Zaterdag 16/10/2021

Wereldtitel lonkt voor Joël Smets in Namen

Ook Stefan Everts vertrekt op Citadel in Grote Prijs van België 500 cc

brussel.

eigen berichtgeving

Joël Smets is goed op weg zijn derde wereldtitel motorcross in de 500 cc-klasse te behalen. Met nog drie Grote Prijzen te gaan, heeft de Kempenaar 50 punten voorsprong op zijn naaste achtervolger, de Nieuw-Zeelander Darryll King. De GP van België morgen op de Citadel van Namen is voor Smets cruciaal. "Als ik mijn voorsprong kan behouden, dan kan ik het wereldkampioenschap beslissen in mijn voordeel", zegt hij. Hij mag dan zelfs nog punten verliezen. Na Namen zijn er immers nog twee wedstrijden te rijden en als Smets op 8 augustus in de voorlaatste wedstrijd in het Nederlandse Rhenen 41 punten voorsprong overhoudt, is zijn derde titel een feit.

Het andere scenario is dat Smets pech heeft en nauwelijks nog punten zou scoren. Wat in een mechanische en niet ongevaarlijke sport als motorcross niet geheel ondenkbaar is. Tot nu toe is het kampioenschap voor Smets gunstig verlopen. Aanvankelijk leek de zaak uit te groeien tot een strijd tussen de Belg, de Nieuw-Zeelander Darryll King en de Italiaan Andrea Bartolini. King leidde aanvankelijk het klassement, maar na vijf wedstrijden nam Smets die koppositie over en wist die in de laatste races flink uit te bouwen. "Ik heb het hele seizoen op een hoog niveau gepresteerd. Dat is het resultaat van een goede voorbereiding in de winter. Die was probleemloos: ik heb geen blessures gehad en ben niet ziek geweest", aldus Smets. "Als je de eerste drie maanden van het jaar goed doorkomt, dan kun je met veel vertrouwen het seizoen in."

De vijftig punten die hij nu los staat van de achtervolgers, zijn voor hem ook meer dan hij verwacht had. "Ik dacht dat er meer strijd zou zijn tussen King, Bartolini en mij. Ik heb alle onderlinge duels van hen gewonnen. Maar nu kun je constateren dat ik die voorsprong te danken heb aan mijn sterkte en niet aan de zwakte van de anderen. Ik voel dat ik elk jaar conditioneel sterker word. Ik leer tactisch en technisch nog steeds bij. De ervaring speelt daarin ook mee. Je kunt beter een wedstrijd inschatten. Ik heb de lat aan het begin van het seizoen ook niet te hoog gelegd. Anderzijds wilde ik ook niet de underdog zijn."

De 500 cc-klasse staat publicitair in de schaduw van de kwartliterklasse. Maar op sportief vlak vindt Smets dat 'zijn' categorie nauwelijks onder moet doen voor de 250 cc. Het feit dat wereldkampioen 250 cc Stefan Everts morgen met een wild card aantreedt in de GP van Namen, geeft die wedstrijd een extra dimensie. Het wordt als het ware de strijd tussen de kampioenen. "We doen allemaal aan topsport", zegt Smets. "De mediacoverage van de kwartliters is door de activiteiten van Action Group wel veel groter dan die van de halve liters."

Hij is er echter niet zo zeker van dat het met al die extra aandacht de 250 cc-klasse veel beter is geworden. "Als je in het rennerskwartier van de 250 cc rondloopt, dan denk je dat die mannen vijf keer zoveel moeten verdienen als wij. Maar dat is allemaal opgeklopt. Ik ben tot de vaststelling gekomen tijdens de afgelopen contractbesprekingen dat ik het beste bij Husaberg in de 500 cc-klasse kan blijven", stelt Smets. Hij was de afgelopen weken in het nieuws in verband met een mogelijke overgang naar het 250 cc-Suzuki-team van Sylvain Geboers. "Als ik het dubbele had kunnen krijgen, dan was ik gegaan. Maar het was helemaal niet het dubbele", aldus Smets. Sterker, de meeste teams konden niet aan het bod van Husaberg tippen.

Smets zegt wel enkele moeilijke weken achter de rug gehad te hebben door de contractbesprekingen. Na de tweede Grote Prijs van dit jaar begon het al. Zijn huidige werkgever Husaberg wilde de zaken op de langere termijn bekijken en stelde hem een contract voor tot einde 2001. "Dat was niet oninteressant, maar ik ben toen gaan nadenken. Ik ben nu 29 jaar en aan het einde van dat contract zal ik 32 jaar zijn. Dan zit ik in de laatste fase van mijn carrière. Voor mij was het daarom de moeite de andere opties te bekijken en heb met alle merken contact gehad. Alleen Suzuki en Husaberg bleven over."

Smets koos voor de zekerheid bij Husaberg. Overigens had Smets afgelopen winter ook al contact met Suzuki. Het initiatief kwam toen van teammanager Sylvain Geboers. Smets zou dan de plaats ingenomen hebben van Werner Dewit. Op dat moment zat Smets op de helft van zijn tweejarig contract met Husaberg. Suzuki wilde dat contract eventueel afkopen. Maar Smets' werkgever gaf geen krimp.

Ad van Poppel

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234