Dinsdag 25/02/2020

'Wie niet snel kan denken, kunnen we niet gebruiken'

Headhunter David Beirne van Benchmark Capital

Waarom stappen topmanagers van betrouwbare bedrijven over naar onzekere internetbedrijven? Het gaat niet meer om geld alleen. Die mensen zitten al op een persoonlijk fortuin. Wat ze zoeken is de kick om een bedrijf van nul af te starten. Ze willen het gevoel hebben de wereld te veranderen. En er is de adrenaline: als het bedrijf slaagt, is er weer geweldig veel geld in het verschiet.

Saul Hansell

Wie wil multimiljonair worden? Dat is de vraag die men zich nu in elitaire clubs stelt en in de directietoiletten bij de grote multinationals. 's Lands meest beslagen managers staan dagelijks voor de beslissing of ze al dan niet in deze of gene start-up stappen, start-ups met vaak niet meer businessplan dan een stapel nog niet erg waardevolle aandelen.

Het goede nieuws voor wie zijn kans wil wagen, is dat Silicon Valley een niet te stillen honger naar topmanagers heeft. Niettemin, het opvrijen van managers heeft zo zijn rituelen, en ze gelden evengoed voor start-ups zonder businessplan. David Beirne, een van 's lands beste technologieheadhunters weet er alles van. Hij werkt voor Benchmark Capital, een van de grootste risicokapitaalfondsen van Silicon Valley.

Beirne was twaalf jaar lang een partner bij Ramsey/Beirne Associates, in Ossining, NY. Hij rekruteerde prestigieuze namen als Robert J.Herbold bij Procter & Gamble om chief operating officer te worden bij Microsoft. En James Barksdale haalde hij bij Federal Express weg om het jonge Netscape Communications Corporations te gaan leiden.

Hij kwam in 1997 naar Benchmark, het fonds dat zo vroeg wist in te stappen in eBay, het on-lineveilinghuis. Niet zo'n vreemde keuze als op het eerste gezicht lijkt. "Ik doe er niet meer of niet minder aan rekruteren dan de andere partners hier", zei Beirne. "In dit vak is talent de doorslaggevende factor."

Beirne sprak over rekruteren van internettopmanagement in echte Silicon Valley-stijl aan de telefoon. Hij was net uit een taxi aan het springen, stapte door de lobby van een luchthaven, liet zich door de veiligheidscontrole loodsen, op weg terug naar huis van een of andere raad van bestuur.

Waar let u op als u een chief executive voor een internetbedrijf zoekt?

David Beirne: "Er zijn natuurlijk geen standaardprofielen. Intelligentie en ruwe leiderscapaciteiten zijn vaste onderdelen. Wat je vooral nodig hebt, is iemand die als een magneet voor talent functioneert. Want talent is op dit moment de meest schaarse 'grondstof', en het wordt altijd maar schaarser. Talent is de sleutel tot welslagen van een start-up, je moet dus iemand hebben die in staat is een team van wereldklasse samen te stellen."

Is het rekruteren van een directie voor een internetbedrijf anders dan voor een klassiek bedrijf?

"Een van de opvallendste kenmerken is de drang naar snelheid. Vijf jaar geleden konden mensen de tijd nemen om hun beslissingen te nemen. Als iemand vandaag niet in staat is om het tempo bij te houden, heb je geen andere keuze dan je van hem of haar te ontdoen."

Hoe weet u of een kandidaat in staat is om het internetritme bij te houden?

"Je moet geweldig veel tijd met de kandidaten doorbrengen om binnen in hun hoofd te geraken. Je moet eveneens onderzoeken uit welke bedrijfscultuur ze komen. Je kunt jezelf wel wijsmaken dat je het tempo aankunt, het beleefd hebben is toch nog heel iets anders. Het is ook geen toeval dat zoveel topmensen in internetbedrijven vroeger in hun carrière bij Federal Express gewerkt hebben."

Waarom zou iemand een comfortabele, goedbetaalde job aan de top van een groot bedrijf verlaten om bij een start-up-bedrijf te gaan?

"Ik geloof niet dat er zoiets bestaat als een bedrijfsleider die je niet kunt krijgen. Je moet de juiste gelegenheid vinden voor elk van de personen op het lijstje en je moet hen een droom verkopen. Meestal zien mensen het wel zitten om met een nieuw bedrijf te starten en echt iets van betekenis in de wereld te gaan doen. In plaats van een afdeling van AT&T te leiden bijvoorbeeld, willen ze wel eens iets creëren dat een reusachtige waarde krijgt voor de aandeelhouders en dat impact heeft op de manier waarop mensen werken en leven. Er is daar een gigantische psychische bevrediging aan verbonden."

Ik hoor u niet spreken over aandelenopties?

"De meeste van deze mensen hebben al een fortuin vergaard, dus daar gaat het niet meer om. Het gaat om de psychische voldoening, iets om op terug te kijken als de carrière voorbij is. Natuurlijk is er financiële beloning. Namelijk, als het project slaagt. Er staat financieel voor hen veel meer op het spel en het risico is veel groter."

Waarom zoekt u iemand als George Shaheen uit, iemand die Andersen Consulting leidde, om hem aan het hoofd te stellen van WebVan, een internetkruidenier?

"Eerst en vooral, WebVan is niet zomaar een kruidenier. Het is de laatste kilometer voor internet. Alles wel beschouwd is het een systeembedrijf. Voor zo'n bedrijf huur je niet iemand van bij Pepsi in. Ik kan alle marketingspecialisten krijgen die ik wil, om onder hem te werken. Bovendien is Shaheen een geweldige leider, hij is een magneet voor talent. Mensen zullen hem volgen. Ten slotte nog een laatste overweging: hij heeft een bedrijf op grote schaal uitgebouwd, wereldwijd."

Nu zoveel internet-executives steenrijk geworden zijn, wordt u wellicht ook bestookt met cv's van gewone divisiemanagers die zitten te snakken naar de glamour van de internetwereld?

"Er is natuurlijk veel meer belangstelling dan in de tijd toen ik Barksdale rekruteerde voor Netscape. Die overstap toen heeft eigenlijk heel veel mensen wakker gemaakt. Het werd een sneeuwbaleffect. Het was de eerste keer dat een topklassemanager overstapte naar een internetbedrijf. Het was veel moeilijker toen de mensen de enorme rijkdomboom nog niet onder de ogen hadden. Vandaag zijn er massa's managers die hun jobs in de gevestigde grote multinationals willen wisselen voor om het even welke dotcomjob. Ze zien vooral dat er een zekere plezierratio in zit. Maar ik denk dat het daarom niet gemakkelijker geworden is om de juiste mensen te vinden."

U bent nu al zolang headhunter, u kunt wel commissies sparen voor het doorzoeken van bedrijven?

"Neen, ik moet steeds een beroep doen op externe bureaus om aan research te doen Je moet gewoon op die extra ogen en oren kunnen rekenen. En al ken ik mijn eerste keuze en mijn tweede keuze, dan nog moet je een zekere marge hebben, voor het geval je nummer één en nummer twee niet kunt krijgen."

© The New York Times

Vertaling Michèle Van der Plaetsen

David Beirne:

'In dit vak is talent de

doorslaggevende factor'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234