Dinsdag 26/10/2021

Waterskiën en blackjack spelen: hoe de 9/11-helden fraudeerden

Een van de foto's waardoor de fraude aan het licht kwam. Beeld Manhattan District Attorney.
Een van de foto's waardoor de fraude aan het licht kwam.Beeld Manhattan District Attorney.

Een helikopter besturen, blackjack spelen in Las Vegas, jetskiën, karateles geven, ... 106 New Yorkers, onder hen 80 politieagenten en brandweermannen, streken jarenlang invaliditeitsuitkeringen op omdat ze zogezegd psychische moeilijkheden hadden terwijl ze in werkelijkheid kerngezond waren. Wat het hele verhaal nog schrijnender maakt, is dat veel fraudeurs hun psychische toestand aan de reddingswerken na de aanslagen van 9/11 weten.

Gisteren raakte al bekend dat 106 New Yorkers terecht zullen moeten staan wegens fraude met hun invaliditeitsuitkering. De fraudeurs werden meteen opgepakt en voorgeleid bij de procureur van de staat New York. De fraude zou al in 1988 begonnen zijn en meer dan 1.000 personen zouden onterecht uitkeringen hebben opgestreken. De politie verklaarde dan ook dat het onderzoek verder loopt en er nog meer mensen opgepakt zullen worden.

De verdachten werden bijgestaan door vier mannen die zich specialiseerden in fraude met uitkeringen. Uit de details van de aanklacht blijkt hoe het viertal te werk ging. Raymond Lavallee (83), advocaat en voormalig FBI-agent, wordt gezien als de leider van de bende. Hij werkte samen met twee andere mannen, die gespecialiseerd waren in het invullen en vervalsen van uitkeringsaanvragen. Zij hielpen de andere verdachten om hun aanvraag in te dienen, in ruil voor een bedrag van 28.000 dollar, dat van de eerste uitbetaling werd afgehouden.

Dezelfde aanvragen
Maar blijkbaar ging de specialisatie van de oplichters niet ver genoeg, want het gerecht in New York kwam de fraude onder meer op het spoor doordat op bijna alle formulieren identiek dezelfde klachten naar voren kwamen. Populair waren de volgende zinnen:

• "Ik moet geregeld dutjes nemen overdag."
• "Ik laat de tv de hele dag aan om gezelschap te hebben."
• "Ik sta de hele nacht op."
• "Ik slaag er niet in om wat voor werk dan ook te doen, of het nu binnen of buiten is."
• "Ik kom mijn huis niet meer uit."

Wie een aanvraag indiende voor een uitkering moest wel op bezoek bij een controle-arts, maar ook daarvoor kregen de fraudeurs training. Daarvoor stond de vierde bendeleider in. De politie slaagde erin telefoontjes te onderscheppen waarin hij een van zijn 'klanten' aanraadde om woorden fout te spellen en fouten te maken bij simpele sommen. Iemand anders moest benadrukken dat de tv altijd aanstond "om een stem te horen", maar dat ze altijd van kanaal wisselde omdat ze geen focus kon houden.

9/11
Wat de fraude voor de openbare aanklager nog erger maakte, is dat ongeveer de helft van de verdachten refereerden naar de aanslagen op de Twin Towers op 11 september 2001 als een van de oorzaken voor posttraumatische stress of depressie. "Door die tragische gebeurtenissen enkel voor eigen gewin uit te buiten hebben de politie-agenten en brandweermannen op de meest erge manier hun collega's tot schande gebracht. Collega's die hebben geholpen bij zoektocht naar slachtoffers van 9/11, die zijn omgekomen bij de reddingsactie of achteraf", zei aanklager Cyrus Vance gisteren op een persconferentie.

De fraudegevallen kwamen uiteindelijk aan het licht doordat twee gepensioneerde politie-agenten met een wapenvergunning ook een uitkering kregen voor een mentale aandoening, wat in New York niet kan. Daarna gingen de speurders dieper in op de activiteiten van een aantal personen. Die waren op zijn minst verdacht te noemen voor mensen die zelf verklaarden dat ze hun huis niet meer uit durfden door de stress. Bovendien maakten Facebookposts en -foto's het de speurders soms wel heel gemakkelijk. Zo slaagde iemand er in om een uitkering te vragen voor een nekblessure, en later zijn eigen gevechtssportschool te openen waar hij zelf les gaf.

Vissen in Costa Rica
Facebookfoto's tonen ook uitkeringstrekkers op een waterscooter, als helikopterpiloot, vissend in Costa Rica, op een motorfiets, ... Een iemand die officieel niet meer kon werken kwam toch vrolijk op tv vertellen over zijn eigen eetkraam in de straten van de wijk Little Italy in New York.

In totaal schat het gerecht dat de staat New York over de jaren heen 21,4 miljoen dollar uitbetaalde. Sommige uitkeringstrekkers kregen in totaal tot 500.000 dollar. De vier hoofdverdachten ontkennen alles, en werden gisteren vrijgelaten na het betalen van een borgsom van 250.000 tot 1 miljoen dollar.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234