Dinsdag 24/11/2020

Donald Trump

"Zijn handen zaten overal"

Beeld AFP

Donald J. Trump was duidelijk in het tweede presidentiële debat. Ja, hij had opgeschept dat hij vrouwen zonder hun toestemming kuste en in hun kruis tastte. Maar eigenlijk was dat nooit echt gebeurd, zei hij. Het heeft twee vrouwen ertoe aangezet hun verhaal te doen.

Jessica Leeds (74), die het debat thuis in Manhattan volgde, kon haar oren niet geloven toen ze naar het debat keek. "Ik kon het televisiescherm wel kapotslaan", zegt ze.

Meer dan dertig jaar geleden, toen ze op zakenreis was, zat Jessica Leeds naast Trump in de eerste klasse van een vlucht naar New York. Ze kenden elkaar niet. Ongeveer 45 minuten na het opstijgen begon hij haar te bepotelen. Volgens Leeds greep Trump haar borsten vast en ging hij met zijn hand onder haar rok. "Hij leek wel een octopus", zegt ze. "Zijn handen zaten overal." Ze vluchtte naar de achterkant van het vliegtuig. "Het was een aanranding."

Ook Rachel Crooks uit Ohio reageerde woedend toen ze Trump hoorde beweren dat het slechts woorden waren. Crooks was 22 en receptioniste bij een vastgoedbedrijf in de Trump Tower in Manhattan, toen ze op een ochtend in 2005 tegen Trump aan botste bij de lift. Ze wist dat het bedrijf waarvoor ze werkte zaken deed met Trump, en dus stelde ze zichzelf voor. Ze gaven elkaar een hand, maar Trump wilde niet loslaten, zegt ze. Hij begon haar op de wang te kussen, "en ineens kuste hij me vol op de mond. Het was agressief", zegt ze.

Onlangs dook een opname uit 2005 op waarin Trump pocht dat hij zich graag vergrijpt aan vrouwen. "Het waren maar woorden", zei Trump sindsdien. Zijn hoop om zijn campagne alsnog te redden, draait vooral om de vraag of de kiezers dat zullen geloven.

Dat doen ze beter niet, zeggen Leeds en Crooks. Hun verhaal kwam nooit eerder in de media, maar doet sterk denken aan dat van vrouwen die wel naar voren traden. Zoals Temple Taggart, een voormalige Miss Utah die beweerde dat Trump haar meer dan eens op de mond kuste tijdens de schoonheidswedstrijd.

In een telefonisch interview ontkende een bijzonder opgewonden Trump de aantijgingen. "Dat is allemaal nooit gebeurd", schreeuwde Trump. Volgens hem had The New York Times de verhalen verzonnen om hem te schaden. Hij dreigde met een rechtszaak als de krant erover zou schrijven. "Ik doe dat niet. Het was toogpraat."

Jessica Leeds.Beeld NYT

Maar voor de vrouwen was de opname meer dan dat. Hoe pijnlijk het ook was, toch bevestigde het in zekere zin hun verhaal.

Dat was zeker het geval voor Temple Taggart. Trumps beschrijving van hoe hij mooie vrouwen zonder hun toelating kust, was precies wat haar overkwam. "Ik begin ze gewoon te kussen", zegt Trump in de opname. "Het is als een magneet. Ik wacht zelfs niet."

Crooks en Leeds meldden het incident niet aan de autoriteiten, maar deelden hun ervaring wel met familie en vrienden. Crooks deed dat onmiddellijk, Leeds pas toen Trump politiek actief werd en zich in de presidentsrace smeet.

Een jaar of na het vliegtuigincident liep Leeds Trump tegen het lijf op een benefietfeest in New York. Hij leek haar te herkennen, en beledigde haar met een grove opmerking.

Een jaar geleden had ze het incident grotendeels achter zich gelaten. Maar toen begon de campagne van Trump ernstiger te worden. Leeds begon haar verhaal te delen met meer mensen. Zij en anderen spoorden haar aan om haar verhaal in de nieuwsmedia te vertellen.

Donald Trump.Beeld Photo News

Leeds hield de boot af, tot ze samen met Ross naar het debat van zondag keek. Toen Trump staalhard ontkende dat hij vrouwen ooit seksueel had aangerand, keek Ross vol ongeloof naar Leeds. "Nu weten we dat hij de hele tijd aan het liegen is geweest", zei ze.

In de dagen na het debat vertelde Leeds over haar ervaring in een paar mails aan The New York Times. "Zijn gedrag zit zo diep ingebakken in zijn persoonlijkheid", schreef ze. "Ik vraag mensen die op hem willen stemmen daar toch even bij stil te staan."

Plicht

Voor Crooks werd de confrontatie met Trump ietwat complexer doordat ze in hetzelfde gebouw werkte en steeds het risico loop hem tegen het lijf te lopen. Een paar uur nadat Trump haar gekust had, keerde Crooks terug naar haar appartement in Brooklyn en stortte ze in bij haar toenmalige vriend, Clint Hackenburg.

"Ik denk dat niet zozeer het feit dat hij haar gekust had haar zo van streek maakte, maar vooral dat ze er niets aan kon doen vanwege zijn positie. Ze was 22. Ze was een secretaresse. Het was haar eerste baan", zegt Hackenburg.

Crooks was aanvankelijk niet zo enthousiast om haar verhaal te delen met het publiek, maar voelde naar eigen zeggen dat ze de plicht had over haar ervaring te vertellen. "De mensen moeten dit weten", zegt ze.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234