Maandag 21/06/2021

WK snooker houdt Engeland vanaf vandaag in zijn greep

De nieuwe geldschieter 888.com, een onlinecasino, moet het internationale snooker uit een dip helpen na het wegvallen van de tabakssponsor

Open strijd in The Crucible

Vanaf vandaag zijn de Engelsen weer een goede twee weken in de ban van hun nationale sport nummer twee, het snooker. In het legendarische Crucible Theatre in Sheffield strijden 32 balvirtuozen om de prestigieuze wereldtitel.

Shaun Murphy, regerend wereldkampioen en dé verrassing van de editie van 2005, opent vandaag het WK op het heilige groene laken van The Crucible Theatre in Sheffield tegen de Thai James Wattana. Even was er sprake van om de legendarische lokatie in Sheffield na dertig jaar te verlaten, maar tot die heiligschennis kwam het niet. Maandag 1 mei zullen van de 32 spelers enkel de beste twee overblijven voor een finale op het scherp van de snee. De winnaar gaat met eeuwige roem, een trofee met grote oren en een mooie geldprijs van 200.000 pond (290.000 euro) naar huis. Welke twee spelers over 17 dagen elkaar zullen bekampen voor de wereldtitel is koffiedik kijken. Waarnemers stellen dat er in de 79-jarige geschiedenis van het WK nog nooit zo'n open strijd is geweest.

Vorig jaar kaapte Murphy als kwalificatiespeler vanuit het niets de wereldtitel weg. Murphy bleek echter geen eendagsvlieg en hoort na zijn goede prestatie op de Welsh Open weer tot de favorieten. Bij de bookmakers staat enfant terrible Ronnie O'Sullivan als topfavoriet genoteerd. Ronnie 'The Rocket' O'Sullivan heeft nochtans geen enkele wedstrijd in een world-rankingtoernooi gewonnen sinds oktober vorig jaar.

Daarnaast worden ook de namen van Stephen Hendry (nummer één op de voorlopige wereldranglijst en zevenvoudig wereldkampioen), Mark Williams (winnaar van de China Open dit jaar en tweevoudig wereldkampioen), John Higgins (prijzengeldkampioen van dit jaar en voormalig nummer één) en Matthew Stevens (verliezend finalist van vorig jaar) genoemd als kanshebbers. Barry Hawkins, een Schotse qualifier zien sommigen als de mogelijke toernooiverrassing.

Een Belg zal het alleszins niet worden. Bjorn Hanenveer, onze nationale snookertrots, heeft zijn plaats wel op het internationale toneel, maar is toch een maatje te klein voor zo'n toernooi. Hanenveer staat dit seizoen zeventigste op de wereldranglijst en ging er in de kwalificaties uit. Wim Van Driessche, lid van de Vlaamse snookerfederatie en de persoonlijk begeleider van onze landgenoot, houdt een internationale doorbraak van Hanenveer in de toekomst wel voor mogelijk. "Hij heeft de kwaliteiten om zich bij de toppers te scharen", aldus Van Driessche. Ook Hanenveer zelf hoopt erop nog dat trapje hoger te geraken. "Ik zit er dicht bij, maar ik kan momenteel niet voldoende topwedstrijden spelen om me aan te passen aan het echte topniveau", legt Hanenveer de kloof uit.

Dat geen enkele speler er vóór het WK bovenuit steekt, is niet alleen aan de spelers te wijten. De snookerspelers klagen steen en been over het weinig aantal proftoernooien. De dip is een direct gevolg van het wegvallen van de tabaksreclame vorig jaar door de Europese richtlijn. Net zoals de Formule 1 was ook het snooker sterk afhankelijk van sponsorgelden uit de tabakssector. Embassy, de naam die bekend is bij het grote publiek als voormalige sponsor van de grote snookertoernooien, is niets minder dan een speler op de Britse tabaksmarkt. Het internationale snooker verloor door het verbod op tabaksreclame zijn hoofdsponsor en was daar onvoldoende op voorbereid.

Zo daalde het aantal proftoernooien vorig jaar van tien naar acht om dit seizoen tot een dieptepunt van zes stuks terug te vallen. Dat betekende voor de spelers een serieus verschil in hun portefeuille, want ook het prijzengeld ging drastisch omlaag. In drie jaar tijd werd dat met 50 procent teruggeschroefd. "Ik ben dit jaar vrij succesvol geweest, maar andere spelers hebben weinig verdiend. Het is het zwaarste jaar dat ik me kan herinneren", aldus de 30-jarige Higgins. Ook Mathew Stevens maakt zijn beklag over de povere gang van zaken. "Het snooker is gewoon een mesthoop geworden", aldus de Welshman.

Na regen komt zonneschijn. Er kwam een nieuwe hoofdsponsor op de proppen. Het onlinecasino 888.com ondertekende een vijfjarig contract voor de sponsering van de Masters, de Grand Prix, het UK Championship en het WK in Sheffield. Het internationale snookercircuit begint zich opnieuw in ere te herstellen.

De toekomst van het internationale snooker ziet er trouwens rooskleurig uit. De nieuwe geldschieter zal ongetwijfeld voor een heropleving van de toptoernooien zorgen. Daarnaast wordt het snooker internationaler, wat deuren opent. Vooral het Aziatische continent, met China voorop, begint topspelers voort te brengen die de strijd aankunnen met de nu haast volledig Britse line-up. Het kan tellen dat de Chinees Ding Junhui eind vorig jaar het UK Championship op zijn naam schreef. Dat Eurosport een contract ondertekende om de grote snookertoernooien internationaal uit te zenden zal voor een opflakkering zorgen in Europa. Worldsnooker, dat het internationale circuit organiseert, hoopt zo potentiële markten als Duitsland, Zwitserland en ook ons land warm te maken voor het snooker.

Snooker is in Engeland in geen tijd uitgegroeid tot een mateloos populaire sport. Vorig jaar keken maar liefst 7,8 miljoen Engelsen naar de finale tussen Murphy en Stevens. (ML / SR)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234