Zondag 26/01/2020

Lode Vereeck

Waarom vond het onderzoek naar grensoverschrijdend gedrag door Lode Vereeck net nu plaats?

Lode Vereeck, professor Economie aan de UHasselt en lijsttrekker voor Open Vld in Diepenbeek. Beeld Eric de Mildt

Het onderzoek naar grensoverschrijdend gedrag door Lode Vereeck, professor Economie (UHasselt) en Open Vld-lijsttrekker in Diepenbeek, roept veel vragen op. Wat is er precies gebeurd en waarom stapte de universiteit net nu naar het parket, een week voor de verkiezingen?

Open Vld-voorzitter Gwendolyn Rutten had hem gevraagd om zich terughoudend op te stellen in afwachting van het onderzoek. Maar Lode Vereeck verdedigde zich een hele dag voor de camera's en ging dinsdagnamiddag op huisbezoek in zijn Diepenbeek. "We hebben in Diepenbeek het fijnste team sinds dertig jaar en ik wil hen niet in de steek laten", klonk het. 

Het gaat voor alle duidelijkheid om een vooronderzoek, een zogenaamd informatieonderzoek en dus – voorlopig nog – geen strafonderzoek. Het parket startte dat onderzoek na een aangetekend schrijven vanuit de UHasselt. Sinds mei kwamen daar vier meldingen binnen over mogelijk grensoverschrijdend gedrag. Waarover die meldingen precies gaan, is nogal onduidelijk. Het zou niet gaan om fysieke aanrandingen, wel om zaken die vallen onder ‘ongepaste communicatie’.

Imagoprobleem

Wat opvalt: Lode Vereeck blijkt aan de UHasselt op zijn minst een bepaald imago te hebben. Hij wordt binnen de UHasselt omschreven als een professor ‘die vlot omgaat met studenten’, vriendschapsverzoeken stuurt op Facebook en studenten ook privémeldingen stuurt via WhatsApp. Zo gaf hij zelf ook toe dat hij sms'jes naar studenten weleens ondertekende met een 'x'je'.

Maar er werden de voorbije jaren ook regelmatig grappen gemaakt, zowel door collega’s als door studenten, over die ‘vlotte omgang’ die soms weleens te ver durft te gaan. Er zou sprake zijn van een afgesprongen relatie met een doctoraatstudente, met in de nasleep mogelijk stalking en intimidatie.

“Binnen de universiteit en ook binnen de politiek in Diepenbeek, waar professor Vereeck actief is, wist iedereen het”, zegt een bron. “Het ging ook al maanden over de tongen in de lokale politiek in Diepenbeek”, bevestigt een andere. “Lokale politici spraken mensen van de universiteit daarover aan.”

Er zouden ook screenshots van berichten van Vereeck circuleren onder de studenten, maar seksueel getint zouden die niet meteen zijn. Er zijn dan ook studenten die hem verdedigen. "Sommige studenten voelen zich misschien bijzonder als ze een bericht krijgen van hun prof, maar volgens mij is Vereeck gewoon een bezorgde professor", zegt een studente van Hermes, de studentenvereniging van Vereecks faculteit.

Timing

Vraag is vooral waarom de universiteit nu pas naar het parket is gestapt. De eerste melding dateert al van in mei. Lode Vereeck, zelf lijsttrekker bij de Open Vld van Diepenbeek, heeft het over een duidelijke politieke afrekening. “De timing is geen toeval. Ik moest worden gestopt”, klinkt het beslist.

Bij de UHasselt is te horen dat de timing inderdaad ongelukkig is, maar wel degelijk toeval. Het dossier was gewoon nu pas rond en er waren elementen opgedoken die mogelijk strafbaar zijn. Een goedgeplaatste bron binnen de universiteit verwoordt het zo: “Het kon niet verborgen gehouden worden, want één van de meldingen zou officieel in een klacht worden omgezet.”

“Op dat moment moet de rector als een goede huisvader handelen en mag hij dat niet achterhouden voor het parket”, zegt een andere bron bij de universiteit. “Het dossier was dus rijp, maar we stonden er niet bij stil dat het ook meteen in de pers zou komen.”

Volgens UHasselt is het dus verdedigbaar waarom nu plots de klachten zijn overgemaakt, maar een andere vraag is waarom het meteen ook publiek bekend werd.

De VRT, die maandagavond als eerste het bericht uitbracht, belde vrijdag al naar de UHasselt met de vraag of het klopte dat er meldingen waren over Lode Vereeck. “Als journalisten je bellen, wat doe je daar dan mee?”, vraagt een bron zich af. “Als je dan ontkent, riskeer je achteraf het verwijt te krijgen dat je de potjes gedekt wou houden.”

Partijkaart

Het parket was voor het weekend nog niet op de hoogte. De aangetekende brief van de universiteit kwam daar maandag pas aan. De openbare omroep bracht het bericht maandag, nadat ook het parket de meldingen bevestigde.

Maar een VRT-journalist moet dus ingelicht geweest zijn dat er klachten waren. “Het (lek, CG/BST) kan dus alleen maar vanuit de universiteit komen”, zegt Vereeck. “We weten dat daar mensen met een partijkaart rondlopen, die iemand die goed bezig is een voetje willen lichten.”

Wie dat zou zijn, blijft een raadsel. Zowel in de top van de universiteit, als binnen de onderzoeksgroep van Vereeck zelf zitten mensen met partijkaarten van verschillende partijen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234