Zondag 08/12/2019

‘Wij kunnen op een veel efficiëntere manier tv maken dan de Amerikanen’

Wie Ludo Poppe (47) de komende drie jaar face to face wil spreken, zal naar Los Angeles moeten vliegen, waar hij met vrouw en kinderen naartoe verhuist. Van de luchthaven LAX zal de rit richting Sunset Boulevard gaan, de beroemde laan die Hollywood verbindt met Bel Air en waarop onder meer het burleske hotel Chateau Marmont ligt. Even voorbij de beroemde clubs Whiskey a Go Go en de Viper Room sla je rechtsaf, drie minuten de Hollywood Hills in. “Daar, pal in het centrum van de entertainmentindustrie, heb ik een huis gevonden”, vertelt Poppe. “We wonen op tien minuten rijden van de studio’s in Burbank en even ver van Century City in Beverly Hills, waar de meeste tv-bedrijven kantoor houden.”Voor het grote publiek is Woestijnvis het hipste en bekendste productiehuis van Vlaanderen, maar iedereen die de tv-sector ook achter de schermen volgt, weet dat het curriculum vitae van Kanakna daar nauwelijks voor moet onderdoen. Vijftien jaar geleden richtten documentairemakers Ludo Poppe en wijlen Pascal Decroos het productiehuis op, waarmee ze de eerste reeksen van Het leven zoals het is draaiden. Ze waren pioniers in het genre van reality-tv en met Expeditie Robinson, Peking Express en Temptation Island bouwden ze zoveel knowhow op dat ze dé referentie geworden zijn. Zeker in het binnenland, waar ze programma’s als Voorbij de grens, Mijn restaurant, De jeugd van tegenwoordig en Keukenrebellen maakten. Maar ook in het buitenland, waar ze in Frankrijk en Scandinavië plaatselijke versies van Peking Express produceerden, hebben ze zichzelf op de kaart gezet. “Vijfentwintig procent van onze omzet komt nu uit het buitenland”, vertelt Poppe.Die buitenlandse expertise heeft deuren geopend voor Ludo Poppe. Samen met zijn partner Stef Soetewey fuseerde hij het productiehuis met de Zweedse entertainmentgroep Zodiak, die in tal van Europese landen productiehuizen bezit maar die laat opereren onder hun eigen naam. Zodiak fuseerde vervolgens met Marathon en daarna nog eens met Magnolia, twee grote tv-groepen uit respectievelijk Frankrijk en Spanje. Na FremantleMedia (Idool, X-factor) en Endemol (Big Brother, Fear Factor) is het nu het derde grootste productiehuis ter wereld. De groep draait een omzet van 400 miljoen euro maar wil dat de komende jaren opkrikken naar 1 miljard. Dat moet vooral in de Verenigde Staten gebeuren, waar Zodiak nog maar een kleine voet aan de grond heeft.Daarvoor heeft de internationale groep Poppe aangesproken, die voor Kanakna al langer een mannetje in Los Angeles had en weet hoe je in Hollywood deuren opent. “Zodiak heeft productiehuizen in zeventien landen, van Rusland tot Spanje”, vertelt hij. “Maar ze hebben nog geen vaste productie-entiteit in Amerika. Het is mijn taak om met een buy & build-strategie de productie daar op te starten. Buy betekent dat we daar productiehuizen zullen kopen waarvan we denken dat ze passen in de Zodiakgroep, build dat we met onze eigen formats op zoek gaan naar een manier om te groeien.”

Hebt u meteen ja gezegd toen u gevraagd werd?

“Ik heb niet lang getwijfeld. Het is een mooie manier om het hoofdstuk Kanakna af te sluiten, na vijftien jaar. Onze grootste verdienste de voorbije twee jaar is dat de continuïteit van het productiehuis verzekerd is. Dat was de bedoeling van de integratie in Zodiak. Ik vind dat een tv-generatie maar zes à zeven jaar kan duren. Daarna is het aan de volgende generatie, zodat je de voeling met zowel het publiek als de klanten niet verliest. Bij Kanakna zit nu een nieuwe lichting aan het stuur.“Voor mij betekent de verhuizing een nieuw begin. Intellectueel is het een mooie uitdaging. Vijftien jaar geleden bestonden in Vlaanderen geen productiehuizen, behalve de toeleveranciers van VTM. Daardoor vertrokken we vanuit de underdogpositie. Nu moet ik vanuit een grote groep een positie op de markt creëren. De uitdaging is totaal anders.”

Wilden vrouw en kinderen dadelijk mee?

“Voor onze dochters van veertien en tien wordt het de grootste stap. Voor hen is het niet gemakkelijk om hun vrienden achter te laten. Het helpt wel dat we naar Hollywood verhuizen, dat heeft een zekere magie. Ik krijg meer krediet dan als ik had gezegd dat we naar Detroit zouden verhuizen. Op hun leeftijd zouden ze moeten openstaan voor nieuwe ervaringen. Voor mijn vrouw Annik is het een mogelijkheid om eens intenser samen te leven. Als je naar het buitenland verhuist, groei je als familie automatisch dichter naar elkaar toe. De voorbije vijftien jaar hebben we veel naast elkaar geleefd. Een bedrijf uitbouwen vraagt veel energie. Bovendien was Kanakna met avontuur bezig. De jaren dat ik zelf nog Expeditie Robinson maakte en Peking Express opstartte, zat ik maandenlang in het buitenland, en eenmaal terug zat ik uren in de montagekamer. Het was een prachtige job, maar de andere kant van de medaille zijn de verantwoordelijkheden die ermee gepaard gaan. Het zijn enorme projecten waarmee veel geld gemoeid is. Je moet grote teams in moeilijke omstandigheden leiden. Het was een privilege om de helft van de wereld te kunnen zien, maar op een bepaald moment wil je dat ook eens doen zonder die last op je schouders, samen met je vrouw.”

Is het de bedoeling dat u nu Mijn restaurant of Peking Express in de VS gaat draaien?

“Niet direct. Zeven jaar geleden kon je in de tv-sector nog een markt openbreken als jij een idee had dat iemand anders nog niet kende. Vandaag is de wereld plat. Als je een hit hebt in België, weet men dat morgen in Los Angeles en overmorgen in Buenos Aires. Nu is het er veeleer om te doen of het volgende goede idee binnen jouw internationale bedrijf wordt geboren en gemaakt. In de VS moeten we enerzijds op zoek gaan naar bedrijven die creatief een meerwaarde voor de groep kunnen betekenen. Anderzijds moeten we ervoor zorgen dat de nieuwe ideeën die in onze groep ontstaan snel en efficiënt bij de juiste Amerikaanse productiehuizen geraken. Zeven jaar geleden was de grootste uitdaging de juiste informatie hebben, nu moet je vooral je eigen creativiteit kunnen beheren.”

Bent u zeker dat het gaat lukken?

“Zodiak Entertainment is een tanker geworden. Die heeft koers gezet naar Amerika en zal ook aankomen. Dat kan met een paar botsingen zijn, maar aankomen zullen we. Omdat de distributie van onze producten - tv-programma’s - verandert, is het bijna een overlevingsstrategie geworden voor een mediabedrijf anno 2009 om wereldwijd actief te zijn. Ook wij moeten op wereldwijde basis kunnen opereren. Onze schaaluitbreiding moet in de VS gebeuren.”

Is het wel het goede moment om dat te doen? Het gaat niet goed met de Amerikaanse tv-sector. De tijd van het grote geld is voorbij.

“Die tijd is inderdaad voorbij. Wij Europeanen hebben daar minder last van, want we hebben het altijd al met minder moeten doen. Wij kunnen tv maken op een efficiëntere manier dan de Amerikanen gewoon zijn, wat ons daar nu een voordeel oplevert. Voor de rest verandert de markt daar op dezelfde manier als in Europa. De wijze waarop de tv-kijker zijn product consumeert, zal over vijf à tien jaar totaal anders zijn dan vandaag. Onze traditionele verdeler - de zenders - staat onder druk en weet niet wat zijn toekomst is. Maar ons product zal nog altijd bekeken worden. Alleen zullen we het via andere kanalen moeten financieren en verdelen. “Die uitdaging is in de VS niet anders dan in Frankrijk of België. Het zijn vooral degenen die ons product distribueren en betalen die in moeilijke papieren komen. Daardoor zullen wij, content producers, veel meer de financiering van ons product in handen moeten nemen. Je ziet sommigen nu al goede stappen op dat vlak zetten. Kijk maar hoe Woestijnvis met Loft zelf de financiering regelt en distributie in handen neemt. Alleen de bedrijven die in staat zijn om op basis van creativiteit, reputatie en gezonde financiële structuren zelf hun financiering rond te krijgen zullen op langere termijn de crisis in de distributie overleven.”

Heeft Kanakna daar in België ook last van?

“Zeker. SBS (moederbedrijf van VT4 en Vijftv, BDC) is een bedrijf in crisis, als gevolg van de dalende advertentie-inkomsten. Als over pakweg vijf jaar het publiek gefragmenteerd is door de themazenders die erbij komen op de digitale platformen van Telenet en Belgacom, dan komt de financiering van ons product in gevaar, want geen enkele van die kleine zenders zal nog een groot programma kunnen financieren.”

Als Zodiak Entertainment in de VS een grote groep wordt, heeft dat dan gevolgen voor Kanakna in België?

“Ja. Als je deel uitmaakt van een succesvolle groep, is dat goed voor een lokale afdeling én goed voor het plaatselijke talent. Kanakna maakt deel uit van een groep die proactief de toekomst opzoekt. Daardoor heeft het talent van Kanakna de mogelijkheid om daaraan mee te werken en om internationaal door te groeien.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234