Donderdag 09/02/2023

‘Ze moeten een zondebok hebben, en dat ben ik’

De voormalige topman - bijnaam ‘The Gorilla’ - staat in de Amerikaanse opinie symbool voor de geld graaiende bankier die onverantwoorde risico’s nam. Hij duikt sinds het faillissement van Lehman in maar liefst veertig rechtszaken op.

De nakende eerste verjaardag van de feiten heeft Fuld op het eerste gezicht niet gekraakt. Hij staat op de oprit met zwarte fleece jas, een grijze short en sandalen. Om duidelijk te maken dat hij zichzelf liever niet verdedigt. Zijn proces loopt immers nog en de wereld wil toch niet naar hem luisteren. “Weet je, het is bijna een jaar geleden”, zegt hij. “Ik ben kapotgemaakt, gedumpt en dat zal opnieuw gebeuren. Maar ik kan ermee leven. Laat ze maar komen.” Fuld uit wel zijn bezorgdheid over wat men zal zeggen en schrijven in de aanloop naar de “verjaardag” op 15 september. Maar toch kan hij het relativeren. “Ze moeten gewoon een zondebok vinden, en dat ben ik. En weet je wat ze ook zeggen? Dat het allemaal voorbijgaat.”Fuld, 63 jaar, nam in 1994 de leiding over Lehman. Het bedrijf zat toen zwaar in de problemen. Hij maakte er de vierde grootste financiële reus van de VS van. Een mastodont op Wall Street met een winstgevend hypotheekbeleid dat jaloezie veroorzaakte bij de concurrentie. Zelfs Goldman Sachs kreeg het op zijn zenuwen van de cijfers van Lehman. Maar Fuld gaat de geschiedenis in als de CEO die het grootste faillissement in de VS niet heeft kunnen vermijden. Lehman bezweek onder het gewicht van weinig rendabele hypotheken, waarop investeerders afhaakten. De Amerikaanse regering en de centrale bank vonden geen overnemer en wilden ook geen reddingsplan opstellen. Het einde van Lehman was het begin van de financiële crisis. Toen de beurzen in oktober de dieperik in gingen, werd Fuld vernederd voor een onderzoekscommissie in het Congres. Eén politicus omschreef hem als de “schurk” van de dag. Actievoerders schreeuwden zelfs dat hij gevangen moest worden genomen. Sindsdien is hij uit de spotlights verdwenen. Het bezorgt hem een hebzuchtige en arrogante reputatie waar hij niet zomaar vanaf raakt.In Ketchum zegt Fuld dat hij best over de gebeurtenissen wil praten, maar dat hij er het nut niet van inziet. “Niemand wil het horen. De feiten zijn er, maar niemand wil ze horen, zeker niet van mij.”

Duivel

De voormalige topmanager kreeg de bijnaam ‘Gorilla’ wegens zijn harde en intimiderende manier van zakendoen. Toch leek de gorilla vrij triest tijdens dit verrassingsbezoek, vlak bij een rivier aan de Rocky Mountains. Fuld zei dat hij er net een fietstocht had opzitten en wilde verder niet vertellen waar hij nu mee bezig is.Vrienden en kennissen beweren dat hij een consultancybedrijf is gestart: Matrix Advisors LLC. Het kantoor bevindt zich op 3th Avenue in New York. Verder is hij betrokken bij de herstructureringsfirma’s Alvarez en Marsal. Hij helpt naar verluidt gratis mee met de afwikkeling van het Lehmanbankroet.Fuld pendelt drie tot vier keer per week van Greenwich, Connecticut, naar Manhattan. Hij zou ook al hebben ontbeten en geluncht met voormalige collega’s in toprestaurants in New York en Greenwich. “Hij doet alles low profile, maar het gaat om belangrijke ontmoetingen”, zegt een topman van een andere grote bank. “Hij heeft nog altijd contact met zijn vrienden op Wall Street.” Maar achter deze façade schuilt een man die bang is om compleet onderuit te worden gehaald. Aanvankelijk wilde hij met zijn gezicht altijd naar de deur van het restaurant kijken. Tegenwoordig hoeft het niet meer. “Hij heeft zoveel negatieve aandacht gekregen dat hij gewoon een duivel geworden is”, zegt een vroegere collega. “Ik denk dat hij niet meer in het openbaar durft te verschijnen. Hij vreest ervoor dat hij een taart in zijn gezicht zou krijgen.”De voormalige topman duikt sinds het faillissement van Lehman in maar liefst veertig rechtszaken op. De meeste zijn gestart door steden en pensioenfondsen die beweren dat Fuld en andere Lehmanmedewerkers hen slechte investeringen aansmeerden. Er kwamen ook meer dan een dozijn klachten van voormalige werknemers die stellen dat de top van Lehman roekeloze investeringen toeliet in het kader van “spaarfondsen” voor de werknemers. Fuld is bovendien een van de vele Lehmantoplui die voor drie jury’s moet verschijnen in het onderzoek naar het faillissement van Lehman. Hij wil daar zelf geen commentaar op geven.Fuld blijkt dus niet immuun voor de financiële impact van deze ineenstorting. Hij zou meer dan een miljard dollar hebben verloren toen de aandelen van Lehman kelderden. Na het faillissement begonnen Fuld en zijn vrouw Kathy luxe-eigendommen en kunststukken te verkopen. Ze hebben minstens vier eigendommen: een landgoed in Greenwich, een herenhuis op Jupiter Island in Florida, een huis in Middlebury (Vermont) en de woonst in Ketchum. Het appartement aan Park Avenue in New York ging in augustus voor 25,87 miljoen dollar van de hand. Fuld kocht het in 2007 nog voor 21 miljoen dollar en deed er peperdure herstellingen in.

Paniekverkoop

Een dichte kennis van het koppel beweert dat Kathy vroeger vaak ging shoppen bij Hermès. Ze kocht er tassen en sjaals van duizenden dollars. Maar dat is de laatste maanden niet meer voorgevallen. “Misschien geven ze wat minder uit of wil ze niet gezien worden terwijl ze aankopen doet. Misschien gaat iemand in hun plaats shoppen.”Kathy is dol op tekeningen. Ze zetelt in de raad van bestuur van het Museum of Modern Art en verkocht er al minstens zestien tekeningen. Er waren werken bij van Arshile Gorky en Barnett Newman. Waarde: 13,5 miljoen dollar.“Ze hebben het niet makkelijk. Volgens mij is hij nochtans een fantastische vader en goede echtgenoot”, zegt Paul Assaiante. Hij is al jaren de vaste squashpartner van Fuld en Kathy. Maar sinds Fulds ontslag bij Lehman hebben ze niet meer samen gespeeld.Fuld heeft twee dochters en een zoon. Zijn zitje in de Robin Hood Foundation heeft hij opgegeven. De stichting steunt organisaties die in New York de armoede bestrijden. Ook het economische netwerk Partnership for NYC en Blind Brook Country Club in Purchase, New York, moeten het nu zonder Fuld stellen. Hij neemt tegenwoordig geen privévluchten meer als hij naar Idaho reist. Hij kiest voor Delta Air, aldus de inwoners van Ketchum. Het is de plek waar ook Tom Hanks verblijft en waar Ernest Hemingway werd begraven. Fuld is op een vliegtuig gespot met het boek In Fed We Trust van David Wessel. Het werk belicht de rol van de centrale bank in de crisis. Fuld zou verschillende passages onderstreept hebben. Het boek gaat ook na waarom de Amerikaanse regering Lehman niet heeft gered, terwijl ze verzekeringsgigant AIG wel uit de nood hielp. Dat was een beslissing van toplieden als Henry Paulson, Ben Bernanke en Timothy Geithner, respectievelijk ex-minister van Financiën, voorzitter van de Amerikaanse centrale bank en huidig minister van Financiën. Aan de Congrescommissie verklaarde Fuld dat hij zich “tot op de dag van zijn dood” zou blijven afvragen waarom de VS zijn bedrijf niet hebben gered en dat van anderen wel. In zijn verklaring wijt hij de val van Lehman aan een hele reeks verwikkelingen, waaronder paniekverkoop, geruchten, slechte resultaten bij kredietverstrekkers en gebrek aan vertrouwen bij klanten en andere betrokken partijen.

Faliekante blunder

De meeste werknemers van Lehman verklaarden dat ze gechoqueerd waren dat het bedrijf na 158 jaar over de kop ging. Ze waren verstomd en zijn nu verbitterd. De overheid bedacht reddingsoperaties voor Bear Stearns en Merrill Lynch. AIG kreeg een duw in de rug en Goldman Sachs en Morgan Stanley werden opgekocht. Maar Lehman moest sterven. “We hadden nooit bankroet moeten gaan. Het was een faliekante blunder”, aldus een van de vertrouwelingen van Fuld.Ondanks de vele medestanders noemt bankier Lawrence McDonald Fuld “arrogant en onbezonnen”. McDonald was destijds verantwoordelijk voor risicokredieten en aandelenhandel bij Lehman. Hij beschreef zijn ervaringen in het boek A Colossal Failure of Common Sense (‘Wanneer het gezond verstand faalt’).“Fuld is als een bunker. Hij schoof alles af op de markt en de spoedverkoop van aandelen. Maar in werkelijkheid hebben experts hem verschillende keren gewaarschuwd. Hij wilde gewoon niet luisteren.” Net daarom koesteren velen volgens McDonald nog veel wrok tegenover Fuld. Anderen voegen er nog aan toe dat Fuld er alles aan heeft gedaan om Lehman failliet te laten gaan.“Het ging om een heleboel kleine beslissingen. De borgen vergroten, kapitaalverhogingen uitstellen en financieringen met onbestaand geld. Die zaken hebben Lehman langzaam onderuit doen gaan”, beweert Brad Hintz. Hij werkt als analist bij Sanford C. Bernstein en was eind jaren negentig financieel directeur bij Lehman.Lawrence McCarthy werkt nu voor Rafferty Capital en verhandelde vroeger obligaties voor Lehman. Hij zegt dat hij de bons kreeg omdat hij er meermaals op wees dat de extra time voor de vastgoedmarkt op raakte en dat Lehman zichzelf te zwaar hypothekeerde. “Op zes of zeven mensen na kende niemand Fuld echt”, voegt McCarthy eraan toe. “Hij had nooit contact met zijn ploeg. In de vier jaar dat ik er gewerkt heb, verscheen hij nooit op onze werkvloer. Nooit. Toen de risicoanalisten bij Lehman vroegen om aan de noodrem te trekken, trapte hij op het gaspedaal.”In Ketchum doet deze versie van de feiten Fuld heftig tekeergaan. “Excuseer? Denkt men echt dat ik een idioot ben? Dat ik pas twee maanden voor de feiten wakker werd en besefte dat er een probleem was? Die tekenen waren er allang.”Aan de Reutersreporter op de luchthaven van Salt Lake City verklaarde Fuld ook dat McDonalds boek “zuivere smaad” is. “Die man kwam nooit uit zijn kantoor. Ik wel. Vaak zelfs.” Tot slot voegde hij er nog aan toe: “Ik laat me niet verslaan. Op het eind van de dag zijn het de good guys die het halen. Daar ben ik van overtuigd.” (Reuters)

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234