Donderdag 21/11/2019

'Wens mij voor 2016 maar de titel'

Op 17 mei zat Vincent Mannaert in zijn kantoor. Alleen. Buiten liepen Club-fans met betraande ogen naar hun wagen, binnen zat hij in het ijle te staren. Weer geen titel. 'Het contrast met de euforie na de bekerfinale kon niet groter zijn.'

Vanaf 1 januari gaat de transfermarkt officieel open. Zijn dat hoogdagen voor een manager?

"Die periode in de winter is moeilijk. Het seizoen is halfweg, er zit een dynamiek in het team en iedereen is vertrouwd met de tactiek van de coach. Het is niet evident om daar spelers aan toe te voegen die meteen een meerwaarde zijn. Maak de ranglijst van de laatste twintig wintertransfers bij alle topclubs in België en je zal zien dat er weinig succesvolle tussen zitten. Moses Simon was vorig jaar de uitzondering. Ik beschouw de wintertransferperiode als een kans om blessures op te vangen of in de breedte te versterken. Af en toe dient zich een opportuniteit aan."

U ging vorig jaar in de winter Claudemir en Denswil halen. Niet bepaald voltreffers.

"Ondertussen ben ik daar toch tevreden over. Claudemir heeft ons al veel diensten bewezen, is iemand die zich opoffert voor de ploeg en - niet onbelangrijk - het is een chef de cabine voor de Zuid-Amerikaanse spelers. Denswil heeft het in de eerste maanden moeilijk gehad omdat hij de manier van verdedigen in België niet gewoon was. Hij maakte positionele fouten, maar heeft tijdens zijn blessure vanuit de tribune veel bijgeleerd. Vandaag vind ik hem een meerwaarde."

In januari greep Víctor Vázquez nipt naast de Gouden Schoen. Was u persoonlijk teleurgesteld voor hem?

"Je hoopt altijd dat een speler van Club wint, maar ook Praet was vorig jaar een verdiende winnaar. Op het einde van het seizoen kreeg Vázquez de trofee voor Profvoetballer van het Jaar. En de nummer twee van het referendum, Lior Refaelov, was ook voor ons. Dat heeft veel goed gemaakt."

We werden in januari opgeschrikt door het overlijden van Junior Malanda in een auto-ongeluk. Houdt u soms uw hart vast als u jonge Club-spelers hun autosleutels overhandigt?

"Zo'n verlies wil je in geen enkele club meemaken. Bij Club hebben we dat ervaren met François Sterchele en daarom zijn we er misschien wel extra gevoelig voor. Ik probeer zo strikt mogelijk te zijn. Dit jaar heb ik meer dan één speler bij mij geroepen om hem de les te lezen over zijn boetes. Of dat effect heeft? Er vallen vandaag toch minder boetes binnen. Het is sowieso een moeilijk thema omdat je als club niet álles kan controleren. Van ons mogen jonge spelers niet eender welke wagen kiezen, maar we kunnen ze niet tegenhouden als ze zelf geld uitgeven aan een sportwagen. Ergens stopt de verantwoordelijkheid van de werkgever."

In Wolfsburg was men van slag na het ongeluk.

"Die emotionele betrokkenheid bij je spelers begrijp ik volledig. Het is meer dan een relatie tussen een baas en zijn personeel. Toen Vladan Kujovic mij in de zomer van 2014 kwam zeggen dat hij kanker had, greep mij dat naar de keel. Dat was mijn moeilijkste menselijke moment bij Club. Toen heb ik nogmaals gemerkt dat het meer is dan een job. Ik moest meteen aan zijn kinderen denken. En aan zijn vrouw. Toen Vladan het in januari dan uitstekend deed als vervanger voor Ryan die op de Asian Cup zat, vond ik dat uitzonderlijk. In de kwartfinale van de beker tegen Mechelen hield hij ons zelfs op zijn eentje recht."

In februari draaide de focus van het Belgisch voetbal naar de bond. Was u geschrokken van wat de audit aan het licht bracht?

"Het eerste wat ik dacht was: hoe is dit mogelijk? Hoe kan er met zoveel geld zo slecht omgesprongen worden? Want vergeet niet dat de bond in principe een ledenorganisatie is. Het is hun geld dus niet. Het grootste probleem was dat de bond het geld van zijn leden gebruikte om ze zélf concurrentie aan te doen. Vergelijk het met Unizo dat plots een bakkerij zou opendoen met het geld van zijn eigen zelfstandigen. Dat zou iedereen te gek voor woorden vinden, maar bij de bond is dat effectief gebeurd."

Is de bond beter af zonder Steven Martens?

"Voor mij is dit geen individueel verhaal. Met zijn vertrek is zeker niet alles opgelost. Je moet processen en hefbomen installeren die het onmogelijk maken dat zoiets nog ooit gebeurt. Dat is men nu aan het doen."

In maart beleefde Club zijn beste week van het seizoen met de kwalificatie voor de kwartfinale van de Europa League tegen Besiktas en de bekerzege tegen Anderlecht. Is in Istanboel de basis gelegd voor de bekerwinst?

"Ja. We zijn tussen Istanboel en Brussel niet naar huis gegaan en dat is een goede beslissing geweest. Die week was een soort ministage. We hebben die adrenaline van Istanboel mee naar Brussel genomen. We zijn daar gestart met dezelfde flow als waarmee we de match tegen Besiktas hadden beëindigd. Een uitschakeling in Turkije zou een ander verhaal geweest zijn. Dat heb ik gemerkt in Kiev. De minuten na de kwalificatie tegen Besiktas en de minuten na de uitschakeling tegen Dnipro kunnen niet verder uit elkaar liggen. Dat ging van dolle euforie en de voorzitter onder de douche duwen tot huilende spelers. Echt, de halve kleedkamer zat te wenen in Kiev. Toen ik dat zag, wist ik: het wordt heel moeilijk om de focus te houden voor de titel. Je zag de energie bijna letterlijk uit de spelers stromen."

In de play-offs bleek dat het niet evident is om Europees en nationaal scherp te blijven.

"Als je wint in Europa, dan gaat dat. Maar van zodra de klap komt, is het over. En daar zit voor mij het probleem met onze competitieformule. Door die play-offs word je als club verplicht om keuzes te maken die je niet kán maken. Wie gaat een kwartfinale van de Europa League opgeven voor een topper in de play-offs tegen pakweg Standard enkele dagen nadien? Niemand."

Moet de competitie veranderd worden?

"Wij hebben dat op de agenda gezet, ja. Maar we staan voorlopig alleen met Anderlecht en ik merk geen draagvlak bij de rest. Voor clubs als Zulte Waregem, Lokeren of Charleroi zijn de play-offs hetzelfde als de Europa League of Champions League voor ons. Het is iets waar ze naar pieken en waar ze financieel een slag mee kunnen slaan. Logisch dat zij niet van een andere formule willen weten. Ik begrijp dat. Ik geloof echter dat een formule met zestien clubs zonder play-offs ook leefbaar kan zijn voor iedereen. Dan kan je de bekermatchen bovendien in het weekend organiseren, wat meer publiek oplevert."

Op 17 mei verliezen jullie de titel tegen AA Gent. Weet u al waar het misging?

"De basis voor het verlies van de titel lag in de kleedkamer in Kiev. Alle kracht liep daar weg. Dat zijn we niet meer te boven gekomen."

Wat dacht u toen Raman de 2-3 scoorde?

"Het was vergelijkbaar met de owngoal van Meunier het seizoen ervoor. Dat gevoel is niet te peilen. De grond zakt weg onder je voeten."

Enkele weken later liep er een nieuwsbericht binnen: 'Wilmots naar Schalke 04?' Dacht u: nu begint het spelletje?

"Ik heb mijn telefoon gepakt en naar Michel gebeld om hem het nieuws te melden. Ik wist dat ze bij hem zouden uitkomen als Wilmots naar Schalke zou vertrekken. Ik heb onze coach gezegd dat wij hem liever niet zagen vertrekken."

Zou Preud'homme een goede bondscoach zijn?

"Ja, omdat hij alle kenmerken van een topcoach heeft. Maar de bond moet niet komen kloppen bij ons want Michel heeft hier nog een contract tot 2019."

Zit uw coach niet stilaan aan het einde van zijn Latijn bij Club?

"Heb je hem zien lachen en vieren na de zege op Kortrijk? Dat is geen coach die het beu is. De buitenwereld vergeet soms hoe Preud'homme in elkaar zit. Als Michel wint, dan is hij bijzonder aangenaam in de omgang. Als hij verliest, dan is zijn humeur verpest. Dat had hij ook als voetballer. Het zijn echter momentopnames."

In juli belde Valencia voor Ryan. Het begin van een zomer met een nukkige Vázquez, het vertrek van De Sutter, de problemen rond Oulare en een hoop blessures. Het leek alsof de dynamiek in de kleedkamer verstoord was.

"Na het seizoen was iedereen leeg. Vervolgens zat je met een aantal belangrijke spelers die hoopten op een transfer, maar die daar door omstandigheden niet in geslaagd zijn. En dan kwamen daar nog blessures bij voor Engels, Ibini, Gedoz en Claudemir. En dat in het midden van de voorronde van de Champions League. Panathinaikos was een duel met veel druk, het was direct money time. Als op dat moment cruciale spelers onbeschikbaar zijn of met hun hoofd elders zitten, krijg je een speciale situatie. Die heeft er volgens mij voor gezorgd dat we onregelmatig presteerden."

Na AA Gent heeft het geknetterd. Is oktober de maand van de ommekeer geweest?

"We hebben in de interlandperiode de rekening gemaakt: 'Hoeveel punten willen we nog halen tegen Nieuwjaar?' We beslisten om voor 23 op 33 te gaan. Dat zijn er 24 geworden. Als je ziet dat Gent vorig jaar kampioen is geworden nadat het 57 punten haalde in de reguliere competitie, dan hebben we nu geen slecht vooruitzicht."

December is de maand van de jaarrekeningen. De cijfers van Club kleuren zwart na twee jaar in het rood. Is Champions League een financiële must volgend seizoen?

"Nee. Binnen twaalf maanden zal een jaarrekening zonder Champions League nog beter zijn dan degene die we nu neergelegd hebben. Met dank aan de verkoop van Ryan, de kwalificatie tegen Panathinaikos, enzovoort."

Kijkt Club Brugge zorgelijk naar de financiële ontwikkeling van AA Gent?

"Nee. De ontwikkeling van Gent dwingt Club en Anderlecht om te zeggen: 'Verdorie, we moeten scherp blijven!' Maar het is niet evident om aan de top te blijven. Standard won twee titels en François en D'Onofrio hingen een kader in hun bureau met de slogan: 'Luik, de hoofdstad van het voetbal'. Dat is anders uitgedraaid. Ook Genk is teruggevallen."

Is AA Gent een blijver aan de top?

"Het verschil met Genk is dat er bij Gent directere lijnen zijn in het bestuur. Er is duidelijkheid in wie beslissingen neemt en er is 25 jaar ervaring op beleidsniveau. Tel daarbij dat ze over de grootste stad in eerste klasse beschikken en je hebt een aantal goede troeven om aan de top te blijven. Maar veel zal toch afhangen van hoe Gent in de zomer uit de transferperiode komt. Want uiteindelijk staat of valt alles met het sportieve."

Wie komt er nog bij in januari?

"Ik denk niet dat er veel zal bewegen. De jonge gasten mogen alleszins niet weg en zullen kansen krijgen: Bolingoli, Dierckx, Cools en Coopman. En van Meunier hoop ik dat hij blijft, zoals hij zelf al verklaard heeft."

Wat mag ik u tot slot wensen voor 2016?

"Wens mij maar een titel." (lacht)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234