Vrijdag 30/10/2020

Sterrenkunde

Zeven uitdagingen voor Hawkings sterrenmissie

Alfa Centauri.Beeld Digitized Sky Survey

Natuurkundige Stephen Hawking en Mark Zuckerberg van Facebook willen een zwerm satellietjes richting Alfa Centauri sturen, de sterren die het dichtst bij de aarde staan. Doel: het vinden van buitenaards leven. Zeven uitdagingen voor hun technologisch complexe missie.

1. Extreem veel energie nodig

De benodigde energie die nodig is om de kleine satellietjes in korte tijd tot een vijfde van de lichtsnelheid te stuwen, is vergelijkbaar met het vermogen dat honderd kerncentrales leveren. De initiatiefnemers denken ook aan een groene oplossing: een zonnepark van tientallen kilometers omtrek, plus een enorme accu om overdag energie op te slaan die nodig is om de lasers af te vuren. Per dag kan dan een nanosatellietje een zwieper richting Alfa Centauri krijgen.

Stephen Hawking bij de presentatie van het Breakthrough Starshot-initiatief.Beeld (Credit too long, see caption)

2. Uiterst precieze super lasers

De lichtbundel van de honderden lasers moet worden gefocust, zodat ze tot op duizenden kilometers afstand het zeil van enkele meters doorsnede blijven raken, ondanks verstorende invloeden van de aardse atmosfeer. Gedacht wordt om het laserpark te bouwen in de extreem droge en hooggelegen Chileense Atacamawoestijn. Op deze plaats zijn de storende effecten van de dampkring het kleinst.

3. Poefffff...! Oh, sorry.

De zeiltjes mogen bijna niets van het laserlicht absorberen. Als dat wel gebeurt, zijn ze in no-time verdampt. Uiteraard mag de elektronica die eraan hangt ook niet worden geraakt.

4. Geen 1-uur-fotoservice

Stel, een van de sondes ontdekt leven en stuurt opwindend beeldmateriaal naar de aarde: vanwege de enorme afstand (40 biljoen kilometer) is het een geweldige uitdaging het signaal van de 'laserradio' hier op te pikken. Even vragen of het beeld opnieuw gestuurd kan worden, vergt bijna negen jaar wachten op het volgende printje.

5. Ruimtestraling

Het is onzeker of de gevoelige elektronische apparatuur bestand is tegen twintig jaar ruimtestraling. Zelfs voor een relatief korte reis naar Mars (een retourtje vergt ongeveer twee jaar), is ruimtestraling al een probleem, laat staan voor een missie die tien keer zo lang duurt.

6. Gevaarlijk superwapen

Het is ook de vraag of de mensheid in staat is netjes om te gaan met de lasers, die, als ze in verkeerde handen vallen, als superwapen kunnen dienen, aldus geldschieter Joeri Milner. James Bond, maar dan in het echt, als je niet uitkijkt.

7. Niks te zien

En ten slotte: mogelijk is er niks te zien bij Alfa Centauri. Dat kan ook nog.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234