Maandag 23/09/2019

'We gaan om te winnen'

We hebben het nog niet eerder meegemaakt: het roemrijke Real Madrid dat met bijzonder veel respect spreekt over de komst van een Belgische voetballer. Vanavond zijn alle ogen gericht op Dries Mertens.

Schrik niet als Napoli over twee wedstrijden titelhouder Real Madrid uitschakelt. Terwijl De Koninklijke onder Zinédine Zidane veelal op toeval en meeval speelt - hun écht goede wedstrijden zijn dit seizoen op één hand te tellen -, is Napoli zonder twijfel de best voetballende ploeg van Italië. Met een uitstekende trainer, Maurizio Sarri, en met een spits die in de vorm van zijn leven steekt. Dries Mertens.

Napoli heeft de nodige karakteristieken om Madrid pijn te doen, zo mogelijk nog meer buitenshuis dan in hun eigen aftandse stadion: twee aalvlugge flankaanvallers (Callejon en Insigne) met diepgang, die kunnen profiteren van de ruimte in de rug van de offensieve vleugelverdedigers Carvajal en Marcelo, een stevig middenveld met de snelheid en het loopvermogen om Modric en Kroos in de vernieling te spelen, maar vooral beheerst Napoli de variatie tussen dominantie en weergaloos countervoetbal.

Fabio Capello, niet de eerste de beste waarnemer, noemt Napoli zonder meer favoriet, onder de voorwaarde dat de Italianen "zonder schrik spelen en niet onder de indruk raken van de omstandigheden".

Grote ster

Die indruk krijg je niet als je het uitgebreide interview ziet dat Proximus TV vorige week had met Dries Mertens in Napels, en dat vanavond wordt uitgezonden tussen 20 en 20.40 uur, vlak voor de liveverslaggeving van de wedstrijd in Bernabéu.

In het interview, waarin Mertens geconfronteerd wordt met beelden en goals van zichzelf, klinkt hij vol vertrouwen: "We gaan om te winnen, en we zien dan wel waar we uitkomen. We hebben de voorbije maanden duidelijk laten zien dat we een goede ploeg zijn. De match tegen Real leeft echt in onze groep. Zeker."

Mertens boezemt schrik in. De Madrileense sportkrant Marca besteedde de voorbije dagen aardig wat aandacht aan wat zij noemen 'de nieuwe Higuaín' - 'Dries Mertens is op het hoogtepunt van zijn sportieve evolutie', lezen we.

En toch. Het Santiago Bernabéu-stadion is zo intimiderend dat het verlammend kan werken. Vraag maar eens aan Kevin De Bruyne, die vorig seizoen in de halve finale, net als de hele ploeg van Manchester City toen, er volledig door het ijs zakte. Benieuwd of Mertens vanavond kan optornen tegen een beest als Sergio Ramos.

Zelf legt hij zich duidelijk weinig druk op. Zo kennen we Mertens - bescheiden, niets opkloppen.

"Ik denk ook wel dat het geluk meespeelt, waardoor ik geslaagd ben in mijn carrière", vertelt hij aan Proximus TV. "Of liever gezegd: waardoor ik geraakt ben waar ik nu sta. Het klinkt stom om van mezelf te zeggen dat ik geslaagd ben. Maar ik kan wél altijd tegen mijn kinderen, of tegen wie dan ook, zeggen: geloof in jezelf."

Het seizoen kan nu al bijna niet meer stuk voor Mertens: "Ik ben supertevreden. Ik heb veel kunnen spelen en ik ben belangrijk geweest voor de ploeg. Dat geeft een goed gevoel."

Als een grote ster alle aandacht op zich weten in Santiago Bernabéu, in de Champions League, tegen het machtige Real Madrid - wie had dat enkele jaren geleden in Dries Mertens gezien?

10.000 tifosi

Napoli wordt vanavond in de Spaanse hoofdstad gesteund door 10.000 tifosi, van wie 3.000 zonder ticketje. Onze Brussels Airlines-vlucht van gistermiddag even voor drie uur schudde en beefde onderweg niet alleen van de turbulentie, maar ook van de vele Italiaanse Napoli-fans die in België wonen en de trip maakten - allemaal al in opperbeste en uitgelaten stemming.

De grootste supporter van Napoli is maandag al gearriveerd in Madrid. Hun icoon Diego Armando Maradona. Hij logeert in hetzelfde hotel als de ploeg, en zal deze middag mee aanschuiven bij het officiële diner van de twee clubs. In afwachting postte Diego's vriendin enkele foto's op haar sociale media waarop te zien is hoe het koppel zoetjes Valentijn viert in de spa van het hotel.

Maradona is een goede vriend van beide trainers. Zidane en Sarri zijn totaal verschillende karakters: Zizou is een stijlvolle peoplemanager voor wie voetbal nog steeds plezant moet blijven, Sarri is eerder het boertige type - hij is vorig seizoen twee wedstrijden geschorst omdat hij toenmalig Inter-coach Mancini een hele partij lang uitschold voor 'homo' - dat voetbal eet, drinkt en ademt. Hij zou de voorbije weken naar verluidt vier (video-)analisten op Real Madrid hebben gezet, om de ploeg tot in de kleinste details te ontleden.

Wie weet zet Dries Mertens straks de theorie om in de realiteit.

Voor de ogen van Diego Maradona.

Veel groter dan vanavond wordt het niet, Dries.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234