Donderdag 28/10/2021

West-Vlaamse Flying Doctor crasht in Congo

Anthony Caere, de Belgische piloot die in het Congolese Virunga-park strijd voert tegen stroperij, is met zijn vliegtuig gecrasht. Hij liep zware verwondingen op aan het hoofd maar is buiten levensgevaar.

Het Virunga-park in Oost-Congo, waarvan prins Emmanuel de Merode directeur is, is het werkterrein van Anthony Caere (35). Hij staat er aan het hoofd van de Air Wing. De West-Vlaming patrouilleert boven het park om snel te kunnen ingrijpen als parkwachters of dieren gewond raken. Zijn job kostte hem vorige week bijna het leven.

Het ongeval vond donderdagmiddag plaats. Iets voor vier, meteen na het opstijgen uit het dorpje Mutwanga. "We waren amper in de lucht toen er zich een probleem voordeed", vertelt Caere, die ondertussen naar het Gentse Sint-Lucas-ziekenhuis is overgebracht. "Het was meteen duidelijk dat we zouden crashen. Het enige wat ik kon doen, was proberen om slachtoffers op de grond te vermijden."

Caere stuurde zijn vliegtuig weg van het dorp en kwam in een bosje bananenbomen terecht. De impact was enorm, het vliegtuigje werd tot schroot herleid.

Complexe breuken

Op het moment van het ongeval waren naast Caere nog twee inzittenden aan boord. Zij kwamen er met de schrik van af, de West-Vlaamse piloot had minder geluk. Hij was er erg aan toe. Caere kreeg bij de crash de stuurknuppel van het vliegtuig in zijn gezicht, met een reeks complexe breuken in het gelaat tot gevolg. "Meteen na de crash kon ik niets meer zien", vertelt hij. "Ik vreesde dat ik blind was."

Caere raakte op de tast uit het vliegtuig. Een Belgische ingenieur, die op dat moment toevallig in Mutwanga aanwezig was, diende hem de eerste medische zorgen toe. De piloot werd overgebracht naar buurland Uganda, waar een team van Amerikaanse dokters zijn gezicht kon hechten. Daarna ging het richting België. Deze week wordt Caere geopereerd om zijn gezicht te reconstrueren.

Onherbergzaam

Met zijn vettig West-Vlaamse accent en droge gevoel voor humor ontpopte Caere zich de voorbije twee jaar tot dé ster van de Eén-reeks Flying Doctors. Daarin vloog hij met een tweedehands sportvliegtuigje en drie jonge dokters op de achterbank van Wevelgem naar het Congolese Virunga-park.

De dokters uit de titel keerden terug naar huis, Caere bleef. Hij werd door de Belgische prins Emmanuel De Merode totchief pilot benoemd en vloog sindsdien dagelijks over het enorme park tijdens operaties tegen stroperij, voor het behoud van de olifantenpopulatie en om alle personeel van Virunga veilig te transporteren in het vaak onherbergzame natuurgebied. En dat is een gevaarlijke job: de voorbije tien jaar kwamen al meer dan 150 rangersom het leven. De meesten van hen werden vermoord door stropers.

Toch lonen Caeres inspanningen: de voorbije twee jaar werd in het park geen enkele olifant meer gedood door stropers. Daarvoor werd de piloot eind vorig jaar, samen met De Merode, met de Albert Schweitzer Award bedacht. Die prijs wordt toegekend aan mensen of organisaties met bijzondere verdiensten in de strijd voor het behoud van bedreigde diersoorten.

Caere wil zich nu vooral op zijn herstel concentreren. Daarna zoekt hij naar een oplossing om het gecrashte vliegtuig te vervangen. Geronimo, het productiehuis dat Flying Doctors maakt, zal daarbij helpen. "We willen ervoor zorgen dat al het harde en levensbelangrijke werk van Anthony niet verloren gaat", klinkt het.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234