Zondag 06/12/2020

'We gaan ze echt niet bergop laten voetballen'

Ooit was Wouter Vandenhaute bij deze krant 'medewerker Waregem', maar hij bezweek voor de lokroep van de televisie. Hij hing zijn karretje aan de denderende trein Mark Uytterhoeven, maar de Wouter-wagon werd al snel een locomotief. De medewerker en aangever van weleer is nu gedelegeerd bestuurder van de hipste boîte in medialand. De Woestijnvis-baas is de eerste Belgische sportjournalist die rijk werd, maar dan niet met sportjournalistiek. Twintig jaar later staat hij vrijwillig terug bij af en kijkt zijn oude liefde voetbal in de ogen. Hans Vandeweghe / Foto Tim Dirven

Het zal de Zeno-lezer een zorg wezen, maar vanaf volgende week vrijdag moet u voetbal kijken via uw telefoon. Hoe die hoorn vast te houden en welk nummer te draaien, dat wordt ons allemaal nog uitgelegd, maar daar gaat dit interview niet over. Dit is, in verkorte versie, de stand van zaken: Belgacom heeft de rechten op het Belgische voetbal binnengehaald en heeft die voor het open net aan de VRT doorverkocht, die op zijn beurt de Waalse rechten aan de RTBF heeft verkocht. Alles wat niet open net is, wordt door Belgacom TV via de telefoonlijn naar onze huiskamer gebracht. Tenminste, voor wie die daar wil voor betalen, maar dat is allemaal de zorg niet van Wouter Vandenhaute.

Men dicht hem de rol van spin toe achter en in het Belgacom-VRT-web en misschien klopt dat wel, want hij zal met zijn productiehuis voor de content van de Belgacom-wedstrijden tekenen. Het creatiefste productiehuis van België dat zich met het meest voorspelbare spektakel inlaat, waar zijn de zekerheden? Maar we begonnen het gesprek met een ijsbreker:

Wie is Francky Dury?

Wouter Vandenhaute: "Dat is de trainer van Zulte-Waregem. Ik heb hem nooit ontmoet, maar die figuur spreekt tot de verbeelding. Hij heeft die ploeg helemaal tot in eerste klasse gebracht."

Wat hebt u nog met Waregem?

"Veel, heel veel. Waregem ken ik uit mijn tijd bij De Morgen. Ik heb de mooie jaren meegemaakt, de Europese campagne tegen AC Milan en andere hoogtepunten. En tegen Zulte heb ik zelf nog gevoetbald. Zij hadden in provinciale als eerste club een echt stadion en speelden hun wedstrijden op zaterdagavond. Jacky Stockman (ex-voetballer, HV) was daar trainer. Ze speelden in geel en groen en na de match in het café entertainde Stockman medestander en tegenstander. Zeventien was ik toen en ik speelde bij Huise. Dat maakte best wel indruk."

Zulte-Waregem terug in de eerste klasse en Wouter Vandenhaute terug in het voetbal, zij het achter de schermen. Is dat toeval?

"Toch wel. Toen we weggingen bij de sportredactie van Filmnet en met een hele ploeg aan Woestijnvis begonnen, hebben we nooit gedacht dat we ooit nog eens iets in het voetbal zouden doen. Sportverslaggeving zat toen in het klassieke stramien van sportredacties, dus wij zochten het in het entertainment en de human interest. Pas nu, doordat de rechten van Canal+ naar Belgacom gingen, was er ineens noodzaak aan een nieuwe voetbalredactie."

Ons kwam ter ore dat u het toeval een handje hebt geholpen.

"In het leven gaat dat zo. Ik ben met dat voetbalcontract vorig jaar al begonnen omdat sport mij ongelooflijk boeit en het altijd al mijn hobby is geweest. Alleen die jaren als sportjournalist was het ook echt werk. Al snel heb ik mij erop betrapt dat ik sport leuker vond als hobby dan als werk. De contacten met de voetbalwereld heb ik altijd onderhouden. Mensen zoals Tony Mary, Aimé Vanhecke en daarvoor Bert Degraeve wisten van mijn sportachtergrond. Toen de VRT de Wereldbeker kwijt was gespeeld aan de commerciële zenders werd al nagedacht over het Belgische voetbal en zo zijn ze dan bij mij terechtgekomen."

Dus u bent via de VRT in dit verhaal gestapt en niet via Belgacom TV.

"Via de VRT ben ik met de mensen van Belgacom in contact gekomen. Wat heb ik precies gedaan in dit dossier? Als je het hoort, ben ik precies de matchmaker. Goed. Ik heb op het terrein de contacten gelegd en als men mij dan groter wil maken dan ik ben, kan ik daar niks aan doen. Het was heel boeiend. Ik zat er middenin, maar tegelijk was ik heel relaxed want ik had geen belangen."

Relaxed? Het ging wel over veel geld, meer in het bijzonder over een vaste inkomstenbron voor uw productiehuis.

"Niet in eerste instantie. Tussen het toekennen van de rechten en het uiteindelijke ondertekenen van het contract zaten heel wat weken. De VRT had wel van in het begin gepolst of we wilden meewerken aan de liveproducties. De VRT is in dit verhaal de producent van Belgacom..."

...En dus is Woestijnvis de onderaannemer van de VRT en niet van Belgacom?

"Precies. Wij zijn verantwoordelijk voor alle livewedstrijden. Van bij de eerste speeldag worden de negen wedstrijden in eerste klasse live uitgezonden. Vier daarvan worden omkaderd met gesprekken vooraf, in de rust of achteraf. Dat doen wij voor Vlaanderen en voor Wallonië. Daarnaast worden er magazines gemaakt op de open netten, maar daar hebben wij niks mee te maken. Ik heb van bij het begin het rechtenverhaal en de productie uit elkaar gehaald. Ik zei tegen de VRT: 'Ik wil jullie helpen als bevriende partij die rechten binnen te halen en dan zien we wel.' Natuurlijk dacht ik onmiddellijk: misschien kunnen wij daar iets mee doen. Anderzijds hadden we dat sporthoofdstuk helemaal afgesloten. We hebben lang nagedacht of we daar wel in moesten stappen."

Hebt u afgepunt met anderen of u niet doorschoot in uw passie voor sport?

"We, dat is een aantal mensen rondom mij, want ik ben een voorstander van gedragen beslissingen. Ik neem graag mijn tijd maar ik ben niet bang om beslissingen te nemen. Het belangrijkste als je iets wilt doen is het draagvlak bij je key-mensen. We zijn nu een gezond bedrijf met een duidelijke focus, met een langetermijncontract met de VRT. We zijn een organisatie van creatieve mensen en die willen altijd creëren, maar tegelijk vasthouden aan wat ze hebben, want creatieve mensen zijn vaak ook onzeker. Als iets nieuws op ze afkomt, is dat schrikken.

"Wij hébben heel veel sportfreaks in onze organisatie. Iemand die nieuw is bij ons wordt gevraagd of hij of zij fietst. Toen Sven Speybroeck van de radio kwam, is die gewoon gezegd - lachend weliswaar - dat hij moest gaan fietsen, wilde hij een kans maken bij Woestijnvis. In de redactie van De laatste show zit een aantal sportfreaks en die zijn geïnteresseerd om dat voetbal op de rails te helpen krijgen. Dan moet je rekening houden met Mark Uytterhoeven, van wie de affiniteit met voetbal niet verder gaat dan KV Mechelen en die zich vragen zou kunnen stellen als zijn redactie weg zou lopen. Zou en als, want dat hebben we dus vermeden."

Waarom hebt u het toch gedaan?

"Omdat we de knowhow hebben en we er niks mee deden. Ik ben ervan overtuigd dat we dat gaan kunnen organiseren zonder onze bestaande organisatie aan te tasten. Dat voetbalverhaal zal zijn eigen dynamiek krijgen, zoals Man bijt hond of De laatste show. Uiteraard zullen er kruisbestuivingen zijn en zitten ze in hetzelfde gebouw, maar het gaat toch grotendeels om een nieuwe equipe."

Hoe gaat u dat voetbal aanpakken?

"Het is een verhaal in de luwte. We gaan voetbal goed in beeld proberen te brengen en goed te omkaderen. We gaan ze niet bergop laten voetballen, niet de man van Melle in de goal zetten, maar wel het voetbal tot zijn recht laten komen.

"Je kunt dat een technisch verhaal noemen, maar het omkaderen van een match is ook heel creatief. Ik ben in 1992-'93 begonnen met Luik-Lierse, toen nog met de jonge beginnende trainer Erik Gerets bij Luik. In die vijf jaar bij Filmnet en later Supersport hebben wij van nul het voetbal op de betaalzender opgebouwd."

Eigenlijk is dat voor u de terugkeer naar de niche van Supersport.

"Van Filmnet en het voetbal, want het sportkanaal Supersport was maar het laatste anderhalf jaar. Livevoetbal, daar is het mee begonnen. Voor het eerst zullen alle negen wedstrijden van elke competitiedag live worden aangeboden. Eén daarvan zal de eerste achttien maanden van het contract live op het open net - op zondag op Canvas of de RTBF - worden getoond. De andere wedstrijden zitten achter de Belgacom-decoder of worden zelfs per wedstrijd in pay per view aangeboden. In een eerste fase, om alles belopen te krijgen, zullen we een beroep kunnen doen om commentatoren van de VRT en de RTBF."

Dus is uw eerste voetbalman Bart Raes, die van VTM komt, voortaan te horen naast Frank Raes op de VRT?

"Alleen als Bart Raes een livewedstrijd doet die op de VRT wordt uitgezonden. Voor de magazines die gebruikmaken van samenvattingen zal de VRT eigen mensen inschakelen. Hetzelfde aan Franstalige zijde. We hebben ook maar één redactie van allemaal enthousiaste mensen. Ze moeten wel van het Belgische voetbal houden. Of het Belgische voetbal beter is geworden de laatste tien jaar doet er niet toe, er is maar één Belgisch voetbal en ik zoek naar mensen die daarin geloven. Het aantal abonnees van Genk, Club en Anderlecht dat bij het begin van het seizoen een vaste som uitlegt om elke twee weken naar het voetbal te gaan, is verdubbeld. Het product Belgisch voetbal heeft potentieel."

Woestijnvis stond voor creatief, hoge kijkcijfers, bijna-cultprogramma's en nu is het aantal kijkers ineens niet meer belangrijk?

"Dit is een andere vorm van creativiteit dan die van Tom Lenaerts of Mark Uytterhoeven, maar het is wel creatief zijn. Ik wil over drie jaar zien waar we staan met dit project. Onze voetbalproducties voor Belgacom zullen absoluut niche zijn, maar ik ben niet bang om achter een decoder te zitten. Van het Huis van wantrouwen ben ik naar Filmnet gegaan, ook dat was van 1,5 miljoen kijkers naar een bestaan achter de decoder."

We zijn op een week voor de competitie. Ik heb Belgacom gecontacteerd maar ik krijg geen gehoor. Het risico bestaat dat jullie voor vijfduizend abonnees van start gaan.

"Vijfduizend? Al zijn het er honderdvijftig. Oké, natuurlijk denk ik daar over na en ben ik daar mee bezig. Ik wil al mijn ervaring in televisie en voetbal inzetten om het tot een succes te maken. Voor Belgacom is het volledig nieuw. Voor het eerst is de distributeur in de business gestapt en de zender is niet langer god almachtig. Daartussen zitten nog eens de productiehuizen zoals wij. De VRT heeft dat heel goed bekeken. Ze verankeren zich aan de kant van de productiehuizen - het langetermijncontract met Woestijnvis kwam er op hun vraag - maar ook aan de kant van de distributeur. Belgacom zoekt zich in dat nieuwe landschap ook een plek. Ze zijn alles aan het ontdekken."

Belgacom TV krijgt het VTM-signaal niet om te digitaliseren en kan VTM dus niet aanbieden.

"Dat is de power play aan de top. Dat mes snijdt aan twee kanten. De vraag is gesteld: wie wil betalen voor een Belgisch pakket waar VTM niet in zit? Anderzijds: als er één bedrijf is met een lange adem is het wel Belgacom. Vroeg of laat moet VTM wel op dat platform. Dat is het spel van de grote jongens en ik vind het boeiend, maar het raakt ons als Woestijnvis eigenlijk niet. Wij spelen mee in het grote supergevecht tussen de telefoonlijn en de kabel, dat klopt. Maar telefonie, internet en televisie worden voortaan samen aangeboden, dat staat vast. Belgacom moet dat doen om te overleven, niet om Telenet dood te doen. Momenteel is er inderdaad een gevecht tussen de twee, maar misschien komen daar nog andere partijen bij. Ik weet ook niet hoeveel plaats er op de markt is.

"Dat is het grote drama van onze markt: die is niet groot genoeg. Wij maken al acht jaar een statement pro-VRT en in Vlaanderen betekent dat onmiddellijk ook een statement anti-VTM, terwijl wij niet anti-VTM zijn. Maar alles evolueert en misschien zijn Telenet en Belgacom over vijf jaar wel samen. Ons was het erom te doen knowhow op te doen met het kwalitatief in beeld brengen en omkaderen van een totale speeldag van het Belgische voetbal."

Uw dream team was Bart Raes van VTM, Peter Van den Bempt van Radio 1 en Filip Joos van VRT. Alleen de eerste is willen komen.

"We hebben ook nog Nico Lainé. Het was de keuze van die andere mensen om niet te komen. We hebben voorlopig twee Vlamingen en twee Franstaligen vast in dienst. Dat moet volstaan om in eerste instantie die drie livewedstrijden te omkaderen. Maar ik weet niet wat daar voor uw lezers nu zo boeiend aan is om te weten dat er twee niet naar ons komen."

Gelukkig maar dat Peter Van den Bempt bij de radio blijft. Dan kan hij daar tenminste kritische vragen blijven stellen over het niet te beste product voetbal. Dat had bij u toch anders gelegen.

"Natuurlijk had Peter Van den Bempt ook bij ons zijn kritische vragen kunnen blijven stellen. Ik had hem er graag bij gewild, omdat hij houdt van het Belgische voetbal. Je kunt het voetbal goed en kritisch brengen zonder een promotiemachine te zijn."

De kijker wil het beste van het beste. Met high definition television zullen we over vijf jaar in onze huiskamer naar alle topvoetbal uit de wereld kijken alsof we in een business seat zitten. Wie zal dan nog betalen voor Westerlo-Lierse?

"We zullen nu voor het eerst de vijfde wedstrijd van de Belgische competitie in beeld brengen zoals de vijfde wedstrijd van de Franse of de Engelse competitie. Ik vraag mij dan af of die zoveel slechter is. Elke wedstrijd zal door minimaal zes camera's worden gevolgd. De toppers zelfs door veertien camera's. Ik vind het Britse model nog altijd het beste: eerst de taart en dan de slagroom. De Engelsen blijven bij de wedstrijd. In Frankrijk met Canal+ spuit de slagroom - herhalingen en close-ups - alle kanten op maar proef je de taart niet meer. Dat willen we niet."

Voor hetzelfde geld was u nu nog een collega van Peter Van den Bempt bij de radio. Maar Jan Wauters zag het niet in u.

"Neen, maar als ik terugkijk op die twintig jaar heb ik ongelooflijk veel geluk gehad in mijn leven. Mijn ontmoeting als jonge gast met Jan Wauters hoort daar ook bij. Die was heel confronterend, maar ik kijk daar dankbaar op terug. Ik heb daar het mijne uit gehaald en ik ben daar mee aan de slag gegaan. Als mens ben je de som van je ervaringen. Ik kwam uit een boerendorp en ik ben naar de unief gegaan met het idee om sportleraar te worden. Op het juiste moment ben ik in een wereld terechtgekomen die open is gebloeid.

"Dat het niet doorging op de radio had onder meer te maken met een wedstrijdverslag van Kortrijk-Cercle Brugge. Ik verwisselde de twee trainers: Henk Houwaart en Georges Leekens. Daar kon Wauters niet mee lachen. Maar ik snap nu waarom hij het niet in mij zag."

Zag hij de commerçant in de journalist?

"Maar neen, ik ben zelfs vandaag nog veel kritischer dan de meeste sportjournalisten hoewel ik dat niet moet zijn. Ik heb het grote voordeel dat ik afstand kan nemen omdat ik niet elke dag op tv moet komen of elke dag een stuk schrijven over een voetballer. Vraag maar in de sportwereld of ik op een kritische manier mijn gedachten formuleer. Ze kennen mij wel en ze beschouwen mij niet als een juichende supporter, wel integendeel."

U wou ooit zelf met een club aan de slag. U zou manager worden bij Beerschot. Waarom is dat niet doorgegaan?

"Ik had het willen doen, maar van bij het begin voelde ik met de ellebogen aan dat het niet het juiste project en niet het juiste moment was. Ik heb voorspeld: over vijf jaar is het Germinal op den Beerschot. En dat is het ook geworden. Ik heb wel bewondering voor Jos Verhaegen, die zijn Ekeren met beperkte middelen van provinciale naar eerste klasse heeft gebracht, maar hij is er de man niet naar om in een andere dimensie te stappen. Blijkbaar waren geen andere mensen sterk genoeg om dat project wel te realiseren. Ik heb daarover een gesprek gevoerd met Christian Van Thillo van De Persgroep. In dat gesprek voelde ik dat ik niet met de ondernemer Van Thillo aan tafel zat die ervoor wilde gaan, maar met de supporter van Beerschot. Daaruit heb ik mijn conclusies getrokken."

Ergens las ik dat u ook nog eens in de print wil. Zou u dat wel doen? Bonanza is mislukt.

"Het zijn altijd journalisten uit de geschreven media die mij eens in de zoveel tijd die vraag stellen. Natuurlijk sluit ik dat niet uit. Dus ik antwoord niet neen. Ik weet nog altijd heel goed waarom we eraan begonnen zijn en waarom we ermee gestopt zijn. Dat had toen niks te maken met bewijzen wat ik kan. Wij waren een jong bedrijf dat constant onder vuur lag en ik probeerde iets op te bouwen dat op eigen krachten kon bestaan.

"Vandaag zijn we meer aanvaard. Dat Woestijnvis in dat voetbalcontract een rol gaat spelen, dat vindt men om de één of andere reden wel normaal.

"Wij zijn waarschijnlijk de enigen in de privé-markt die de knowhow in huis hebben om het te doen. Bovendien gaan we nu als eerste Vlaamse productiehuis ook in Franstalig België aan de slag. Ik stel vast dat er een nieuw management zit bij de RTBF dat heel hard naar de VRT kijkt, maar hoe zich dat ontwikkelt, zien we wel. Werken met onze anderstalige landgenoten is boeiend. Ik praat Frans, jawel. Je me débrouille. Mijn Frans is beter geworden door een Franstalige chef binnen te halen in mijn restaurant Couvert Couvert."

Maar we hadden het over bladen maken, dat veel moeilijker is dan tv maken. Bovendien, elk jaar dat u níét met een blad komt, krijgt u geld van Sanoma, het Humo-huis.

"(lange stilte en een lachje) Ik praat nooit over contracten."

Het klopt dus.

"Ik praat nooit over contracten. Maar Bonanza was er niet zo slecht aan toe. We verkochten elke week 60.000 exemplaren. De directeur van jullie tijdschriftenafdeling heeft mij vorig jaar nog gezegd dat hij niet snapte waarom we ermee zijn opgehouden. Ik weet ook dat in journalistieke kringen nogal lacherig werd gedaan over Bonanza, maar ik ben hier de enige die weet waarom het blad was wat het was. Als dat blad maar was wat het was, had dat met mensen te maken en verder wil ik daar in de pers geen verklaringen over afleggen. We hebben het netjes afgehandeld en veel geleerd."

Dat restaurant Couvert Couvert is ook zo'n passie van u. U zou net een ster hebben gemist, hoe erg is dat?

"Dat is niet erg. Het restaurant draait goed, maar als het de bedoeling is om rijk te worden, moet je niet met zo'n restaurant beginnen. We worden - zoals dat hoort - gedragen door onze vaste klanten die in ons project geloven. Die wereld van de gastronomie boeit mij enorm omdat die nauw aansluit bij topsport. Chefs gaan ook tot het gaatje, elke dag weer. Anders ben je nooit zo gek te krijgen om twee keer per dag vier soorten vers brood te bakken.

"Dat we die ster hebben gemist en hoe dat komt, dat moet u aan Michelin vragen. Hun wegen zijn ondoorgrondelijk. Ik ben ook ons dossier niet gaan inkijken. Natuurlijk hadden we die ster gewild. Welke jonge chef in een gastronomisch restaurant zou die ster niet willen? Een ster is zoals een kijkcijfer, maar ik wil niet dat die onze werkvreugde en ons levensgeluk bepaalt."

Nu u hier toch zit, wat is er met de creatieve mens Rob Vanoudenhoven gebeurd?

"Wat dit te maken heeft met het voetbalcontract weet ik niet, maar als het u interesseert, wil ik daar wel op antwoorden. Wij zijn een creatief huis, met creatieve mensen, maar als het op is, moet je elkaar recht in de ogen kunnen kijken. We zijn met Rob gestopt zoals we ook vroeger met programma's zijn gestopt, alleen is dat in het geval van een programma niet zo confronterend. Beide partijen waren tot de vaststelling gekomen dat het op was. Dus Rob en wij zijn uit elkaar gegaan op een serene manier. Daar ben ik wel blij om, niet dat hij weg is, want we hebben samen mooie dingen gedaan."

U bent wel goed bezig: een raamcontract met de VRT tot 2011 en een langetermijncontract met Belgacom. De Woestijnvis-kar ligt vol houdbaar lekkers. Is het de bedoeling om uw bedrijf te verkopen?

"(hele lange stilte) Daar ben ik echt niet mee bezig. Maar ik probeer wel het bedrijf zo sterk mogelijk te maken. Ik wil iets uitbouwen dat verder kan blijven bestaan, ook als ik er niet meer ben. En daarmee bedoel ik: ik kan straks in Erpe-Mere tegen een boom rijden; niet dat ik eruit stap."

Uw levensgeluk is nog steeds recht evenredig met het aantal uren op uw koersfiets?

"Ja en ik heb hier al zitten denken aan de volgende keer dat ik op mijn fiets zit. Maar mensen rond mij weten dat ik vaak fiets en ik maak daar ook tijd voor. Het is ook een stuk van mijn privé-leven, aangezien ik een deel van mijn uren op de fiets met mijn vrouw doorbreng. Op de fiets ben ik in evenwicht tussen alert en ontspannen. Ik ben onlangs drie keer na elkaar de Mont Ventoux opgereden. De tweede beklimming zat ik halfweg al dood en zei ik: wat doe ik hier, ik rij straks naar het hotel en ik ga op bed liggen. Maar ik hou zo van die fiets en dat gevoel. Ik ben toch boven geraakt en de derde beklimming heb ik fluitend gedaan. Weet je wat ik ooit zou willen doen? Wat die Amerikanen onlangs hebben gedaan: een dag voor de renners de Tour rijden. Precies hetzelfde parcours. Dat lijkt mij nog een uitdaging.

"We hebben een contract met de VRT tot 2011. Tegen dan zal ik bijna vijftig zijn en wil ik voor mijzelf hebben uitgemaakt wat ik wil doen. Ik weet niet of ik het dan wel rustig aan wil doen. Ik heb mijn verantwoordelijkheid maar ik draag dit niet als een loden opdracht. Eén zaak heb ik wel uitgemaakt: ik heb een grote intellectuele, fysieke en mentale vrijheid en op die kwaliteit van leven wil ik niet meer inleveren."

'Wij spelen mee in het grote supergevecht tussen de telefoonlijn en de kabel. Dat is het spel van de grote jongens en ik vind het boeiend, maar het raakt ons als Woestijnvis eigenlijk niet''Of het Belgische voetbal beter is geworden de laatste tien jaar doet er niet toe. Er is maar één Belgisch voetbal en ik zoek naar mensen die daar in geloven''Ik ben onlangs drie keer na elkaar de Mont Ventoux opgereden. De tweede beklimming zat ik halfweg al dood maar ik ben toch boven geraakt en de derde beklimming heb ik fluitend gedaan'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234