Zondag 09/08/2020

PortretRishi Sunak

Rishi Sunak, het gulle goudhaantje van de Britse regering

Rishi Sunak.Beeld REUTERS

Razend populair is hij, de Britse minister van Financiën Rishi Sunak, die lustig met overheidssubsidies strooit om de economische gevolgen van de coronacrisis te beteugelen. Bijvoorbeeld door mee te betalen aan etentjes buiten de deur. Zijn naam zingt al rond als de volgende Britse premier. 

Rishi. Zo wordt in India een heilige genoemd, een denker, een visionair. Deze status past bij Rishi Sunak, de held van de Britse coronacrisis. De ster van deze knappe, rijke en charmante minister van Financiën is inmiddels zo hoog gerezen dat hij net als zijn baas Boris Johnson steeds vaker met zijn voornaam wordt aangeduid. Zijn missie is het redden van de Britse economie, een keynesiaans project waar niet op een miljard meer of minder wordt gekeken. Als dat lukt, komt de droom van deze 40-jarige Brit van Indische komaf dichterbij: het premierschap.

Met een stralend gezicht speelde ‘Dishy Rishi’ woensdag voor ober bij een filiaal van Wagamama in Londen, een fotomoment waarbij hij per ongeluk kipgerechten bezorgde bij een tafel met vegetariërs. De misser deed niets af aan de boodschap aan zijn landgenoten: help de horeca en ga uit eten. Of zoals een van de ochtendkranten speels kopte: Come Dine With Me. Bij zijn tussenbegroting had Sunak aangekondigd dat de regering in augustus doordeweeks de helft van de maaltijden gaat betalen, om de Britten terug naar de pubs en restaurants te lokken.

Premier Boris Johnson (l) en minister van Financiën Rishi Sunak desinfecteren hun handen voor een potje tafelvoetbal.Beeld AFP

Het was Sunaks meest in het oog springende steunmaatregel. Om massaontslagen te voorkomen krijgen bedrijven duizend pond voor elke werknemer die ze in dienst houden als na de zomer de looncompensatieregeling afloopt. Britten hoeven komend half jaar geen zegelrecht te betalen bij het aanschaffen van een woning. Alleen deze maatregelen al kosten dertig miljard pond. De totale rekening van de lockdown is opgelopen tot 300 miljard en het einde is niet in zicht. Geld uitgeven is geen probleem, anders dan na de kredietcrisis van 2008.

Ten tijde van die crisis werkte Sunak nog in de Londense City, om precies te zijn bij een activistisch hedgefonds dat een rol speelde in de fatale overname van ABN Amro door de Royal Bank of Scotland. Volgens het Britse ministerie van Financiën, dat nog steeds met schulden zit van die geschiedenis, was Sunak daar zelf niet direct bij betrokken. Wel was hij actief bij andere financiële avonturen die van hem een multimiljonair zouden maken. Niet dat hij om geld verlegen zat. De vader van zijn vrouw Akshata, de ict-ondernemer Narayana Murthy, is een van de rijkste mannen van India.

Net als zijn collega van Binnenlandse Zaken Priti Patel is Sunak een kind van Indische immigranten die in de jaren zestig Oost-Afrika waren ontvlucht om een nieuw leven te beginnen in het Verenigd Koninkrijk. Hij groeide op in Southampton, en zijn ouders waren rijk genoeg om hem naar Winchester College te sturen, een prestigieuze kostschool. Studeren deed hij, net als vrijwel het hele kabinet, op Oxford, waarna hij als analist bij Goldman Sachs zijn entree maakte in de City. Bij de verkiezingen van 2015 werd Sunak namens de Conservatieve Partij gekozen tot lid van het Lagerhuis.

De Britse premier Boris Johnson (l.) en de Britse minister van Financiën Rishi Sunak.Beeld AFP

Eerder dit jaar werd Sunak, een overtuigd brexiteer, minister van Financiën, nadat Sajid Javid ruzie had gekregen met Johnsons topadviseur Dominic Cummings. Sunaks missie was het Brexit-bestendig maken van het land, maar door de coronacrisis veranderde alles. Na de controversiële beslissing van Johnson en Cummings om het land met een lockdown drie, vier maanden op slot te gooien, was het aan Sunak om ervoor te zorgen dat burgers huren en hypotheken konden betalen en dat ze ook na deze economische ijstijd nog banen zouden hebben.

Op de financiële ruimte die hij daarvoor heeft gekregen zou menig socialistische machthebber jaloers zijn. Met zijn vrijgevigheid en vertrouwenwekkende lach is Sunak, die veel vrouwelijke bewonderaars heeft, de hoop in bange dagen op een eiland dat op alle fronten zwaar getroffen is door de coronacrisis. Hij gokt op een V-vormige ontwikkeling van de economie: een diepe dip gevolgd door een scherp herstel. De V van Victory, niet in de laatste plaats voor het merk ‘Rishi’.

Lockdown richt slagveld aan

Ondanks Sunaks gulheid beginnen de Britse winkelstraten- en centra door de lockdown op een slagveld te lijken. Donderdag verdwenen er duizenden banen bij warenhuis John Lewis, drogisterijconcern Boots en fastfoodketen Burger King. Eerder bleken de eetcaféketens Bella Italia en Cafe Rouge de lockdown niet te hebben overleefd. Ook in de vliegbranche worden personeelsleden massaal de laan uitgestuurd, van EasyJet tot Rolls-Royce. 

In de Britse winkelstraten zijn nog veel rolluiken dicht. Alleen supermarkten, kappers en fietswinkels doen momenteel goede zaken. Volgens econoom Daniel Pryor van het Adam Smith Institute zijn andersoortige maatregelen nodig. “De minister van Financiën had belastingen op arbeid en investeringen kunnen verlagen en de arbeidsmarkt kunnen dereguleren. BTW-verlagingen en subsidies voor restaurantbezoek gaan helpen weinig als mensen uit angst voor het virus de deur niet uit durven.” 

Het Britse versoepelingsbeleid hinkt op twee gedachten. De regering wil dat mensen zorgeloos uit eten gaan, maar tegelijkertijd blijven scholen dicht, worden belangrijke sportwedstrijden in lege stadions gespeeld, zijn mondkapjes verplicht in het openbaar vervoer en houden sommige gemeenten zelfs de speeltuinen nog gesloten.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234