Zondag 01/08/2021

'We moeten de kritiek snel de kop indrukken'

De verwachtingen van Schalke 04 liggen hoger dan ooit. Minimaal een zesde plaats verwachten supporters en bestuur. Zeker nu de club Andreas Möller aantrok van aartsvijand Borussia Dortmund. Nico Van Kerckhoven voelt de temperatuur dan ook flink stijgen, maar met de 2-1-thuiszege gisteren tegen FC Köln -onder meer dankzij een doelpunt van Emile Mpenza - is de start niet verbrod.

Gelsenkirchen

Eigen berichtgeving

Thea Swierstra

De fans in Gelsenkirchen snakken naar een prijs. Sinds het knotsgekke jaar 1997 waarin de Königsblauen onder aanvoering van Marc Wilmots de Uefa Cup wonnen, zitten de supporters op hun honger. De afgelopen twee seizoenen waren teleurstellend. Schalke kwam niet verder dan een tiende en een dertiende plaats, ook al omdat de blessurelast ongekend hoog was. Nu Schalke een nieuw stadion bouwt, is de wens vurig om volgend jaar in de Arena auf Schalke Europees voetbal te spelen.

De ploeg doet er alles aan die wens te vervullen. Een keiharde voorbereiding moest ervoor zorgen dat de spelers klaar waren voor de thuiswedstrijd tegen promovendus FC Köln gisteravond. Bovendien vormde het stricte regime een uitstekende graadmeter voor de fysieke gesteldheid van de voetballers. Enkel Sven Kmetsch is momenteel geblesseerd. Met Youri Mulder gaat het na enkele jaren sukkelen met hetzelfde gewricht weer de goede kant op. Hij doorstond de voorbereiding zonder problemen.

Van Kerckhoven ziet dit seizoen dan ook als het jaar van de revanche. "Een zesde plaats vind ik een realistische verwachting. Vorig jaar verloren we verscheidene wedstrijden door individuele blunders. Maar we lagen nooit onder tegen die ploegen. Meestal speelden we zestig minuten goed en bouwden we dan af. Maar zeker met ons potentieel moeten we om een Europees ticket kunnen strijden. 1997 was een superjaar. De honger naar succes is groot en de druk navenant."

Het is dus zaak om zo snel mogelijk resultaten te boeken. Van Kerckhoven: "Hoe langer het succes uitblijft, hoe hoger de druk. Op papier treffen we eerst drie gemakkelijke tegenstanders (FC Köln, Hansa Rostock en Energie Cottbus). Winnen we die, dan zal de rust terugkomen in de ploeg. In het andere geval zal er veel geschreven worden over Schalke. Het is nu of nooit, dit seizoen."

Want de voorbereiding verliep verre van rustig. Trainer Huub Stevens kwam onder vuur te liggen omdat de resultaten de voorbije twee jaar uitbleven. "Je voelt dat het het seizoen van de waarheid is. Voor de coach én voor de spelers. Wij moeten ervoor zorgen dat de trainer niet onder vuur ligt. We moeten de kritiek snel de kop in drukken." Erg bevorderlijk was het niet dat Schalke uitgerekend de door de fans zo verachte Möller van aartsrivaal Borussia Dortmund binnenhaalde. "De verhoudingen tussen beide clubs liggen zo gevoelig. Het zijn echte vijanden. Als Möller dan als nummer tien van Dortmund naar Schalke komt en de club enkele weken later publiekslieveling Wilmots verkoopt, dan is die reactie begrijpelijk. Als de resultaten uitblijven, zal ook Möller de kritiek over zich uitgestort krijgen." Ook de verkoop van Wilmots aan Bordeaux wekte veel onbegrip op. Zijn Belgische ploegmaten Van Kerckhoven en Emile Mpenza zagen Das Kampfschwein ook met lede ogen vertrekken. "Voor mijzelf vormt Marcs overgang niet alleen op voetballend vlak een groot verlies. Je bent tenslotte in het buitenland. De contacten buiten het veld zijn weggevallen. Marcs vertrek is een aderlating voor ons." Mpenza ging zelfs zover dat hij koste wat kost wilde vertrekken. Wekenlang flirtte de Rode Duivel met Glasgow Rangers, wat voor onrust zorgde in de spelersgroep van Schalke. "Emile heeft een schok moeten verwerken. Zes maanden geleden kwam hij hier dankzij Marc, en dan is die op enkele dagen tijd weg. De manager (Rudi Assauer) wilde niet weten van een verkoop van Mpenza. Naar buiten toe zou een vertrek van èn Marc èn Emile niet te begrijpen zijn, gezien de ambities die we koesteren. Emile heeft inmiddels enkele gesprekken met mij en met Assauer achter de rug. Maar hij is 22. Dat is jong, maar hij moet volwassen worden. Als je elke keer na een halfjaar wegwilt, dan moet je maar zien waar je over vier jaar belandt."

Een andere teleurgestelde speler was Olaf Thon. Nu Stevens met een viermansverdediging zonder libero wil spelen, vreesde de international voor zijn plaats. Voor Thon restte nog de functie van stofzuiger voor de verdediging. Misnoegd leverde hij zijn aanvoerdersband in, die nu de arm van Tomasz Waldoch siert.

Maar ook voor Van Kerckhoven veranderde de situatie enigszins. Nadat Schalke halverwege vorig seizoen Thorsten Legat aantrok, keerde deze zomer ook publiekslieveling Michael Büskens terug van Duisburg. Verscherpte concurrentie dus. Van Kerckhoven maakt zich vooralsnog geen zorgen. Op basis van de oefenperiode denkt hij deel uit te maken van de eerste elf, tegen FC Köln speelde hij gisteren de volledige wedstrijd.

De toekomst als international ziet er ook zonnig uit voor Van Kerckhoven. Vandaag vervoegt hij de Rode Duivels in Kraainem voor de voorbereiding op de oefeninterland tegen Bulgarije. De speelkansen voor de linkspoot zijn alleszins vergroot sinds Philippe Léonard deze zomer bedankte voor de nationale ploeg. Maar Van Kerckhoven blijft bescheiden. "Er is geen man over boord als ik niet speel tegen Bulgarije. Ik ben al blij deel uit te maken van de ploeg. Ik denk maar zo: 'Vandaag schijnt de zon, maar volgende week lig je misschien buiten'."

Nico Van Kerckhoven: 'Emile Mpenza heeft een schok moeten verwerken'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234