Maandag 28/09/2020

'We blijven in hem geloven'

Het podium in Parijs. Jurgen Van den Broeck (31) houdt zijn droom intact. Voor het vijfde jaar op rij krijgt hij er bij Lotto iedereen voor op de hand. Wanneer en waar ontkiemde het plan-VdB? Wat houdt het in? En vooral: blijft het de investering waard?

Geen simpele duif. Watchers van het jeugdwielrennen waren het er in Jurgen Van den Broecks jongere jaren al unaniem over eens. Wereldkampioen tijdrijden, primus in de GP der Naties en tweede in de Ronde van Vlaanderen bij de junioren ... Er zwom een dikke vis in de talentenvijver van Patrick Lefevere en Herman Frison. Die laatste zag een potentiële ronderenner in Van den Broeck, ook al kwam dat in de naakte resultaten niet meteen tot uiting.

Armstrong en Evans

Van den Broeck koos bij zijn profdebuut voor het US Postal van idool Lance Armstrong. Lefevere en Frison bleven als geslagen honden achter. "Het kwam hard aan. 'We zijn hem voorgoed kwijt', dachten we." Dat gevoel versterkte nog toen Van den Broeck bij US Postal/Discovery Channel vooral klassiek werd georiënteerd en nooit tot de vaste rondekern rond Armstrong wist door te dringen. In zijn eerste grote ronde, de Giro van 2007, werd hij 74ste.

Bij Predictor-Lotto zochten ze in 2007 een Belgische ronderenner, in steun van kopman Cadel Evans. Frison stak zijn vinger op. "Ik weet er één zitten."

Van den Broeck eindigde in de Giro 2008 als zesde. Eén jaar later volgde hij Evans' planning en programma op de voet en maakte hij in juli zijn Tourdebuut. Ondanks een val in de ploegentijdrit, met aanzienlijk tijdverlies, eindigde hij finaal als dertiende. Evans zakte door het ijs en werd pas dertigste. "Daar heeft Jurgen zichzelf ontdekt", weet Frison. Sponsorbaas Marc Coucke vond dat die ontdekking de eerste viool moest gaan spelen. "Van den Broeck is ons eigen Cadelleke."

"Als ik een goede ronderenner wil worden, moet ik naar het buitenland", liet VDB weten. Girona, Livigno, Toscane, Sierra Nevada, Tenerife: leven en trainen deed hij de voorbije jaren in zijn natuurlijke habitat, het hooggebergte.

Verkenningen zijn al sinds 2008 vaste prik. "Vanaf het moment dat de Tour zijn eerste geheimen prijsgeeft, begin ik te plannen", aldus Frison. "Jurgen is een controlefreak. Hij heeft een vast schema nodig. Het is zijn houvast, zijn leidraad. Alleen in dat systeem functioneert hij." Dus worden alle bergritten, verraderlijke etappes en tijdritten grondig ontleed. "De meeste cols zitten in zijn geheugen gegrift. Wat we niet verkennen, film ik. Elk detail belandt in een logboek. Zo vloog ik voor het parcours van de tweede Tourrit op Brits grondgebied (York-Sheffield, red.), een mini-LBL, speciaal naar daar. Alles staat op video."

Het maakt dat Van den Broeck in de periode tussen LBL en het einde van de Tour amper thuis zal zijn geweest. Een dag of tien. "Bitter weinig", beseft Frison. "Maar zo wil hij het graag. Ik zit al dertig jaar in het peloton. Maar nooit zag ik iemand zo maniakaal voor zijn vak leven. Drie maanden lang ademt hij van 's morgens tot 's avonds laat koers. Alles moet wijken voor de Tour. Het enige wat je moet doen, is hem afremmen."

Van den Broeck is een cijferfetisjist. Een van zijn stokpaardjes: zijn gewicht. 69 kg nu. Met een vetpercentage van 4 procent, de absolute ondergrens. "Tot voor kort hongerde hij zich bijna uit", zegt coach Marc Lamberts. Sinds eind vorig jaar houdt de Nederlandse voedingsspecialist Nick Iedema VDB's eetpatroon in de gaten. "Iedema heeft een gezond evenwicht gecreëerd", knikt Frison. "Jurgen wilde absoluut zo weinig mogelijk wegen. 'Maar jongen, ge rijdt niet enkel op salade, hé', zei ik hem. Nu heeft hij daar de perfecte balans in gevonden. Chapeau."

Negen koersdagen

Op de kop af negen dagen koerste Van den Broeck sinds Luik-Baste-naken-Luik. Slechts negen. Met in totaal 44 wedstrijddagen in de be- nen verschijnt hij morgen in Leeds aan de Tourstart. Frison: "Hij rijdt niet veel, zeggen ze dan. Wel, vergelijk het eens met de favorieten." Deden we. Nibali reed amper drie dagen meer. Contador negen minder. Froome komt nog net over de helft (27). Andere, vaak gehoorde kritiek: Van den Broecks seizoen staat enkel in functie van de Tour, de rest is niet belangrijk. Ook hier fronst Frison de wenkbrauwen. "Uiteraard is de Tour het hoofddoel. Maar hij doet zijn uiterste best in alle koersen waaraan hij deelneemt. En elk positief signaaltje dat hij krijgt in februari, maart, april, hoe klein ook, doet hem concluderen: ik zit op schema."

VDB is ook naast de fiets een vechter. Twee zware revalidaties bracht hij de voorbije drie jaar tot een goed einde. Klaplong, twee ribfracturen en een gebroken schouderblad na zijn val in de afzink van de Pas de Peyrol in 2011. Frison: "Daar kon je nog van zeggen: het is erg, maar het komt goed." Van den Broeck hernam datzelfde jaar nog in de Vuelta. En werd achtste.

Veel dramatischer leek het kraakbeenletsel in de knie, na zijn valpartij in de Tour van vorig jaar. VDB werd in juli 2013 met succes geopereerd en begon onder begeleiding van Lieven Maesschalck aan de lange weg terug. "Een normaal mens heeft een jaar nodig om weer de oude te worden. Jur- gen deed er de helft minder over."

"Je had hem moeten zien. Man van 32, één hoopje ellende. Lang was de twijfel groot. Maar in de Dauphiné heeft hij zichzelf en ons gerustgesteld."

Imago

Herinner u de Tour van 2010. De simpele dorpsjongen, overvallen en bedwelmd door de roes van het succes. Van den Broeck wist met zichzelf geen blijf. Nors, bars. Met behulp van mediatraining ging hij zijn imago te lijf. Een succesvolle missie, volgens Frison. "Ik vind hem veel volwassener geworden. En rustiger dan ooit. Er zijn nog momenten dat je zegt 'ho, ho'. Maar dat hebben alle topatleten met een tunnelvisie. Ze vloeken al eens de stenen uit de grond. Logisch: iemand die op vijf à zes minuten binnenloopt en glimlachend zegt: 'Volgende keer beter', die is niet goed bezig."

En ja, er zijn ("schaarse") dagen dat Frison zijn poulain verwenst. "We kennen elkaar door en door. Soms zeg je beter niks tegen hem. Een misverstand kan altijd voorvallen. Maar dan helpen we dat terstond de wereld uit. Niet via sms, maar face-to-face. Ook al heeft hij dat niet zo graag. Dan vraag ik hem: 'Zie je het nog zitten met mij?' (lacht) Het antwoord is nog nooit 'neen' geweest."

Hoeveel geld bij Lotto-Belisol in het plan-VdB wordt geïnvesteerd, blijft een goed bewaard geheim. Met twee toptienplaatsen in Giro en Vuelta, twee topvijfnoteringen in de Tour, een rit in de Dauphiné en zeven criteriumzeges in de voorbije zes jaar, kun je je afvragen of het sop de kool wel waard is. Zeker met het riante loon van Van den Broeck in gedachten (ruim één miljoen per jaar, naar verluidt) en de aan zekerheid grenzende waarschijnlijkheid dat hij de Tour nooit kan/zal winnen. Frison, categoriek: "Ja, we blijven in Jurgen geloven. Oké, de klassiekers zijn belangrijk. Maar in juli kijkt de hele wereld mee. De keren dat hij vierde werd in Parijs, stond België op zijn kop. Op een nieuwe Belgische Tourwin- naar is het allicht nog even wachten. Zie jij iemand? Ik niet. Dus koesteren we Van den Broeck."

Puur qua resultaten blijft hij ontegensprekelijk de beste Belgische ronderenner sinds Van Impe. "En als je vierde rijdt, kun je ook derde worden", gelooft Frison. "Ik heb het gevoel dat ik nog niet aan mijn limiet zit", zegt Van den Broeck daar zelf over. "Dus blijf ik dromen van dat Tourpodium."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234