Vrijdag 07/08/2020

'We spelen mee in de Champions League'

'Autoassemblage is topsport. Wie mee wil in de globale concurrentiestrijd moet ervoor zorgen dat hij afgetraind is. Bij Volvo Cars in Gent werken we er hard aan om onze plaats in de Champions League te behouden', zegt Geert Bruyneel, die eind deze maand afscheid neemt van zijn Gentse fabriek.

Het is druk als we aankomen bij Volvo Cars in Gent. Een Chinese delegatie staat klaar voor een bedrijfsbezoek aan de fabriek. Tientallen Chinese ogen glijden met bewondering over de V40 die in de hal staat. De wagen is niet zomaar een toonzaalmodel. Het is de 5 miljoenste Volvo die in Gent werd geproduceerd. Als visitekaartje kan dat tellen.

Van 5 miljoen wagens kunnen de Chinezen enkel maar dromen. Hun Volvoverhaal staat nog in de kinderschoenen. In het najaar rollen de eerste Volvo's in China van de band. Met onder meer de knowhow van een vijftiental Belgische ingenieurs wordt intussen wel al proefgedraaid in de splinternieuwe fabriek van Chengdu om van de lancering van de 'made in China'-Volvo's een succes te maken.

China wordt voor Volvo de tweede thuismarkt. Logisch, want de Zweedse autobouwer ging in 2010 over in Chinese handen. Autoproducent Geely kocht Volvo toen over van Ford. Tot dusver is Volvo het enige westerse automerk dat in Chinese handen overging. Die operatie wordt in Gent best gesmaakt. "Sinds Geely baas is, heeft Volvo zijn lot weer in eigen handen", zegt Bruyneel.

De Oost-Vlaming stond de voorbije tweeënhalf jaar aan het hoofd van de Gentse Volvofabriek. In juli verkast hij naar Zweden, waar hem een belangrijke functie op het hoofdkwartier wacht.

De Volvobaas vertrekt met gemengde gevoelens. "Ik heb spijt dat ik nu al weg moet. In 2015 viert de Volvofabriek haar 50ste verjaardag. Daar was ik graag bij geweest als directeur", zegt hij. Maar weigeren was geen optie voor Bruyneel. "Ik heb gekozen voor een internationale carrière. Zo'n promotie zou ik geen tweede maal aangeboden krijgen."

Bruyneel wordt naast Alain Visser, verantwoordelijk voor de verkoop en marketing bij Volvo Cars, de tweede Belg met een belangrijke functie in het hoofdkwartier in Göteborg. Hij krijgt er een positie net onder het topniveau. "Het is belangrijk dat Vlamingen mee in het management zitten. De belangen van de fabriek in Gent kun je beter in Zweden verdedigen dan hier. Dat is nodig, want het vertrouwen in de Volvovestiging in Gent werd het voorbije jaar sterk geschonden."

Wat liep er mis?

"De aankondiging van de sluiting van de fabriek van Ford in Genk is heel negatief overgekomen in Zweden. Ze keken daar met grote ogen naar wat er in België gebeurde. Doet de overheid echt niets om de industrie te ondersteunen? Willen de Belgen de industrie weg? Want er was niet alleen Ford; ook de ontslagen bij Caterpillar en ArcelorMittal vielen op. En wat gebeurt er met de leveranciers van Volvo Gent na de sluiting van de Fordfabriek? Gaan zij in België blijven? De Zweden hadden er geen vertrouwen in."

Hebben de Zweden ooit een sluiting van de fabriek in Gent overwogen?

"(geheimzinnig lachje) Neen, van een sluiting is nooit sprake geweest. Maar het management van Volvo was verrast door de gebeurtenissen in ons land, al heeft dat ook te maken met het feit dat onze Zweedse CEO relatief nieuw is. Hakan Samuelsson is nog maar zes maanden in functie. Gelukkig heeft het bezoek van Vlaams minister-president Kris Peeters aan het hoofdkwartier in Zweden dit voorjaar veel goed gemaakt. Peeters heeft er de garantie gegeven dat België er alles aan wil doen om de industrie te behouden en maatregelen te treffen om de competitiviteit te verbeteren. De Zweden waren positief verrast door dat engagement."

Hoe nijpend is dat probleem?

"Met Zweden hebben we geen probleem. Dat land kampt met hetzelfde euvel van hoge loonkosten als België. Maar vergeleken met onze buurlanden zijn we wel veel te duur. Als klein land moet je ervoor zorgen dat je op het vlak van loonkosten iets goedkoper bent dan grote landen, want anders word je weggeconcurreerd. Nu zijn we 5 procent duurder. Dat is een probleem."

Wat denkt u daaraan te doen?

"We willen de kosten van de fabriek in Gent met 15 procent verminderen tegen 2015. Door efficiënter te produceren hopen we dat doel grotendeels op eigen kracht te realiseren. Het is niet de bedoeling om te raken aan het nettoloon van de werknemers. Wel praten we met de vakbonden over hoe we flexibeler kunnen werken, zonder dat flexibele arbeid duurder wordt. Maar we kunnen deze uitdaging niet alleen aan. De overheid moet helpen, door de lasten te verminderen. We hebben eindelijk een structurele oplossing nodig voor onze loonhandicap."

Hoe snel moet die oplossing er zijn?

"Lang kan ik niet meer wachten. Ik besef ook wel dat het met de verkiezingen van volgend jaar moeilijk wordt om belangrijke beslissingen te nemen. Gelukkig is er een kentering in de Wetstraat. Haast iedereen erkent het probleem van de hoge loonkosten. Zelfs sp.a-voorzitter Bruno Tobback. Dat is een begin van een oplossing. Niet alleen in het belang van de 5.000 Volvowerknemers, maar voor de 85.000 mensen die in ons land in de autosector werken."

Uw bedrijf heeft vooral arbeiders in dienst. Bent u bang voor de beslissing over het eenheidsstatuut?

"Neen. Ik heb het volste vertrouwen dat zowel de sociale partners als de politici de gevolgen van de beslissingen die genomen worden over het eenheidsstatuut goed zullen inschatten. Als dat niet gebeurt, dan kan dat leiden tot de sluiting van de fabriek. We kunnen niet overleven als morgen alle arbeiders dezelfde voordelen krijgen als de bedienden. Dan mogen we de boeken sluiten."

Dit jaar start Volvo met de autoproductie in China. Hoe bedreigend is de Chinese fabriek voor Gent?

"Volvo wil over enkele jaren 200.000 wagens verkopen in China. Die fabriek is dus nodig. Vandaag produceren we in Gent 250.000 wagens, waarvan 20.000 wagens voor de Chinese markt. Die productie valt dus weg, maar Volvo heeft de ambitie om tegen 2020 zijn productie zo goed als te verdubbelen tot 800.000 wagens per jaar. Die wagens kunnen ook in Gent worden geproduceerd, op voorwaarde dat we onze kosten onder controle houden. De hogere kosten voor grondstoffen en energie die we verwachten kunnen we niet doorrekenen aan de klant. Een wagen wordt over tien jaar heus geen 50 procent duurder."

Wie gaat al die wagens kopen?

"We verwachten veel van de groeilanden, van Latijns-Amerika maar ook van de VS. En we kunnen ook marktaandeel winnen in Europa. De autoverkoop is in Europa fors gedaald, maar ik geloof niet dat de automarkt nog veel feller achteruit zal gaan. De bodem is intussen wel bereikt. De komende jaren zal de verkoop wellicht nog op een laag niveau blijven hangen. Maar als de economie eenmaal weer op toerental komt, dan trekt de autoverkoop zeker opnieuw aan."

U kijkt dus met vertrouwen naar de toekomst van de Gentse fabriek?

"Ja, anders zou ik niet weggaan. Deze fabriek blijft bestaan, al zal dat niet vanzelf gaan. Iedere dag opnieuw moeten we hier een topprestatie leveren. We spelen mee in de Champions League van de autoassemblage. Niet in vierde provinciale. Dat prent ik de werknemers in Gent iedere dag in. Maar het is leuk om mee aan de top te staan. Wie wil er niet bij Real Madrid of Barcelona spelen?

"Toen ik eind 2010 als directeur begon, was de sfeer in de fabriek gelaten. Er waren problemen geweest met toeleveranciers en iedereen was een beetje moe. De jaren onder Ford, een organisatie met veel bureaucratie, wogen op de fabriek. Ik heb geprobeerd om de Volvospirit terug in de fabriek te krijgen en de Vlaamse eigenheid die hier tussen de muren hangt te herwaarderen.

"We zijn nu bezig om de kwaliteit, productiviteit en de efficiëntie verder te verbeteren. Werknemers krijgen veel training op het vlak van leiderschap en coaching. Het is goed dat we hier kunnen terugvallen op de Vlaamse mentaliteit van hard werken. Maar noeste arbeid volstaat niet. Je moet ook slim werken. Goede prestaties hangen vaak van kleine dingen af. Ik ben ervan overtuigd dat we over twee jaar een veel sterkere organisatie hebben.

"Het is goed dat we dit veranderingsproces in gang hebben gestoken voor de sluiting van Ford Genk werd aangekondigd. Op die manier hebben we de Zweden ervan kunnen overtuigen dat we in Gent heel flexibel willen werken en het geschonden vertrouwen willen herstellen."

Tot de volgende wilde staking weer roet in het eten gooit?

"Wilde stakingen kennen ze niet in Zweden. Vorige week was Samuelsson nog in Gent. We hadden toen wat problemen in de productie als gevolg van werkonderbrekingen bij twee toeleveranciers, waaronder Valeo in het Waalse Ath. Mijn CEO dacht dat Valeo in Frankrijk is gevestigd. Ik durfde niet te zeggen dat hij fout zat, want anders zou België met zijn reputatie van stakingsland opnieuw in een slecht daglicht komen te staan. De Zweden zijn daar gevoelig voor."

Voor uw nieuwe functie keert u terug naar Zweden. Wat wordt uw opdracht?

"De hele keten van productie tot verkoop bij Volvo zal in de toekomst een geheel vormen. Van de productie van de eerste schroef tot de levering van de wagen bij de dealer: alles moet lopen als een geoliede machine. We streven naar een nieuwe flexibele organisatie, waarbij we alles wat nu niet efficiënt verloopt proberen weg te werken. Op die manier kunnen we op kosten besparen en de concurrentie het hoofd bieden.

"Ik word wereldwijd verantwoordelijk voor de hele logistiek, materiaalplanning en kwaliteitscontrole. Dus ook in China. Het is de bedoeling dat we meer een beroep zullen doen op Chinese leveranciers, die goedkoper produceren dan leveranciers in België. Ze kunnen in de toekomst componenten aanleveren voor de fabriek in Gent. In plaats van de fabriek in Gent te sluiten, kun je er zo voor zorgen dat de autoassemblage in België blijft."

Hoe komt het dat die ketenbenadering niet vroeger werd ingevoerd?

"Van 2000 tot 2010 was Volvo eigendom van Ford. De Amerikanen hadden veel plannen met Volvo, maar daar is niets van in huis gekomen."

Zijn de Chinezen betere bazen dan de Amerikanen?

"Volvo heeft het stuur weer in eigen handen. Met Ford als eigenaar was er wel altijd iemand die over de schouders van het Volvomanagement meekeek. Geely beschikt niet over voldoende goede managers om de plak te zwaaien. Li Shufu, die samen met een aantal andere investeerders eigenaar is van Volvo, laat het management zijn werk doen. We staan dus weer op eigen benen. We hebben onze toekomst weer in eigen handen, al moeten we het nu zelf waarmaken. We moeten zelfbedruipend zijn."

Wordt Volvo straks geleid vanuit China?

"Shanghai is al het tweede hoofdkwartier van Volvo, naast Göteborg. Maar zelfs al verschuift de macht richting China, Göteborg zal een hoofdkwartier van de groep blijven. Volvo zal nooit weggaan uit Zweden. Daar liggen nu eenmaal de roots van ons automerk. Om succesvol te zijn, is het belangrijk om onze authenticiteit en identiteit te bewaren. Zweden staat model voor kwaliteit. Scandinavisch design wordt erg gesmaakt. Die troeven moeten we behouden als we het verschil willen maken met de Duitse automerken."

Hoe belangrijk is het voor de fabriek in Gent dat u in Zweden aan de slag gaat?

"Ik wil een waardige ambassadeur zijn voor Vlaanderen. De job van directeur van de Gentse fabriek is heel belangrijk. We maken hier meer auto's dan in Göteborg. Maar als het erop aankomt om de belangen te verdedigen van Volvo Cars Gent, dan kun je aan de top meer doen dan hier. Strategische beslissingen zijn niet zwart-wit. Als er over de toewijzing van nieuwe modellen wordt beslist, is het van belang dat er mensen zijn die de troeven van de Gentse fabriek in de verf kunnen zetten."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234