Zondag 21/07/2019

dubbelinterview

Wouter Vandenhaute en Tomas Van Den Spiegel, de sterke mannen achter de Ronde van Vlaanderen: “Een Vlaamse winnaar? Hoeft niet”

Tomas Van Den Spiegel (l.) en Wouter Vandenhaute: 'Dat kijkcijfers dramatisch achteruitgaan, heeft alles te maken met de grote rondes.' Beeld Joel Hoylaerts / Photonews

Ze komen in een speedboot vol nieuwe ideeën. Maar de anderen zijn zo conservatief, meneer. Wouter Vandenhaute (57) en Tomas Van Den Spiegel (40) van Flanders Classics over het wielrennen van vandaag en morgen.

Twee jaar geleden won Philippe Gilbert na een dramatische ontknoping. In hoeverre de organisatoren dat in de hand hebben? "Renners vinden dat de Ronde van Vlaanderen dé eendagswedstrijd is", zegt Vandenhaute. "Er is veel volk, de organisatie is goed, renners voelen dat het hier belangrijk is."

Is het een morele plicht van de coureurs om te koersen als ze in Vlaanderen zijn?

Vandenhaute: "Ik geloof in de setting, de sfeer."

Van Den Spiegel: "Met de start van de Omloop creëren we een groot evenement in 't Kuipke in Gent. Renners komen daar opgepompt buiten. 'Wow, 't is begonnen.' Oudenaarde, Antwerpen, die steden omarmen de Ronde. Dat gaat verder dan die ene dag."

Wie of wat komt er in het droomscenario van de Ronde voor?

Van Den Spiegel: "Je kunt erover discussiëren of Sagan, Naesen en Van Avermaet in 2017 zonder die val op de Oude Kwaremont waren teruggekeerd op Gilbert."

Vandenhaute: "Lefevere hoort dat niet graag, maar natuurlijk waren ze teruggekomen. Desondanks vind ik Gilbert de terechte winnaar van de Ronde van 2017. Ik wil dat de beste wint, en het wordt niet per se mooier als een Vlaming wint. Ik heb enorm genoten van Sagan in Gent-Wevelgem. Sagan is als een half wrak aan Tirreno begonnen, maar zondag reed hij een fantastische koers. Hou die maar serieus in de gaten."

In hoeverre garandeert de parcoursopbouw dat Langeveld of Bettiol niet kan winnen?

Vandenhaute: "Kijk naar de erelijst van de Ronde van Vlaanderen toen ze nog op de Muur van Geraardsbergen reden en finishten in Meerbeke: Wesemann, Nuyens, Ballan, Bortolami, je kreeg dat soort winnaars. Wat hebben we na de parcourswijziging en de finish in Oudenaarde? Boonen, Cancellara, Kristoff, Sagan, Gilbert en Terpstra."

Is het nu hopen op Van Aert?

Vandenhaute: "Ik sluit niet uit dat Van Aert wint. Hij kan zich ongelooflijk positioneren, hij koerst zeer verstandig. Als Van Aert wint, is dat fantastisch voor Vlaanderen. Dan hoop ik dat hij daarna nog veel meer grote koersen wint. Zoals Bernard Hinault die Gent-Wevelgem won, helemaal in het begin van een grote carrière.

"Ook Van Avermaet of Naesen zou een prachtige winnaar zijn voor de Ronde. Maar is Sagan een minder mooie winnaar? Of Pedersen, Kristoff of Valgren? En we hebben het nog niet over Mathieu van der Poel gehad. Er zijn geen twee, drie topfavorieten. Het is een hele reeks."

Omloop, Milaan-Sanremo, E3: de kijkcijfers kennen een serieuze dip. Kan een jonge Belgische winnaar helpen om het tij te keren?

Van Den Spiegel: "Op korte termijn kan zo'n winnaar helpen. Maar het valt niet te ontkennen dat lineaire televisie geen twintig jaar meer zal bestaan. De aandacht van de consument is vandaag gefragmenteerder. Wielrennen moet verdergaan dan het puur koersmatige. We moeten aan de beleving werken."

Vandenhaute: "Dat kijkcijfers in het wielrennen dramatisch achteruitgaan, heeft alles te maken met de grote rondes. En op kop de Tour de France."

Is het product Tour de France niet goed? De beelden zijn wel mooi.

Vandenhaute: "Van de landschappen wel. Het koersverloop is minder goed in beeld gebracht. Tien jaar geleden zei ik ook al dat ik niet begrijp dat we anno 2010 nog altijd drie wedstrijden van drie weken organiseren. Het jonge publiek haakt daarop af."

Van Den Spiegel: "Dat is de uitdaging, dat we de 25-jarigen enthousiast maken."

Vandenhaute: "Wij omarmen de technologie, Fransen doen er alles aan om de technologie weg te duwen. Er is een enorme hang naar een verleden dat nooit meer terugkeert. Ik wil ook dat ze weer koersen zoals in de tijd van Merckx: de beste renners in de beste koersen. Maar op een moderne manier."

Zijn eendagskoersen modern georganiseerd?

Vandenhaute: "Milaan-Sanremo wordt georganiseerd zoals de Giro. Die koers zou met supermoderne middelen in beeld gebracht moeten worden zodat je echt ziet wat er in het peloton gebeurt. Nu is het televisionele chaos tijdens en na de race. Zoals wij Vlamingen koers in beeld brengen, dat is met voorsprong het beste."

Van Den Spiegel: "Ik ben terechtgekomen in een sport die gefragmenteerd is op alle niveaus. De macht ligt verspreid bij organisatoren, teams en de UCI. Het is heel moeilijk om iets nieuws te implementeren. Teams worden gerund door mensen die de jaren 70 en 80 hebben meegemaakt. Wouter probeert af en toe het schokeffect te genereren. We gaan met babypasjes vooruit."

Vandenhaute: "Als we dichter bij het jonge publiek willen geraken, moet dat in de eerste plaats via de coureurs gaan. Want die zijn jong, die zijn hip. De wielersport wil dat allemaal wegduwen. We hebben de documentaire Ronde 102 uitgezonden. Als je niks met wielrennen hebt en je kijkt daarnaar, ben je geïntrigeerd. Wat is dat voor een wondere wereld? Dat is voor mij de grote kracht van het wielrennen."

Stel dat u ook de monumenten organiseert over 160 kilometer, hebt u dan niet een veel beter product?

Vandenhaute: "Er is niks mis met de lengte van de Ronde (270 kilometer, red.). Je moet raken aan een model dat zeventig jaar gewerkt heeft. Alleen heeft dat maar in een heel kleine regio gewerkt. Wielrennen is de enige kleine sport die het potentieel heeft om groter te worden."

U zit er nu tien jaar in, meneer Vandenhaute. Hebt u al vorderingen gemaakt?

Vandenhaute: "Neen. ASO en RCS zitten wel naar ons te kijken, maar ze volgen niet. Het is een grote oefening in geduld."

Van Den Spiegel: "Wij wegen niet zwaar genoeg voor ASO om de situatie te kunnen forceren. Men beseft dat er iets moet gebeuren, maar de belangen liggen te ver uit elkaar."

Vandenhaute: "Wielrennen is opgetrokken uit traditie en conservatisme. Als je ziet wat er is losgekomen toen die kleine met zijn broske in 2012 de Ronde van Vlaanderen veranderde. Over die heiligschennis zijn pagina's volgeschreven."

Stel dat u twintig jaar uw zin mag doen, hoe zal de wielersport er dan uitzien?

Vandenhaute: "Dan mag de Tour het grootste sportevenement ter wereld zijn. Dan hoop ik dat wielrennen echt internationaal is, met een concept dat het hele jaar tot de verbeelding spreekt. Zoals de Champions League in het voetbal."

Vernieuwen of verdwijnen?

Vandenhaute: "Het wielrennen kan nog vele jaren ronddobberen zoals het nu bezig is. Verdwijnen? Ik geloof het niet. Maar als je het wielrennen tot zijn absolute traditie wilt herleiden, als je bereid bent alles af te breken en weer op te bouwen, zeg je: Tour, Parijs-Roubaix, Ronde van Vlaanderen en dan begint de discussie."

Denken de Italianen daar ook zo over?

Vandenhaute: "Zet er dan Milaan-Sanremo bij. We moeten onze sport op een moderne manier kunnen vertalen zodat we meer jong publiek aantrekken en kunnen ontwikkelen."

Van Den Spiegel: "Ik ben hier nu acht maanden en ik voel hoe moeilijk dat is."

Is het een cultuurschok?

Van Den Spiegel: "Ik heb als hobby nog een bestuurspolitieke functie in basketbal. Ik weet hoe moeilijk het is om een regel te veranderen. Het duurt twee jaar voor die in elk zaaltje in Afrika en Azië geïmplementeerd is."

Vandenhaute: "Flanders Classics wordt binnen de wielerwereld beschouwd als vernieuwend. Er is een supergroot machtsblok ASO. Een diner met madame Amaury, dat is alsof ik naast de eigenares van het wielrennen zit. Daarnaast heb je RCS, de nummer twee. Die twee blokken zitten in een defensieve modus. Wij komen in een speedbootje met nieuwe ideeën. Ik ben 57, ik zie me dit nog wel vijftien jaar doen. Ik hoop dat we dan dat internationaal concept gevonden hebben. Maar ik hou er rekening mee dat er over vijftien jaar nog altijd drie wedstrijden van drie weken worden georganiseerd over meer dan 3.000 kilometer."

Vorig jaar inviteerde u Lance Armstrong. Hij kwam uiteindelijk niet. Hebt u een nieuwe poging gedaan om hem naar hier te halen?

Vandenhaute: "Dat hij vorig jaar niet kwam, had met moeilijke privéomstandigheden te maken. Ik heb er op geen enkel moment aan gedacht om hem dit jaar weer te vragen. Er was zoveel commotie, dat heeft mij als mens geraakt."

Het zou een geweldig statement blijven.

Vandenhaute: "Als sport moeten we op een goede manier leren omgaan met ons verleden. In het geval van Armstrong en Ullrich zijn mildheid en rechtvaardigheid ver te zoeken. Ik hoop dat er een dag komt dat Armstrong weer een plaats heeft in de wielerwereld. Hij is een iconische figuur zoals er maar twee zijn geweest. De andere is Eddy Merckx. Ik hoop dat we geen tien jaar meer wachten om naar zijn verhaal te luisteren. Dat is nog iets anders dan hem in ere herstellen en op een praalwagen rondrijden."

Hier staat geen foto van Merckx, niet van Armstrong, maar wel van Greg LeMond.

Vandenhaute: "Dat is de klimtijdrit naar Orcières-Merlette, uit de Tour van 1989. José De Cauwer zit in de ploegleiderswagen. Ik ben dan de verdediger van Armstrong en ik heb op mijn bureau een foto van zijn vijand LeMond. That's me."

103de Ronde van Vlaanderen.

Morgen vanaf 9.30 uur op Eén en Sporza Radio.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden