Dinsdag 28/09/2021

AchtergrondBasketbal

Ann Wauters valt uit EK-selectie: geen plaats voor nostalgie bij Belgian Cats

Ann Wauters tijdens de vriendschappelijke match tegen Puerto Rico. Beeld BELGA
Ann Wauters tijdens de vriendschappelijke match tegen Puerto Rico.Beeld BELGA

Geen EK basketbal voor Ann Wauters. Bondscoach Philip Mestdagh heeft zijn kapitein uit de selectie gezet, weliswaar met de belofte om haar wel op te roepen voor de Olympische Spelen. Daar zal de veertigjarige center afscheid nemen.

Topsport kan snoeihard zijn. Het is geen wereld waar ze aan monumentenzorg doen. En Ann Wauters ís een monument in haar sport. Voor Emma Meesseman de sterren van de hemel speelde, fonkelde Wauters als enige aan het firmament. Een greep uit haar cv: vier keer winnaar van de Euroleague, het equivalent van de Champions League voetbal; vijf keer verkozen tot Europese speelster van het jaar; WNBA-kampioen met LA Sparks; en ooit, als negentienjarige, eerste keuze in de WNBA-draft.

Op haar veertigste is Wauters uiteraard niet meer de speelster die het verschil maakt op het parket. Dat deed al eens stemmen opgaan om haar thuis te laten. Maar er is een reden waarom Philip Mestdagh haar in 2016 uit haar pensioen als international haalde en als kapitein aanduidde.

Meesseman, die altijd denkt voor ze spreekt, legde het rond Nieuwjaar nog eens uitvoerig uit. Wauters, zo zei de Sportvrouw van het Jaar aan Sporza, is de lijm bij de Belgian Cats, dat zie je niet in de statistieken. En ook: “Never change a winning team.” Mestdagh doet het nu toch.

Geldof als vervanger

Wauters is de mama van de Cats. Die sust als het brandt. Die opjaagt als het kabbelt. Die de mediataken op zich neemt en haar team zo ontlast. Ook al namen haar speelminuten gradueel af en gleed ze na de komst van het jonge talent Billie Massey nog verder af in de hiërarchie, toch bleef haar rol in de kleedkamer van onschatbare waarde.

Maar nu moet Wauters eraf. Mestdagh mag maar twaalf Cats voor het EK selecteren. Wie dan haar plek inneemt? Serena-Lynn Geldof (1,96 meter groot, 44-voudig international). Geldof realiseerde net een transfer van Cadi La Seu naar CD Promete. Van het nummer negen in Spanje naar het nummer twaalf, op haar 24ste.

Bondscoach Philip Mestdagh vecht voor een nieuw contract. Beeld VDB
Bondscoach Philip Mestdagh vecht voor een nieuw contract.Beeld VDB

Als het money time is, zal de bal niet naar Geldof gaan – het zou ook ongepast zijn om dat van haar te verlangen. Wauters deed dat in het verleden wel. Zonder haar winnende korf tegen grootmacht Rusland op het EK van 2017 was er geen bronzen medaille, was er geen WK in 2018, geen Olympische Spelen… Maar dat is het verleden. Voer voor nostalgici.

Wat telt, is het heden. Coach Mestdagh staat met het mes op de keel. Over zijn aflopende contract wordt pas na het EK en de Spelen onderhandeld. Als de Cats het niet goed doen op het EK, dan wordt hij er als eerste op afgerekend. Blijkbaar acht Mestdagh de kans op succes groter met Geldof.

Elke dag op de loopband

De officiële uitleg is dat Wauters fysiek, omdat ze al twee jaar zonder club zit, geen twee campagnes in twee maanden aankan. Uiteraard heeft Wauters niet meer de knieën van een twintiger of trekt ze geen sprintjes meer als een dartele pup, maar elke dag stond ze wel op haar loopband, trok ze naar topkinesist Lieven Maesschalck of deed ze plichtbewust wat nodig was om fit te zijn voor het EK én voor de Spelen. Wauters staat scherp en de geest is fris. Dat bewees ze met haar invalbeurten tijdens de oefeninterlands vorige week.

Om de pil wat te vergulden kreeg Wauters de belofte dat ze wél mee mag naar de Spelen. Zijn de Spelen niet van een nog andere orde van grootte dan? De kans om op het EK competitieritme op te doen krijgt ze evenwel niet.

Wauters was er het hart van in, toen Mestdagh haar inlichtte over zijn beslissing. Ook andere speelsters wisten niet wat ze hoorden. Er waren traantjes aan alle kanten. Niet bevorderlijk voor de sereniteit binnen het team, zo kort voor een belangrijk kampioenschap.

Gelukkig is Wauters sterk tussen de oren. Niet voor niets geeft ze lezingen over mentale veerkracht. Op de Spelen zal ze de cirkel rond maken. “De ontgoocheling is groot”, gaf Wauters in een korte reactie mee. “Sportieve keuzes heb ik echter altijd gerespecteerd en ook nu zal ik dat doen. Mijn allergrootste droom blijft deelnemen aan de Spelen en die focus neem ik mee in mijn verdere voorbereiding.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234