Zaterdag 15/05/2021

AchtergrondZaak-El Kaouakibi

‘Ze kreeg 24 uur’: waarom Open Vld niet meer wacht op rechter om Sihame El Kaouakibi uit de partij te zetten

Sihame El Kaouakibi. Beeld BELGA
Sihame El Kaouakibi.Beeld BELGA

Het is zover: Open Vld-voorzitter Egbert Lachaert start de procedure om Vlaams Parlementslid Sihame El Kaouakibi uit de partij te zetten. De Antwerpse was al sinds februari geschorst in afwachting van het oordeel van een rechter, maar de partij is het beu om mee de klappen op te vangen voor iets waar ze niets mee te maken heeft. ‘Ze kreeg 24 uur.’

“In het verslag van de voorlopig bewindvoerder zijn nieuwe feiten aan het licht gekomen, waarvan sommige onweerlegbaar lijken en niet te verzoenen zijn met de ethische standaarden die Open Vld als partij zichzelf oplegt.” Het doek valt weldra over de kortstondige carrière van Sihame El Kaouakibi bij Open Vld. In een persbericht liet de partij weten dat ze de procedure start om haar uit de partij te zetten. In februari, toen de aantijgingen aan het licht kwamen, werd El Kaouakibi al voor zes maanden geschorst, in afwachting van een oordeel van een rechter.

Maar daar wacht Lachaert dus niet meer op. Nu de aangestelde bewindvoerder in haar voorlopig verslag onomwonden melding maakt van “georganiseerd bedrog” en vervalste facturen, waardoor subsidiegeld werd doorgesluisd naar privéprojecten, ziet Open Vld zich genoodzaakt om al eerder in te grijpen. “Zelfs indien er geen kwaad opzet mee gemoeid is (zoals haar advocaten zeggen, ARA), dan nog is de omgang met publieke middelen uiterst onzorgvuldig geweest”, klinkt het. “Dit beschadigt Open Vld als partij, terwijl zij niet betrokken is bij de feiten. Als liberale partij is het zorgvuldig en transparant besteden van belastinggeld een cruciale waarde van onze partij, waaraan hier afbreuk gedaan wordt.”

Woensdag werd een zoveelste episode geschreven in de lange reeks onthullingen rond de subsidiestromen tussen de organisaties van El Kaouakibi. Volgens VTM Nieuws kreeg WannaWork, het jobplatform van de Antwerpse, in 2018 een subsidie van 450.000 euro toegekend van toenmalig minister van Digitalisering Alexander De Croo (Open Vld). Daarvan belandde minstens 89.000 euro in een privévennootschap.

Exit was ingezet

Maandag hield de partij nog vast aan haar eerdere standpunt om het onderzoek af te wachten, maar dinsdagmiddag kreeg Lachaert het rapport zelf onder ogen. Hij heeft toen dringend overleg gevraagd aan de advocaten van El Kaouakibi. Daarvoor kregen ze 24 uur, klinkt het. “De partij heeft ons inderdaad laten weten dat zij graag dinsdag of woensdag een overleg zouden hebben over dat rapport”, zegt Mounir Souidi, een van haar drie advocaten. “Wij hebben hen laten weten dat meester Joris Vercraeye, die zich over dat deel van het dossier buigt, sinds een paar dagen out is met Covid-19. Ik kon bij hem wel informeren als zij concrete vragen hadden, maar die hebben ze mij niet voorgelegd. Blijkbaar kon men niet meer wachten.”

Op de partijraad dinsdagavond had Lachaert al te kennen gegeven dat hij mogelijk vroeger ging ingrijpen, maar dat hij wachtte op een tegenreactie voor verdere stappen. Op datzelfde moment zit ook Vlaams minister van Samenleven Bart Somers (Open Vld), die El Kaouakibi binnenhaalde bij Open Vld, in De afspraak. “De blijvende instroom van informatie is zeer verontrustend”, zei Somers. “Ook voor onze partij is deze situatie niet gemakkelijk. Ik denk dat je als publiek figuur niet anders kan dan je publiek te verdedigen en een aantal aantijgingen duidelijk te weerleggen.” De exit lijkt ingezet.

‘Situatie onhoudbaar’

Gisterochtend heeft de partij de advocaten dan nog eens gecontacteerd, met de boodschap dat de situatie “onhoudbaar” is en dat ze actie zullen ondernemen. Rond 17 uur laat Lachaert weten dat hij de procedure start om haar uit de partij te zetten. De statutaire commissie van de partij, die enkele maanden geleden ook al Lode Vereeck en Karel Pinxten uit de partij zette, zal zich daar “zo snel mogelijk” over buigen: allicht neemt dat een kleine week in beslag. Lachaert roept El Kaouakibi ook op om ontslag te nemen als Vlaams Parlementslid. Dan komt er een liberale opvolger in haar plaats. Anders kan El Kaouakibi nog steeds als onafhankelijke zetelen. “Ze zou de eer aan zichzelf moeten houden, maar als ze geen inkomen heeft, gaat ze misschien gewoon blijven zitten”, wordt gevreesd binnen de partij.

De hele heisa rond El Kaouakibi straalt niet alleen negatief af op de liberalen, het is ook een streep door de strategie voor de gemeenteraadsverkiezingen in Antwerpen, in 2024. Daarin was voor El Kaouakibi een belangrijke rol weggelegd. De partij zag haar als het nieuwe boegbeeld daar. Als zij rond haar een bredere beweging kon verzamelen, zo was de redenering, dan was ze een echte bedreiging voor Bart De Wever als burgemeester. El Kaouakibi was al een tijd aan het praten met onafhankelijken, maar ook met politici van andere partijen – in de luwte weliswaar. Voor het lekken van het rapport wordt binnen de liberalen dan ook richting N-VA gekeken. “Anderzijds gaat dit dossier nu ook hun richting uitkomen, want hoe kon het dat een stad haar miljoenen subsidies gaf, met zo weinig controle?”

Bekijk de live Q&A over de zaak- El Kaouakibi met onze journalisten Bart Eeckhout en Bruno Struys

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234