Donderdag 06/05/2021

NieuwsZaak-El Kaouakibi

Woelige gemeenteraad voor Bart De Wever: ‘Het moet een beetje menselijk blijven’

Burgemeester van Antwerpen Bart De Wever op de onlinegemeenteraad. Beeld RV
Burgemeester van Antwerpen Bart De Wever op de onlinegemeenteraad.Beeld RV

Burgemeester Bart De Wever (N-VA) moest zich gisteravond op de Antwerpse gemeenteraad verantwoorden voor de rijkelijke subsidies aan Let’s Go Urban, het jongerendansproject van Sihame El Kaouakibi. ‘Het systeem van checks and balances werd uitgeschakeld’, fulmineerde de oppositie.

Een onmiddellijke stopzetting van de samenwerking met Let’s Go Urban: dat was het geheime wapen dat de Antwerpse burgemeester Bart De Wever (N-VA) enkele uren voor de gemeenteraad uit de mouw schudde. De stad Antwerpen zal geen euro meer investeren in de vzw van Sihame El Kaouakibi, klonk het na een vergadering met het schepencollege. Zo trekt de stad de facto de stekker uit het jongerenproject op het Kiel, dat al een tijdje in geldnood zit.

De demarche toont aan hoe groot de spanning op het Schoon Verdiep is. Door stront moet je vliegen, zo luidt het politieke devies van De Wever. Wie kruipt, zakt alleen maar verder weg. Maar in de subsidieaffaire rond de liberale politica leek hij de voorbije weken alleen maar verder weg te zakken. Dat begon met een vernietigende audit die aantoonde dat de stad de voorbije jaren meer dan 5 miljoen euro investeerde in Let’s Go Urban, waarvan 350.000 euro werd besteed aan dubieuze facturen.

Op dat moment sprak sprak De Wever nog van een “systeemfout” en van een collectieve verantwoordelijkheid, waarbij verschillende overheden te naïef geld hadden gepompt in het project van een oplichter. Hij liet uitschijnen dat het tussen hem en El Kaouakibi, “een jukebox vol buzzwoorden”, nooit had geklikt. Maar de voorbije dagen werd duidelijk dat de persoonlijke verantwoordelijkheid van De Wever toch wat groter blijkt te zijn dan aanvankelijk gedacht.

Na een brief van El Kaouakibi aan De Wever stopte het stadsbestuur haar vzw 1,2 miljoen euro extra toe. Dat deze budgetverhoging niet in een collegebesluit werd gegoten, is uitzonderlijk voor zo’n hoog bedrag. Ze werd enkel opgenomen in de budgetopmaak voor 2019, wat volgens de oppositie neerkomt op een doofpotaffaire. “De opmaak bestaat uit vier boeken vol tabellen, elk honderdvijftig bladzijden dik. Ergens op bladzijde 105 van boek 3 staat er één regeltje over de subsidies aan Let’s Go Urban. Dat heet wegmoffelen”, zegt PVDA-gemeenteraadslid Peter Mertens.

Voorkeurbehandeling

In de gemeenteraad haalden de oppositiepartijen unisono uit naar de manier waarop de zaken waren verlopen. Zo spraken de christendemocraten van een voorkeursbehandeling voor El Kaouakibi. “De bevoegde schepen van Jeugd Nabilla Ait Daoud (N-VA) moet zich afvragen of ze nog voldoende autoriteit heeft om te blijven functioneren”, zei gemeenteraadslid Nahima Lanjri (CD&V). “Mocht ik in haar schoenen staan, ik zou wel weten wat te doen.”

Dat de stad begin dit jaar nog bijna een tweede keuken ter waarde van 30.000 euro kocht voor Let’s Go Urban, terwijl ze in 2018 al een eerste had betaald, is volgens de oppositie tekenend voor de slechte controle op het gebruik van de toegekende subsidies. “Een jukebox blijft maar spelen zolang je er geld insteekt. En dat is wat u overvloedig heeft gedaan”, zei de groene oppositieleider Imade Annouri. “Zo werd de aankoop van de keuken pas afgeblazen toen de heisa rond El Kaouakibi al was losgebarsten. Het systeem van checks and balances werd nonchalant toegepast of zelfs compleet uitgeschakeld.”

De Wever zelf benadrukte dat de rechtbank nog geen uitspraak heeft gedaan in deze zaak. “Enige voorzichtigheid is gewettigd”, zo klonk het. “Ik zie dat sommige collega’s nu met de voeten vooruit gaan, maar ik hoop dat zij zichzelf na de uitspraak nog steeds in de spiegel kunnen aankijken. Het moet een beetje menselijk blijven.”

Verder sprak hij wel van “pijnlijke vermoedens” van oneigenlijk gebruik van publieke middelen. Vermoedens die de stad weliswaar zelf aan het licht had gebracht via haar onafhankelijke auditdienst, klonk het. Met de brief van El Kaouakibi zou de burgemeester zelf niets hebben gedaan. “Dat was een vraag voor meer investeringen die we al van ver zagen aankomen.”

Zoals verwacht, hielden coalitiepartners Vooruit en Open Vld zich op de vlakte. Voor de vergadering had het stadsbestuur namelijk al de rangen gesloten. Met de stopzetting van de samenwerking met Let’s Go Urban hoopte het schepencollege om de storm te doen luwen.

El Kaouakibi in het Urban Center in betere tijden. De stad trekt de stekker uit het project. 'Moe, machteloos en bedroefd sluit ik de deur achter me', laat de oprichtster laat weten.
   Beeld Instagram
El Kaouakibi in het Urban Center in betere tijden. De stad trekt de stekker uit het project. 'Moe, machteloos en bedroefd sluit ik de deur achter me', laat de oprichtster laat weten.Beeld Instagram

Maar de prijs die wordt betaald, is groot. Vorige week kondigde De Wever al aan dat de leiding van de ‘LGU Academy’ nog één kans zou krijgen om te antwoorden op de malversaties die naar boven kwamen in de audit door de stad. Dat antwoord werd afgelopen vrijdag gegeven door Annemie Moens, de voorlopige bewindvoerder die door justitie bij LGU werd aangesteld. Maar echt geruststellend was dat niet. In haar brief, die De Morgen kon inkijken, kon Moens alleen bevestigen dat de vaststellingen in de audit stroken met haar eigen bevindingen.

Opgedoekt

Resultaat is nu dat Let’s Go Urban de facto wordt opgedoekt. Zonder subsidies van de stad is de vzw immers ten dode opgeschreven. En dat terwijl Moens de werking van het jongerenproject, ondanks de financiële malversaties, altijd heeft verdedigd. De vzw op het Kiel bereikt honderden kansarme jongeren. De bewindvoerder wenste gisteren niet op het nieuws te reageren. Vandaag beslist de ondernemingsrechtbank van Tongeren of ze nog zes maanden langer bewindvoerder mag blijven bij LGU of niet.

Wie gisteren wel al reageerde, is El Kaouakibi zelf. “Moe, machteloos en bedroefd sluit ik de deur achter me”, schreef ze op haar Instagram-pagina. Haar vechtlust is op. “Wat ooit begon als een naschoolse activiteit voor jongeren, groeide uit tot een beweging, waar verschillende generaties Antwerpse jongeren steun vonden. (...) Een vervallen feestzaal bouwden we om tot eerste urban center van het land. Tot vandaag.”

Mogelijk zal een andere vzw nu de taken van Let’s Go Urban overnemen. Het gevaar is wel dat deze procedure nog maanden zou kunnen aanslepen. Zowat alle partijen riepen gisteravond dan ook op om de jongeren niet in de steek te laten. Een boodschap die De Wever als burgemeester onderschreef: “Het is vanzelfsprekend dat we de jongeren niet nog meer de dupe willen laten zijn van dit verhaal. Maar dit laatste is een verhaal dat nog in volle ontwikkeling is.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234