Woensdag 08/12/2021

Wereldvedette zonder kapsones

Geen groter gevaar zondag dan Gareth Bale. Atletisch beest met een verwoestende linkervoet, ter waarde van 100 miljoen euro. Geboren en gekneed in Cardiff door een handvol mensen, die Bale nog vaak opzoekt. 'De Spaanse beker heeft Real Madrid aan ons te danken.'

Een houten poortje waar de verf van afbladdert, een doffe voorgevel met kleine ramen en achteraan een tuintje van vijf op zes meter. Het ouderlijke huis van Gareth Bale straalt weinig charme uit. We staan in Whitchurch, een grijze buitenwijk van Cardiff, en hebben moeite om te geloven dat hier de moeder en vader wonen van een voetballer die Real Madrid vorig seizoen wegkocht voor 100 miljoen euro. "Wat had je verwacht? Een kasteel met gouden poort?" Deborah Bale lacht om onze verbazing. Zoonlief bood haar vorig jaar een cheque van 1,2 miljoen euro aan om te verhuizen naar een villa in het chique heuvelland rond Cardiff. "Maar uiteindelijk dachten we: Waarom weggaan? Hier wonen onze vrienden. Hier zijn we thuis. We zijn eenvoudige mensen, meneer."

Vader Frank is een gepensioneerde schoolconciërge, mama trekt nog iedere dag naar een advocatenkantoor, waar ze administratief werk verricht, en dochter Vicky geeft les in een plaatselijke kleuterschool. In Cardiff, de hoofdstad van Wales, geldt de familie als rolmodel. Trillend van opwinding vertelt een taxichauffeur over zijn wedervaren in de plaatselijke supermarkt afgelopen zomer. "Stond ik daar aan de kassa en wie komt achter mij aansluiten met een brik melk in de hand? Gareth Bale! Zie je dat Cristiano Ronaldo al doen? Die heeft daar drie assistenten voor. Zo rijk, getalenteerd en beroemd en toch zo normaal. That's a true Welshman, mate!"

Bekerfinale

Newport, 28 september 1998. Puffend en zwetend haast Rod Ruddick zich naar de veldjes van de plaatselijke voetbalclub. Ruddick beklaagt zich de trip. Tot hij enkele veldjes verderop een jongen opmerkt die keer op keer zijn tegenstander opzoekt, dribbelt en voor dood achterlaat. De snelheid, balbehandeling en lichaamsbeheersing van het kereltje met de flaporen zijn indrukwekkend. Eén uur later rolt er op het hoofdkantoor van Southampton FC een fax binnen: "Gareth Bale. Negen jaar. Aangesloten bij Cardiff Civil Service FC. Ik raad aan om hem binnen te halen. Vriendelijke groeten, Rod Ruddick, jeugdscout."

"Ik heb die fax hier nog altijd liggen", mijmert Ruddick zestien jaar later. "Bale was gruwelijk goed. Je moest niet eens een kenner zijn om te zien dat hij prof zou worden. Op zijn vijftiende liep Bale tien meter in 1,88 seconden. Op de vijftig meter was hij de tweede snelste voetballer in Wales. In Engeland was enkel Theo Walcott - de Arsenalspits die bij Southampton met Bale in dezelfde groep zat - sneller op de eerste meters."

Niet alleen de snelheid van de kleine Bale viel op, ook zijn uithouding verbaasde. "Op een uithoudingstest legde Bale als tiener dubbel zoveel afstand af als de rest van de groep in Southampton", weet talentscout Ruddick.

Op Whitchurh High School horen ze het graag zeggen. "Bales uithouding komt híer vandaan", grijnst voetbalcoach Morris. "Wij verplichten alle jongeren om dagelijks aan sport te doen: cricket, rugby, voetbal en crosscountry. Vooral dat laatste heeft bij Bale veel effect gehad op zijn verdere carrière.

Een schoolgang vol foto's van oud-studenten staaft dat. Van Sky-wielrenner Geraint Thomas over kapitein van de nationale rugbyploeg Sam Walburton tot Real Madrid-speler Gareth Bale. "Heb je zijn beslissende doelput gezien vorig seizoen in de Spaanse bekerfinale? In de 86ste minuut haalde hij nog zijn volle snelheid. Real Madrid mag ons dankbaar zijn", lacht Morris.

Dat Bale zo eenvoudig in elkaar steekt en zo honkvast is, verbaasde Tottenham-coach Harry Redknapp ooit. "Hij kreeg een paar extra dagen verlof en ik raadde hem aan om naar het buitenland te gaan. Ver weg van alles en iedereen. Hij negeerde dat advies straal en trok naar Cardiff."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234