Zondag 19/09/2021

PortretErika Xuan Nguyen

Wie is Erika Xuan Nguyen, de (zaken)partner van Sihame El Kaouakibi?

Sihame El Kaouakibi en Erika Xuan Nguyen bij de opening van JJ's House in 2018. Beeld Benoit De Freine
Sihame El Kaouakibi en Erika Xuan Nguyen bij de opening van JJ's House in 2018.Beeld Benoit De Freine

Tijdens de hele Sihame-saga bleef ze onder de radar. Maar sinds haar Tesla achter slot en grendel is gezet, rijst de vraag steeds meer: wie is Erika Xuan Nguyen eigenlijk, de vriendin en zakenpartner van El Kaouakibi? Een vrouw met dubbele agenda volgens gedupeerden, die oogluikend subsidiegelden liet toestromen.

In 2013 leert Sihame El Kaouakibi (34) iemand nieuw kennen: Erika Xuan Nguyen (40), een zes jaar oudere vrouw met Vietnamese roots uit het Antwerpse. Haar ouders vluchtten een halve eeuw geleden uit het communistische regime en belandden in Zoersel, waar Nguyen opgroeit

Samen besluit het duo vanaf 2016 te ondernemen. El Kaouakibi, die eerder in 2009 Let’s Go Urban oprichtte, start met Nguyen enkele vennootschappen op. Ze baten ook een Aziatisch restaurant uit en creëren voor Antwerpse studenten een foodbar, waar gezond voedsel centraal staat. In 2018 richt het koppel samen eventlocatie JJ House op met Nguyen als zaakvoerster.

Maar uiteindelijk blijkt zij toch geen groot organisatorisch talent te zijn. Zo zagen drie koppels afgelopen jaar hun trouwfeest in duigen vallen door wanbeleid op de eventlocatie. “Wij gaven 10.000 euro cash als voorschot”, klinkt het bij een van de gedupeerden. “Toen we zouden trouwen, zorgde corona voor uitstel. We maakten ons zorgen en dat bleek later terecht: JJ House ging failliet maar ons geld was verdwenen.”

Faillissement

Nguyen hield er een dubbele agenda op na: aan haar klanten zei ze dat de eventlocatie niet in financiële problemen zat, terwijl de zaakvoerster maar al te goed wist dat het faillissement begin dit jaar nabij was. In februari vroeg Nguyen aan de vrederechter nog twee weken uitstel voor de openbare verkoop van JJ House.

De drie bruidsparen wisten al die tijd van niets. “IJzig kalm liet ze ons weten dat ons trouwfeest zou doorgaan. Erika wou het vertrouwen duidelijk nog even rekken. Zo kon ze nog snel wat meubels van de hand doen vooraleer die openbaar werden verkocht. En in tussentijd mochten we zeker niets lekken aan de pers.” JJ House zou uiteindelijk enkele dagen later de boeken zelf neerleggen, aan de gedupeerden liet Nguyen niets meer weten.

Tesla

Hoewel het net zich eerder sloot rond Sihame El Kaouakibi, lijkt het ook Erika Xuan Nguyen niet voor de wind te gaan. De Tesla van A Woman’s View werd eerder deze week in beslag genomen. De wagen heeft momenteel nog een waarde van 30.000 euro. De Tesla behoort tot één van haar vennootschappen en moet verkocht worden om twee openstaande facturen aan vzw Let’s Go Urban terug te betalen.

Wat haar precieze rol is binnen de vzw, is nog onduidelijk: dat onderzoekt het parket volop. Volgens Erika Xuan Nguyen zelf is ze slechts vrijwilliger bij Let’s Go Urban. Maar Nguyen is als beheerder van vennootschappen waar subsidiegelden van de vzw naartoe gevloeid lijken, wel medeverantwoordelijk voor het verduisteren van geld dat overhandigd is onder de verplichting om ze voor een bepaald doel te gebruiken.

Dressing in Berchem

Het lijkt erop dat Nguyen een aandeel had bij vreemde geldstromen. Zeker wanneer blijkt dat er voor een nieuwe dressing bij haar en El Kaouakibi thuis in Berchem, geld werd gebruikt dat normaal bestemd was voor jongeren in Molenbeek. Tweehonderdduizend euro werd toen voorzien om radicalisering bij jongeren tegen te gaan. Dat subsidiegeld kwam van vzw WeLoveBXL, mede opgericht en bestuurd door Nguyen.

Het parket onderzoekt nu welke geldstromen er allemaal waren. Later zullen zowel El Kaouakibi als Nguyen daarover verhoord worden. Haar advocaat Joris Vercraeye is momenteel karig met informatie. “Ik heb het dossier nog niet bekeken. Over de rol van mijn cliënte in het verhaal kan ik dus nog niets zeggen.” Als blijkt dat Nguyen op de hoogte was van de fraude, kan dat haar een gevangenisstraf van vijf jaar opleveren en verbeurdverklaring van de inboedel.

‘Soulmate’

Hoe de relatie El Kaouakibi-Nguyen deze periode doorkomt, valt af te wachten. In het verleden sprak Sihame steeds over Xuan als haar blijvende grote steun. “Xuan is mijn zakenpartner, maar ze is veel meer dan dat”, schrijft ze in haar boek ‘Coming In’. “Ze loopt vaak in mijn schaduw, maar als ik val, is zij het die me elke keer opnieuw opraapt. We maken elkaar sterker, we hebben weinig woorden nodig om elkaar te begrijpen. We steunen elkaar op elk vlak, op elk moment in ons leven.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234