Zaterdag 10/12/2022

zelfhulpgroep wil autisme onder de mensen brengen

'Soms worden we behandeld alsof we mentaal gehandicapt zijn. Wel, ik ben net zo intelligent als iemand anders'

Te huur voor thuisgebruik: een autist

Met een gezonde dosis zelfspot bedacht PASS, de zelfhulpgroep voor volwassenen met autisme, de actie 'Rent an Autist'. 'Wij kunnen wat jullie kunnen, maar het zou leuk zijn als jullie rekening houden met onze specifieke aandachtspunten', vat Celien Blondeel de boodschap samen. Om dat aan zoveel mogelijk mensen duidelijk te maken, verhuren ze zichzelf op zaterdag 18 februari gratis aan iedereen die mensen met autisme beter wil leren kennen.

Brussel

Van onze medewerkster

Liesbeth Vergauwen

'Vorig jaar kreeg ik telefoon van een zelfhulpgroep voor mensen met autisme uit de Verenigde Staten. 2006 is uitgeroepen tot Aspergerjaar omdat Hans Asperger, de man die ons syndroom voor het eerst beschreef, precies honderd jaar geleden geboren werd", legt initiatiefnemer Johan Cappaert uit. "Van die gelegenheid wilden onze Amerikaanse collega's gebruikmaken om wereldwijde acties te ondersteunen van andere zelfhulpgroepen."

PASS, de zelfhulpgroep voor volwassenen met een autismespectrum in Vlaanderen, stak de koppen samen en bedacht het idee 'Rent an Autist'. "Als mensen een priester willen inhuren waarom zouden ze dan ook geen persoon met autisme willen huren", grapt Cappaert. "Een ludieke actie leek ons de beste manier om naar buiten te treden en om dat stereotiepe beeld over ons te doorbreken."

De vier jaar oude zelfhulpgroep telt ondertussen al 245 leden, die maandelijks samenkomen in zeven Vlaamse steden. "Soms plannen we een ontspannende activiteit, zoals bowlen, soms organiseren we een gespreksavond, die meestal over autisme gaat. En we krijgen nog altijd wekelijks reacties van een vijftal lotgenoten dat zich bij ons wil aansluiten", vertelt Cappaert.

Met de actie op 18 februari willen de deelnemers contact zoeken met de 'buitenwereld'. "Mensen gaan er nog steeds van uit dat we allemaal lijken op Rain Man. Het is ontzettend vermoeiend om, telkens als we in een nieuwe groep terechtkomen, tegen die vooroordelen te moeten opboksen", zegt Cappaert. "Huur ons en je zult ontdekken dat wij ook een succesvolle carrière kunnen uitbouwen. Ik werk bijvoorbeeld als informaticus en in onze groep zitten zelfs universiteitsprofessoren."

"Iedereen kent wel iemand met autisme, maar vaak durven mensen niet te vragen hoe ze met ons moeten omgaan. We bieden jullie nu een unieke kans om ons beter te leren kennen en begrijpen", vult Celien Blondeel aan. "We verschillen niet zoveel van jullie, maar we hebben wel specifieke problemen en het zou leuk zijn als jullie daarmee rekening zouden willen houden."

Christine reageerde als eerste op het aanbod van de zelfhulpgroep. "Ik vermoed dat iemand die ik goed ken autistisch is en het contact tussen ons verloopt soms enorm stroef. Om hem beter te begrijpen, heb ik heel wat boeken gelezen en workshops gevolgd. Maar ik heb nog nooit een persoon met autisme ontmoet aan wie ik erg directe vragen durfde te stellen", motiveert ze haar beslissing. "Door me te verdiepen in mensen met het syndroom van Asperger ontdekte ik op welke complexe manier mensen met elkaar omgaan. Ik heb daar veel van bijgeleerd over mezelf. Ik wil graag dat ze me uitleggen waarom mijn beeld over hen misschien verkeerd is. Bovendien verwacht ik dat ze me erop wijzen als ik 'fout' reageer op een manier die mensen met autisme niet kunnen begrijpen."

Schrikken die persoonlijke vragen de deelnemers niet af? "Helemaal niet", zegt Blondeel. "Ik ken de diagnose al elf jaar, sindsdien heb ik mijn verhaal al een aantal keer verteld. De eerste keer dat je ermee naar buiten komt, is niet eenvoudig. Maar ik heb liever dat anderen mij eerlijke vragen stellen dan telkens opnieuw geconfronteerd te worden met absurde reacties."

Volgens Blondeel kunnen die vervelende reacties in twee kampen opgedeeld worden. "Soms behandelen anderen ons alsof we mentaal gehandicapt zijn. Dat klopt niet, mensen met een autismestoornis kunnen net zo goed normaal begaafd zijn. Ik ben net zo intelligent als iemand anders en ik vind mezelf behoorlijk communicatief. Aan de andere kant reageren buitenstaanders wel eens met de veronderstelling: 'Iedereen is wel een beetje autistisch'. Dat is natuurlijk onzin en het minimaliseert de specifieke problemen waar wij dagelijks mee kampen."

"Door onszelf een dag te verhuren, willen we mensen duidelijk maken dat je ons niet mag onderschatten", besluit Cappaert. "We vinden het helemaal niet erg als anderen niet weten hoe ze het beste met ons omgaan en volgende zaterdag krijg je de kans om alle vragen op ons af te vuren."

www.pass-partout.be

n Celien Blondeel verhuurt zichzelf gratis voor de actie 'Rent an Autist': 'Ik heb liever dat anderen mij eerlijke vragen stellen dan telkens opnieuw geconfronteerd te worden met absurde reacties.' (Foto Thomas Vanhaute)

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234