Maandag 24/02/2020

'We nemen onszelf net serieus genoeg'

Het gaat snel voor de meisjes achter Black Balloon, het Gentse label dat al fans had voordat er één stuk in de rekken hing. Na Soulwax en Arno moet in 2014 de rest van de wereld volgen. 'In Japan moeten jurken tien centimeter korter, gevonden op Google.'

In een rommelig atelier achter hun winkel vlakbij de Kouter in Gent werken Cléo Baele (34) en Sarah Bos (28) aan hun wintercollectie 2014. Die wordt in januari geshowd op een beurs voor prêt-à-porter in Parijs. Ze werken tegelijkertijd aan prints voor de uniformen van een designbedrijf. Voortdurend snerpt de bel van de winkel. En volgend jaar moet Black Balloon internationaal doorbreken. "We willen bij de volwassenen gaan staan."

Het moet, zegt Sarah Bos. "Als we willen groeien kan dat alleen via het buitenland. België is te klein. Om collecties verder te ontwikkelen hebben we meer bestellingen nodig." Ze hebben sinds kort een agent in Groot-Brittannië en klanten in Nederland, Frankrijk en Japan. Het is nog zoeken en tasten, "au fur et à mesure", zegt Cléo Baele. "Voor de Japanse markt maken we de volgende collectie bijvoorbeeld korter en kleiner. Nu kopen Japanners onze broeken niet. Jurken moeten sowieso tien centimeter korter en een beetje smaller. Hoe je dat te weten komt? Google: gemiddelde maten in Japan."

Baele en Bos zijn hoteldebotel het vak ingerold met een gezamenlijke afstudeercollectie die meteen in de prijzen viel. "Black Balloon zat nog maar net in de startblokken toen we met die prijs de pers haalden en de bestellingen binnenkwamen. We hadden zelfs geen atelier. Toen we een atelier vonden, kwam er zo veel volk over de vloer dat we in de gang maar een winkel hebben ingericht."

In minder dan drie jaar tijd groeide Black Balloon van een creatief project van twee vriendinnen tot een bedrijf met een raad van bestuur en diploma's bedrijfsbeheer en branding. "De raad van bestuur, dat zijn wij gewoon, hoor. Dan trekken we sjiekere kleren aan en meer accessoires, haha."

Prins Laurent

We horen wel vaker dat we geen typische modeontwerpsters zijn, zegt Baele. "Daarom klikt het zo goed tussen ons. We weten heel goed waar we naartoe willen."

Ze ontwierpen schoenen voor Soulwax en toen Cléo in een interview liet vallen dat ze Arno graag wilde kleden, kwam die wens ook uit. "Als je iets wil, moet je het goed luid zeggen." De rapper Baloji is klant, Barbara Sarafian, An Pierlé, singer-songwriter Sarah Ferri en de Britse ster Jessie Ware. "Nu Stromae nog."

Even dacht de wereldpers dat ook prins Laurent bij Black Balloon kwam winkelen, toen de jongste Van Saksen-Coburg hen mee op de foto vroeg tijdens het filmfestival van Gent. Laurent had de vriend van Sarah aan zijn jasje getrokken om hem te complimenteren. Die verwees de prins door naar de ontwerpsters van zijn pak met kaleidoscopische prints. De foto haalde zelfs Paris Match.

Een strategie zit er niet achter de liefde van de sterren voor het label. "We zijn 24 uur per dag met Black Balloon bezig. Al die projecten eisen onze aandacht op. Onlangs zei een Amerikaanse fotograaf die ons kwam portretteren: 'Weet je wel voor welk magazine ik werk?' Euh... Ja, wat was dat nu ook alweer?" Het blijkt na een paar minuten van vrije associatie om Women's Wear Daily te gaan, de Amerikaanse modebijbel voor professionals.

Alle kleding wordt geproduceerd in een klein fabriekje in Wevelgem. Dat willen ze liefst zo houden. "Het is veel praktischer dan een fabrikant in het buitenland. De communicatie gaat vlot, je rijdt op en af met stukken in plaats van alles heen en weer te sturen. We willen hier ook blijven omwille van de knowhow. Het is zonde dat alles uit België verdwijnt. Kijk naar Gent, ooit zo'n textielstad. Daar zie je bijna niets meer van. De keuze voor België is er dus ook een uit principe. Veel van onze klanten appreciëren het dat er geen Chinese kinderhandjes aan onze kleren hebben gezeten."

Het fabriekje in Wevelgem heeft nog een groot voordeel. Black Balloon kan heel kort op de bal spelen. "De eindejaarscollectie is twee maanden op voorhand gemaakt. Als er mooi weer is voorspeld, kunnen we in twee weken tijd zomerjurken in de winkel hangen."

Nouveau chic

De eigen winkel is een barometer en een laboratorium. Prototypes gaan rechtstreeks van de paspop de winkel in. Maakt een klant een opmerking over een slecht zittend mouwtje, dan wordt dat aangepast voor het stuk in massaproductie gaat. "Op basis van de zoete broodjes in de winkel selecteren we stukken voor The Black Collection. Via de klanten weten we dan zeker dat de snit perfect zit."

Baele en Bos voelen haarfijn aan hoe vrouwen vandaag kleren dragen. "Nouveau chic", omschrijven ze het zelf. "Gents. Met een hoek af." Een zwarte jurk met lange mouwen en een lange rits in de rug is office appropiate tot de rits opengaat en de rug een decolleté krijgt. Zwart is een constante, maar er zijn ook kleuren (deze winter smaragdgroen, mosterdgeel en helrood) en de kenmerkende felle prints.

De opeenvolgende collecties zijn geen stijlbreuken, stukken uit verschillende seizoenen passen bij elkaar. Het contrast tussen zomer- en wintercollecties is klein. "We stoppen er in het najaar wel een extra truitje bij, of een jurk met lange mouwen", zegt Bos. "Maar zelf dragen we onze kleren ook het hele jaar door. In de zomer draag je een jurk zonder kousen en in de winter met een cardigan."

"Kleding blijft een emotionele aankoop", zegt Baele. "Klanten stappen binnen, zien een stuk en zeggen: 'Ik ben verloren.' We zijn een snoepwinkel. Maar dan met andere dingen."

Dankzij de webshop, de eigen winkel en de goedkopere Pick& Play collectie die continu wordt aangevuld met nieuwe stukken is er een constante cashflow. "Zonder eigen winkel heb je maar twee inkomstenpieken per jaar, op de momenten dat de boetieks hun bestellingen plaatsen. Veel aankopers wachten bij jonge ontwerpers minstens het tweede seizoen af, om te kijken of je het hebt gehaald. Ze kunnen geen nieuw merk in de rekken hangen als dat na een seizoen weer verdwijnt. Maar voor jonge ontwerpers is het heel vervelend. Je moet drie seizoenen vooruit rekenen om in te schatten waar je zult staan en wat je je kunt permitteren."

Zelf doen ze dat met een lening van het participatiefonds, gespreid over drie jaar. "Dan moet de bal aan het rollen zijn." Gaat het niet te snel voor hen? "Hoe langer we bezig zijn, hoe meer we het gevoel hebben dat we niet weten waar we mee bezig zijn", zegt Baele. "Dat betekent blijkbaar dat je bijleert. We zijn enorm geëvolueerd in die drie jaar. Dat moet ook, we doen alles zelf. Daarin vullen we elkaar goed aan. Sarah is voor zwart, ik voor kleur. Zij remt mij af, ik trek haar uit de kast. Ik doe alle communicatie en ik ben beter in onderhandelen. Dat zal in de genen zitten zeker?"

"Je komt er heel snel achter dat de mode een echte mannenwereld is. Je moet met je vuist op tafel staan. Bij een bezoek aan het stoffenquartier van Parijs werden we in een winkel letterlijk weggelachen. Omdat we jonge, blonde meiden zijn die graag lachen en babbelen? Ons harder opstellen, dat hebben we moeten leren. Als we nu ergens binnenstappen, trekken we een fashion face." Baele kijkt erbij alsof ze in een citroen bijt.

Modewalhalla

Ze zijn op zoek naar een nieuw winkelpand en hopen op de Bourdon Arcade tegenover de Stadshal, liefst met andere jonge ondernemers. Het moet plezant worden. "Als dat niet lukt, zitten we met een groot vraagteken. Want het moet Gent zijn. Black Balloon is hier ontstaan en gegroeid. Hier voelen we ons goed."

En zelfverklaard modewalhalla Antwerpen dan? "Zonder afbreuk aan Antwerpen te willen doen: het gaat er zo serieus aan toe. Wij nemen onszelf net serieus genoeg. We komen allebei uit een nest van zelfstandigen. Werken hebben we van kleins af aan gezien bij onze ouders. We denken dat er niets anders bestaat." Baele moet weer heel hard lachen. "Maar mode is voor ons geen halleluja. Het is 'maar' mode. Moesten wij ons werk kunst noemen, ze zouden in Gent nogal lachen."

BIO

Black Balloon zijn Cléo Baele (34) en Sarah Bos (28). Cléo studeerde fotografie en ontwerp van schoenen en handtassen. Sarah studeerde mode aan het KASK in Gent. In 2010 maakten ze samen een afstudeercollectie voor de opleiding tassen en schoenen in Lokeren. Die kreeg de Fred and Ginger-prijs. Hun mannenlijn werd in januari bekroond op de Parijse Who's Next-beurs als beste buitenlandse collectie. Black Balloon wordt verkocht in Gent, Biarritz, Tokio en Kumamoto.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234