Zondag 20/06/2021

Witsel, chouchou in China

Axel Witsel (28) mag dan wel al ruim anderhalve maand in oosterse sferen vertoeven, op zijn officiële voorstelling aan het Chinese publiek moest hij wachten tot begin deze week. Op een groots georganiseerde gala-avond in Jiangsu stelde clubsponsor Quanjian het nieuwe shirt voor 2017 voor. Alle spotlights stonden daarbij gericht op nieuwkomers Witsel en Alexandre Pato (ex- AC Milan). "Ik heb China de voorbije maand al erg leren appreciëren", zei Witsel. "De ploeg heeft me opgenomen als een familie en ik voel me echt al thuis. De sfeer binnen het team is uitstekend. Nu is het aan mij om te tonen dat ik belangrijk kan zijn voor de club. We hebben een goede voorbereiding achter de rug en dat gaan we zaterdag ook meteen proberen te tonen."

Vol voor de titel

Tijdens die voorbereiding werd door hoofdsponsor Quanjian niet op een cent gekeken. De club werkte oefenstages af in de Zuid-Chinese steden Sjenzjen en Hainan, vloog daarna voor twee weken naar het Italiaanse eiland Sicilië om de voorbereiding uiteindelijk in het Oost-Chinese Jiangsu af te sluiten. Vandaar vloog Witsel gisterenavond met zijn ploegmaats naar Guangzjou voor zijn grote competitiedebuut, alweer een vluchtje van dik drie uur. Tegenstander is morgen middenmoter Guangzhou R&F. De club van de Servische coach Dragan Stojkovic eindigde vorig seizoen op een zesde plaats in de Super League, maar heeft in tegenstelling tot Quanjian geen noemenswaardige sterren in de spelerskern.

"Eigenlijk kan Quanjian zich tegen R&F geen misstap veroorloven", zegt onze collega Hunter, journalist bij het Chinese blad Sports News. "Met de aankoop van Alexandre Pato en Witsel heeft Quanjian getoond dat het grote ambities koestert. De topspelers moeten nu maar tonen dat ze ook écht top zijn."

Jean-Jacques Kilama, centrale verdediger en ploegmaat van Witsel, bevestigt die verwachtingen. Sterker nog: hij legt de lat hoger. "We moeten niet zeggen dat we voor een punt komen, we komen voor de zege", zegt de basispion van trainer Fabio Cannavaro. "We hebben in Italië een goede voorbereiding gehad. Als we morgen hetzelfde niveau halen als tijdens onze stage in Sicilië, dan weet ik zeker dat we winnen. Wat we nog willen bereiken dit seizoen? Wij gaan voor niets minder dan de titel. Met toppers als Witsel en Pato in de ploeg is dat realistisch."

Vandaag werken de spelers nog hun laatste training af in het stadion van R&F. "De voorbije week heeft Cannavaro ons heel wat videobeelden van de tegenstander voorgeschoteld, zodat we exact weten wat we kunnen verwachten", zegt Kilama. "Hoe we gaan spelen? Normaal wordt het een driemansmiddenveld met Witsel centraal in een aanvallende rol, een soort van nummer tien. Zo willen we optimaal gebruikmaken van zijn kwaliteiten."

Pret met de ploegmaats

Intussen heeft onze landgenoot zich wel opgewerkt tot de chouchou van de fans. "Het publiek is dol op hem. Witsel is steeds vriendelijk, beleefd en welopgevoed. Daarnaast toont hij zich een echte professional door hard te werken op het oefenveld, daar houden we van", zegt onze collega-journalist Hunter. "Ook op de gala-avond en shirtvoorstelling in Jiangsu was Witsel goedlachs. Hij amuseerde zich zichtbaar met zijn ploegmaats."

Ook Kilama bevestigt dat de chemie in de spelersgroep optimaal is. "Ik krijg soms het gevoel dat Axel al jaren bij ons is. Alle ingrediënten zijn aanwezig om een topseizoen te spelen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234