Vrijdag 02/12/2022

Zware veroordeling voor L&H-stichters

Een rechtbank in het Amerikaanse Delaware geeft een voormalige aandeelhouder van L&H gelijk en vordert 539,1 miljoen dollar van Jo Lernout, Pol Hauspie en Nico Willaert.

De drie stichters moeten het monsterbedrag betalen omdat ze volgens de rechter op een frauduleuze manier het Amerikaanse bedrijf Dictaphone overgenomen hebben. Daardoor leed de grootste aandeelhouder van Dictaphone, het Amerikaanse investeringsfonds Stonington, zware schade. Stonington kreeg in mei 2000 in ruil voor zijn belang van 96 procent in Dictaphone negen miljoen aandelen Lernout & Hauspie in handen. Die aandelen waren toen meer dan 50 euro per stuk waard. Zes maanden later, nadat de Wall Street Journal onthuld had hoe het spraaktechnologiebedrijf zijn omzet systematisch vervalste, was een aandeel van L&H nagenoeg waardeloos.

Stonington claimt dat Jo Lernout, Pol Hauspie en Nico Willaert al in 2000 wisten dat hun bedrijf fraudeerde. Ze wisten dus ook dat de aandelen die ze in de transactie aanboden nagenoeg waardeloos waren.

Vorige week, op acht juli, gaf een rechter van de Chancery Court in Delaware Stonington gelijk. Volgens Dirk Van Gerven, de advocaat van Jo Lernout, ging het om een 'principieel vonnis' waartegen zijn cliënt nog in beroep kon gaan. Omdat de rechtszaak volgens Van Gerven 'te laat' betekend werd aan Lernout, kon hij geen verdediging organiseren. Lernout, Hauspie en Willaert werden veroordeeld "zonder dat er een tegensprekelijk debat" gevoerd kon worden, zegt Van Gerven. "Het Amerikaanse rechtssysteem kent een eigenaardige manier van het betekenen van een rechtszaak. Daardoor zijn we te laat op de hoogte gebracht." Van Gerven zei gisteren dat hij het vonnis 'nog aan het bekijken' was.

Dat de drie stichters van L&H zelf voor het monsterbedrag moeten opdraaien, lijkt onwaarschijnlijk. Al hadden de drie heel wat aandelen in bezit, en hadden ze die soms ook verzilverd, toch zou hun persoonlijk vermogen ondertussen in elkaar geschrompeld zijn.

Volgens Van Gerven hoeft het zo ver niet te komen. "Dit is een eerste stap. In de verdere procedure kan dit resultaat er nog anders gaan uitzien."

Gerald Silk, een van de advocaten van Stonington, zei gisteren aan het financiële informatiebureau Bloomberg dat het investeringsfonds 'blij' was met de uitspraak. "We zijn van plan dit vonnis rigoureus af te dwingen", zei Silk nog.

Met de uitspraak is nog lang geen einde gekomen aan de rechtszaken die de top van het voormalige spraaktechnologiebedrijf achtervolgen. Zo gaat de Gentse onderzoeksrechter Henri Heimans na of Lernout, Willaert, Hauspie en andere verdachten (Louis Verbeke, KPMG) zich schuldig hebben gemaakt aan inbreuken tegen het strafrecht, zoals valsheid in geschrifte of bendevorming. Het onderzoek in Gent is nog altijd niet afgerond.

Al lijkt het voor de buitenwacht allemaal wat stilgevallen, toch heeft het advieskantoor Deminor, dat de belangen van aandeelhouders verdedigt, altijd gezegd dat het strafonderzoek "goed vorderde". Deminor is de mandataris van meer dan elfduizend gedupeerde L&H-beleggers om hun schade te verhalen op iedereen die het failliet van L&H mee veroorzaakt heeft. Vorig jaar heeft het kantoor inzage gekregen in het onderzoek, een pak documenten van naar verluidt 200.000 pagina's. Omdat het kantoor vorig jaar een klacht tegen onbekenden ingediend heeft, heeft het het recht nog bijkomende onderzoeksdaden te vragen.

Deminor diende de klacht tegen onbekenden in om de onderzoeksrechter op het spoor te zetten van KPMG, de revisor van L&H. Nu het spraaktechnologiebedrijf failliet is, blijft bijna alleen het revisorenkantoor over als vermogende partij waarop de kleine aandeelhouders hun schade kunnen verhalen.

Beleggers die ooit geld hopen te zien van KPMG, boekten vorig jaar een kleine overwinning. Toen raakte bekend dat de US District Court of Massachusetts een zaak van een groep L&H-aandeelhouders (class-action suit) tegen onder meer KPMG ontvankelijk verklaarde. KPMG had geprobeerd de aantijgingen onontvankelijk te laten verklaren (via een motion to dismiss). Met het vonnis geeft de rechtbank alleen aan dat ze wel degelijk bevoegd is om te oordelen over de betrokkenheid van KPMG.

Begin dit jaar oordeelde een andere rechtbank in de class-action suits dan weer dat niet alle bestuurders van L&H zullen moeten verschijnen in het proces ten gronde. Onder meer Jan Coene, Gerard Van Acker, Fernand Cloet en Hubert Detremmerie ontsnappen zo aan de Amerikaanse rechtszaak. Francis Vanderhoydonck, Marc De Pauw en andere bestuurders moeten wel voor de rechter verschijnen.

Straffen zullen door het US District Court van Massachusetts in de class action suit niet uitgesproken worden. Een jury zal zich wel uitspreken over de vraag of bij L&H fraude is gepleegd en door wie. Wie veroordeeld wordt, riskeert een gepeperde rekening voor de

schadeloosstelling van de aandeelhouders. (JS)

Met de uitspraak is nog geen einde gekomen aan rechtszaken die top van voormalige spraaktechnologiebedrijf achtervolgen

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234