Maandag 16/09/2019

Wereldbeker in plaats van gevangenis

Jonathan Woodgate en Lee Bowyer wandelden eind vorige week vrij de rechtbank in Leeds buiten. Beiden stonden terecht voor een aanval op een Aziatisch student tijdens de nacht 11 januari 2000. Hoewel geen van beiden er een vlekkeloos verleden op nahoudt, kreeg Bowyer de vrijspraak en kwam Woodgate er vanaf met honderd uur gemeenschapsdienst. Middelpunt van de discussie was echter niet de uitspraak van de rechter, wel de kansen van de voetballers om naar het WK te gaan.

Leeds

Eigen berichtgeving

Freddy Carremans

Tijdens de winterstop 2000 dacht Leeds-voorzitter Peter Ridsdale zijn spelers te belonen met een golftrip naar Dubai. Maar beelden van de Manchester-spelers, eveneens in het buitenland, aan een zwembad in Rio de Janeiro werd niet echt op applaus onthaald in de Britse pers en de Leeds-trip werd afgeblazen. Speler Jonathan Woodgate arrangeerde vanuit zijn thuis in Middlesbrough dan maar een trip naar Leeds. Daar ging hij stappen met medespeler Lee Bowyer en enkele oude vrienden. Het liep uit de hand.

Woodgate startte de avond van 11 januari 2000 met een zevental pint-glazen gevuld met Mule, een drank op basis van wodka en Bacardi Breezer. Daarna stapte hij over op champagne. Bowyer hield het aanvankelijk bij een zestal glazen wijn. Wat zijn laatste cocktail was, herinnert hij zich niet meer. Ook de rest van het gezelschap drinkt met volle teugen en enkelen gedragen zich agressief. Wanneer de groep omstreeks één uur de Majestyk-nachtclub verlaat, komt het tot een conflict met Aziatische studenten. Het ontaardt in een gevecht, waarbij de negentienjarige Sarfraz Najeib hardhandig wordt aangepakt. De man wordt in coma achtergelaten.

De groep wordt meteen daarna opgepakt en ze moeten voor een rechtbank terechtstaan. Maar nog voor het proces ten einde is, verschijnt er een interview met de vader van het slachtoffer in een Britse krant. Onderzoeksgeheim geschonden en de zaak moet worden overgedaan. Uiteindelijk oordeelt de jury 23 maanden na de aanval Lee Bowyer onschuldig. Jonathan Woodgate wordt schuldig bevonden aan de jacht op de Aziaat, maar niet op de aanval zelf en komt weg met honderd uur gemeenschapsdienst. Een andere betrokkene en niet-voetballer, Paul Clifford, die het slachtoffer in de wang beet en rondschudde "zoals een hond doet met zijn prooi", krijgt opmerkelijk genoeg wel zes jaar cel.

Nochtans is het niet de eerste keer dat de spelers hun boekje te buiten gaan. Vooral de 21-jarige Woodgate heeft een gewelddadig alcoholverleden. Zes jaar geleden deelde hij een kopstoot uit in het midden van de stad. Later werd hij in de hoerenbuurt opgepakt nadat hij bij het verlaten van een bar alweer iemand hardhandig aangepakt had. De 24-jarige Bowyer liep school in de Aziatische buurt. Geregeld kwam het tot relletjes tussen de blanke en Aziatische schoolgangers, maar Bowyer zou hierin zelden betrokken zijn geweest. Wel kreeg hij in 1996 een boete van 4.000 pond (260.000 frank) nadat hij een McDonald's-drive-in had gemolesteerd. Omdat hij en zijn vrienden geen ontbijt kregen om zes uur 's ochtends van het Aziatische personeel... Een jaar eerder was hij een van de eerste spelers die de antidrugscampagne van de voetbalbond naar de vaantjes geholpen had nadat hij positief getest had op cannabis.

Nadat bekend raakte dat beide beloftevolle spelers betrokken waren in de aanval op Najeib besloot de Engelse voetbalbond hen niet meer op te roepen voor interlands. Woodgate was al eenmaal geselecteerd voor de nationale ploeg, Bowyer een vaste waarde in de beloftekern. Deze maatregel stuitte op onbegrip bij hun club Leeds, die hen netjes bleef opstellen.

Het grote discussiepunt in de Engelse sportmiddens vrijdag ging niet over de uitspraak van de rechtbank, maar wanneer ze opnieuw zouden uitkomen voor Engeland. Bowyer, die het afgelopen jaar sterk groeide, zou in februari al tegen Nederland kunnen aantreden en is zo goed als zeker van zijn stek voor het WK in Japan. Woodgates vorm daalde tijdens de duur van het proces en hij verloor zelfs zijn basisplaats bij Leeds. Zijn WK-kansen worden dan ook een stuk kleiner geschat.

Het gedrag van Bowyer en Woodgate lijkt exemplarisch voor de uitspattingen van een hele rist jonge getalenteerde Britse voetbalsterren. Tienervoetballers met een vedettestatus en bijbehorend loon die geen blijf weten met hun geld en vrije tijd. Ze spiegelen zich aan de slechte voorbeelden van het Britse voetbal zoals George Best, Tony Adams of Paul Gascoigne. "Een jongere die in de eerste ploeg komt, denkt dat hij moet drinken om te tonen dat hij een man is", zegt de Franse Liverpool-trainer Gerard Houllier.

Recentelijk werd de Footballers Further Education Society opgericht. Deze drie jaar durende en verplichte cursus wijst zestienjarige spelers erop dat ze als rolmodel worden beschouwd. Ze worden gewezen op de gevaren van alcohol, leren hoe om te gaan met supporters en antiracisme staat hoog in het vaandel. Toch is er nog werk aan de winkel. Zo misdroegen vier Chelsea-spelers zich kort na de aanslagen van 11 september. In een hotel van rouwende Amerikanen gaven ze brakend een stripact weg.

Echt problematisch lijkt de boete van een miljoen pond (64 miljoen frank) die Bowyer opgelegd kreeg alvast niet. De speler verdient 15.000 pond (974.000 frank) per week, collega Woodgate moet het stellen met 13.000 pond (844.000 frank) wekelijks.

Voetbal

Miljoenen verdienende tienervoetballers weten niet wat aan te vangen met hun geld en tijd

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234