Zondag 25/10/2020

Zakenman wordt wilde weldoener

Met een nieuwe filantropische stichting wil de veelbesproken zakenman George Forrest de ontwikkeling van Afrika stimuleren. Het initiatief krijgt de steun van ex-minister Louis Michel en de bekende Congo-experte Colette Braeckman. Sceptici reageren erg kritisch en vinden dat bedrijven in Afrika beter een voortrekkersrol zouden spelen inzake transparantie en fiscaliteit in plaats van aan liefdadigheid te doen.

Hoewel hij zelf gruwelt van het woord 'omstreden' is dat wel het adjectief dat steeds in een adem met George Forrest wordt uitgesproken. De Belgische ondernemer met Nieuw-Zeelandse roots is vooral actief in Congo en gaat er zelf prat op dat zijn bedrijven op een correctie manier functioneren. Ook gisteren, tijdens de voorstelling van zijn stichting in het sjieke Brusselse Conrad-hotel, benadrukte Forrest dat hij Congo nooit in de steek heeft gelaten, "ook niet op de meest tragische momenten van Congo's geschiedenis."

Maar van zijn tegenstanders krijgt Forrest veel kritiek omdat hij handig gebruik zou maken van de corrupte chaos van Congo om zijn imperium in stand te houden. Ook zijn (mislukte) poging om in 2005 een exportvergunning te krijgen voor een munitiefabriek in het Tanzaniaanse Mwanza, bracht Forrest in een slecht daglicht; Mwanza staat bekend als één van de belangrijkste doorvoerhavens van illegale wapens naar conflictregio's in de Grote Meren.

In die zin was het voor sommigen enigszins verwonderlijk dat diezelfde George Forrest zich gisteren ontpopte tot een weldoener voor Afrika. De statuten van zijn Fondation George Arthur Forrest lezen als een soort Marshall-plan voor het Afrikaanse continent: ondersteunen van educatieve projecten, bevorderen van de democratie en de werking van parlementen, ontwikkeling van programma's inzake onderwijs, gezondheid, justitie en landbouw. De Forrest-stichting wil ook activiteiten opstarten ter bevordering van de mensenrechten, vrouwendiscriminatie en conflictpreventie. "De stichting die ik u vandaag voorstel", zei Forrest, "betekent een nieuwe etappe in mijn engagement voor meer transparantie. (...) Deze stichting stelt ethiek in de economie en de politiek centraal en is in die zin de eerste in zijn soort." Meermaals benadrukte Forrest dat zijn stichting politiek neutraal is en ook onafhankelijk van zijn bedrijven zal functioneren: "Ik ben slechts de erevoorzitter."

Om dat laatste punt te benadrukken liet Forrest zich gisteren flankeren door Cheick Modibo Diarra, voorzitter van Microsoft Afrika, ruimtefysicus en Unesco-ambassadeur. Modibo Diarra is voorzitter van de Forrest-stichting. Andere leden van de raad van beheer: echtgenote Lydia Forrest, zoon George Andrew Forrest, Open Vld-politicus Pierre Chevalier (tevens topman bij de Group Forrest) en de voormalige Burundese president Pierre Buyoya. Directeur-generaal van de stichting is Olivier Alsteens, de ex-woordvoerder van voormalig buitenlandminister Louis Michel.

Louis Michel zelf kreeg van George Forrest ook een belangrijke functie in de stichting. Het MR-Euro-parlementslid wordt voorzitter van het zogenaamde wetenschappelijke comité. Een andere opvallende naam in dat comité is die van Colette Braeckman, Afrika-experte bij de krant Le Soir en auteur van meerdere boeken over de regio van de Grote Meren. Ook Aldo Ajello, voormalige speciaal EU-gezant voor de Grote Meren, maakt deel uit van de wetenschappelijke raad.

Over het budget van zijn stichting geeft Forrest zelfs na enig aandringen geen informatie. Ook op de vraag welke concrete projecten de Forrest Foundation op stapel heeft staan, blijft het antwoord voorlopig vaag. Wel zal de Stichting de kosten dragen voor de productie en distributie van een boek van Denis Mukwege, de bekende arts die in Oost-Congo verkrachte vrouwen behandelt en vorige maand de Koning Boudewijnprijs in ontvangst mocht nemen.

Rolvervaging

Bogdan Vanden Berghe, algemeen secretaris van 11.11.11, staat kritisch ten aanzien van het nieuwe initiatief van George Forrest: "Dit is een combinatie van liefdadigheidswerk en public relations. Mij lijkt het dat George Forrest met zijn stichting een nieuw netwerk wil uitbouwen dat hij kan gebruiken voor zijn commerciële activiteiten. Hij is daar werkelijk een kampioen in, dat zagen we onlangs nog toen hij prins Laurent en zijn gezelschap in Lubumbashi ontving. Volgens mij is dit een vorm van rolververvaging. Wij vinden dat bedrijven die actief zijn in Congo zich niet moeten bezighouden met liefdadigheid maar een voorbeeldfunctie moeten spelen inzake transparantie, fiscaliteit, sociale politiek en milieu-impact. Door op een maatschappelijk verantwoorde manier te ondernemen, kunnen bedrijven een veel grotere bijdrage leveren voor de ontwikkeling van Congo dan met liefdadigheid.

George Forrest wil met zijn stichting ook nauwer samenwerken met ngo's. Zal 11.11.11 de uitgestoken hand aannemen? Vanden Berghe: "Ja, maar in die hand mag geen geld zitten. Ngo's moeten waken over hun onafhankelijkheid en neutraliteit maar het spreekt vanzelf dat ze in dialoog moeten gaan met bedrijven zodat die een positievere impact hebben op ontwikkelingslanden."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234