Dinsdag 14/07/2020

Wetenschap l BREIN VERTOONT NOG VERANDERINGEN OP achttienjarige LEEFTIJD

'Volwassen worden heeft niet zozeer te maken met nieuwe dingen aanleren, maar wel met het verfijnen en uitdiepen van eerder verworven kennis en talenten'

Volwassen ben je pas als je 26 bent

Wijsheid komt pas met de jaren, zo klinkt het wel eens in de volksmond, en het blijkt nog te kloppen ook. Abigail Baird, psychologe aan de Dartmouth University, stelde vast dat het brein van Amerikaanse jongvolwassenen zich nog verder ontwikkelt tot hun 26ste. Zijn we dan niet volwassen op ons achttiende? Nee, zegt professor Baird. Door Eline Delrue

U hebt de hersenontwikkelingen bij studenten van achttien jaar oud vergeleken met die van oudere volwassenen tussen 25 en 35. Wat leren de resultaten ons?

"Baird: De hersenscans leggen de fase van opkomende volwassenheid bloot, een soort overgangsperiode tussen het einde van de adolescentie en het begin van de volwassenheid. We hebben vastgesteld dat de hersenen van de achttienjarige studenten zich verder blijven veranderen tijdens het eerste jaar aan de universiteit. Er vonden vooral ontwikkelingen plaats in de insula en de cingulate cortex, twee hersengebieden die emotie en cognitie integreren. Het eerste jaar universiteit ging dus duidelijk gepaard met nieuwe ervaringen en een heleboel uitdagingen, zowel op cognitief, sociaal als op emotioneel vlak. Dat maakt dat het brein van een achttienjarige verre van gelijkt op dat van iemand die midden twintig is. We worden dus later volwassen dan we op het eerste gezicht vermoeden. Het is interessant om te zien hoe gevoelig onze hersenen zijn voor die nieuwe omgeving."

Die nieuwe omgeving was in dit geval de universiteit. Wat met jongeren die niet verder studeren? Stoppen de veranderingen in hun hersenen vroeger?

"Zeker niet, de omgeving is ruim interpreteerbaar. Het draait vooral om uitdagingen waarbij je als jongvolwassene meestal weg bent van huis. Zo kan het bijvoorbeeld ook om legerdienst gaan. Het omvat eigenlijk alle kansen die men aangrijpt om zijn verantwoordelijkheid op te nemen en zelfstandig te zijn. Ook trouwen en een gezin stichten horen in het rijtje thuis."

Weg van huis, zegt u. Moeten we dan onze ouders loslaten vooraleer we ons volwassen kunnen noemen?

"Daar bestaat nogal wat onenigheid en controverse over. Ik denk dat het weggaan bij de ouders een van de vele manieren is om volwassen te worden, maar zeker niet de enige. We kunnen bovendien niet met zekerheid zeggen of de vastgestelde hersenveranderingen echt veel invloed uitoefenen op het gedrag van de persoon in kwestie. Of het een uitwerking heeft op iemands karakter, daar hebben we voorlopig het raden naar. Maar persoonlijkheid is veel complexer dan simpelweg een gril van het brein, geloof ik."

In Amerika ben je volgens je identiteitskaart op je 21ste volwassen, bij ons is dat vanaf je achttiende. Achten wij onszelf te vroeg volwassen?

"Zo zou ik het niet stellen. We hebben tot nog toe enkel Amerikaanse jongvolwassenen bestudeerd, maar we mogen niet vergeten dat hier minder vrije regels gelden dan in jullie cultuur. In Amerika mogen jonge mensen bijvoorbeeld pas vanaf hun 21ste alcohol aanraken. Dat betekent dat zij die verantwoordelijkheid veel later toebedeeld krijgen. Bijgevolg zullen de breinveranderingen ook later optreden. Als je die vrijheden al vroeger krijgt, zul je eerder zelfstandig en volwassen zijn. Of het brein ook sneller die ontwikkelingen zal vertonen, kan ik bij gebrek aan onderzoek enkel voorspellen."

Als kind leren we zoveel: spreken, lopen, eten, drinken, schrijven, lezen. Worden we dan eigenlijk niet erg laat 'volwassen' als je bedenkt wat we van jongs af aan al achter de kiezen hebben?

"Tijdens de kinderjaren krijgen we inderdaad heel wat nieuwigheden te verwerken, maar er wordt ook nog niet zoveel van je verwacht en de verantwoordelijkheidszin is er nog niet. Volwassen worden heeft dan ook niet zozeer te maken met nieuwe dingen aanleren, als wel met het verfijnen en uitdiepen van eerder verworven kennis en talenten. Het draait om uitdagingen, en hoe je er op een verantwoorde manier mee omspringt."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234