Dinsdag 01/12/2020

Reportage

"We willen de politie niet extra nerveus maken"

Conventie in ClevelandBeeld afp

In Cleveland is het toegestaan openlijk wapens te dragen. Want "dit is wat vrijheid is". En toch waren er amper te zien tijdens de eerste dag van de Republikeinse Conventie. "Je moet niet in een vol theater brand roepen." 

Ben Morgan heeft een geweer aan zijn rugzak vastgemaakt, van het type AK-47. Er komt een Amerikaans vlaggetje uit de loop. "Ik doe dit nooit, maar ik had het gevoel dat ik een statement moest maken", zegt de 23-jarige IT-specialist. 'Make America Free Again', staat er op zijn rode petje. "Dit is wat we mogen, en de overheid mag het nooit beperken. Dit is wat vrijheid is."

Hij zit op een heuveltje in Cleveland, Ohio, waar de Citizens for Trump een bijeenkomst houden op de eerste dag van de Republikeinse Conventie. Achter het podium staat een spoorbrug voor altijd open weg te roesten. De bijeenkomst ("Wij geven het establishment een rood-wit-blauwe middelvinger!") is een van de vele voorstellingen van vrije meningsuiting rond het conservatieve circus dat is neergestreken in de oude stad aan het Erie-meer.

Er zijn een paar honderd Trump-fans naar de bijeenkomst gekomen, veel jongens en mannen met een Hillary for Prison-T-shirt, of zwaar getatoeëerde baardmannen met plaatjes van vlaggen en adelaars op hun armen - hun Harleys staan even verderop onder de brug. Een paar mannen dragen vlaggen, open en bloot, en een paar mannen (en een enkele vrouw) dragen een wapen in een holster op hun heup, open en bloot. Dit is wat vrijheid is.

Beeld © afp

Maar is dat ook wat veiligheid is? Alsjeblieft, smeekte Stephen Loomis, de voorzitter van de politievakbond in Cleveland, zondag aan gouverneur John Kasich: verzin een maatregel om het dragen van wapens tijdelijk te verbieden. Ohio is een zogeheten 'open carry'-staat: iedereen met een vergunning mag in het openbaar zijn wapens dragen. Net als in Texas.

Voorstanders denken dat het land er veiliger van wordt, maar toen twee weken geleden tijdens een demonstratie een schutter het vuur opende op politieagenten in Dallas, leidde het vooral tot verwarring. Demonstranten die een wapen droegen waren ineens verdachten, en de politie zag overal dreiging.

"Het maakt me niet uit of het legaal is of niet, dat zien we na de conventie wel weer", zei Loomis tegen CNN. "Maar het is onverantwoord om nu naar het centrum van Cleveland te komen met aanvalswapens of wat dan ook. Je moet niet een vol theater in gaan en dan brand roepen. Dat is wat deze mensen doen." Kasich zei dat hij de wet niet even zomaar kon opheffen.

De oproep tekent de lichte nervositeit rond de conventie, na Dallas en Baton Rouge, maar ook na Orlando en Nice: het gevaar zit overal. En Cleveland ís een vol theater. Naar schatting 50.000 mensen zijn op de voorstelling afgekomen; 2.500 afgevaardigden uit de 50 staten, hun stafleden, 15.000 journalisten, en dan nog duizenden gewone Amerikanen zoals de Trump-fans hier, maar ook de duizenden demonstranten die tégen Trump gaan betogen. En een paar duizend politieagenten natuurlijk, om de stromen in goede banen te leiden.

Complicerende factor

Ze hebben blauwe platte petten of beige gleufhoeden, en komen uit Cleveland zelf, maar ook uit Florida en California. Gisterenochtend stapten ze bij de studentenhuisvesting van een universiteit in oost-Cleveland in tientallen gele schoolbussen, om verspreid te worden over de checkpoints rond het centrum: met betonblokken en drempels versterkte blokkades die het hele gebied rond het conferentiestadion beschermen tegen de buitenwereld.

De wapens zijn een complicerende factor, zegt een politieman met een kogelvrij vest die de Trump-betogers in de gaten houdt, met tientallen leden van een fietspolitiepeloton. "Maar tegelijkertijd is het duidelijk wie er een wapen heeft. Daar houden we een extra oogje op."

En Ben Morgan, de jongen met de kalasjnikov aan zijn rugzak, is een uitzondering. Voor zover te zien is hij de enige met een semi-automatisch geweer op de heuvel. Zondag verschenen er ook mannen met zulke aanvalswapens op het plein waar de meeste demonstraties beginnen, en die werden van alle kanten door tientallen media gefilmd en gefotografeerd, maar het waren slechts twee mannen.

Conventie ClevelandBeeld photo_news

"Wij hebben onze aanvalswapens thuisgelaten", zegt Joel Ameigh, een dertigjarige bouwvakker die met twee vrienden uit York, Pennsylvania, naar Cleveland is gereden. Ze hebben wel gewone pistolen in de holsters die op hun heup of om hun dijbenen zijn vastgemaakt. "Dit is hoe we normaal ook over straat gaan", zegt Ameigh. "We zijn hier niet om iets duidelijk te maken. Toen die man van de politievakbond zei dat hij niet zit te wachten op mensen met wapens, hebben we daarnaar geluisterd. We willen de politie niet extra nerveus maken, de mannen in blauw staan al genoeg onder spanning deze week."

En ook de vervaarlijk uitziende Bikers for Trump zijn ongewapend. Althans, bijna allemaal, zegt Jeffrey Gunter, een 55-jarige motorrijdende pensionado uit Lorraine, Ohio. "We hebben wat oud-politiemannen tussen ons die voor onze veiligheid zorgen. Je weet nooit."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234