Donderdag 19/09/2019

Reportage

Wat maakt de videogameschool in West-Vlaanderen zo goed?

Studenten brengen alles in gereedheid voor een motion capture-sessie in de studio: een techniek waarbij bewegingen worden omgezet naar animaties in een videogame. Beeld Thomas Sweertvaegher

De opleiding Digital Arts and Entertainment aan de hogeschool Howest mag zich voortaan de beste ter wereld noemen, zo blijkt uit een wedstrijd van het creatief bureau The Rookies. Wat maakt deze school uit Kortrijk dan zo sterk? 'Bijna goed is hier nooit goed genoeg.'

GTA V, de laatste Battlefield of Mafia III. Volgens Rik Leenknegt, opleidingscoördinator en medeoprichter van de Digital Arts and Entertainment-opleiding (DAE), kan er geen game uitkomen of er zitten alumni uit deze opleiding tussen de makers. Dat deze opleiding nu ook de prestigieuze prijs van The Rookies heeft binnengehaald is een mijlpaal. Zeker omdat de Howest grote namen als Gnomon, de gameschool uit Hollywood, achter zich heeft gelaten.

Maar dat dit niet de eerste grote prijs is die de opleiding mee naar huis heeft genomen, wordt de bezoeker al duidelijk gemaakt in de hal van het gebouw, waarin drie Xbox-games uitgestald zijn. "Hiermee hebben onze studenten dit jaar de Brains Eden game jam, de grootste wedstrijd in het VK, gewonnen", zegt Leenknegt, terwijl hij even met de controllers speelt. "Ze zijn alle drie ontwikkeld in 48 uur door groepjes van vier à vijf studenten."

Competitie lijkt een essentieel onderdeel van de gamewereld. "Bijna goed is nooit goed genoeg", dat is dan ook het mantra van de opleiding DAE. Maar het succes ervan komt volgens Leenknegt voort uit de diepe samenwerking met de sector. Zo verdwijnen er elk jaar vakken uit het curriculum en komen er nieuwe bij, afhankelijk van welke programma's het meest relevant zijn in het werkveld. Leenknegt vat dit principe samen in de term industry readiness: het afleveren van studenten die kunnen meedraaien in de game-industrie.

Enkele studenten zijn druk aan het programmeren. Beeld Thomas Sweertvaegher

En daar komt ook goede ouderwetse werkethiek bij kijken. "Voor het curriculum hebben we een kopie gemaakt van het werkregime binnen de sector", zegt Leenknegt. "Studenten moeten hun werk zo veel mogelijk zelf plannen en leren zo omgaan met strakke deadlines. Om ze nog beter voor te bereiden, zouden we graag een masterjaar koppelen aan de opleiding. Drie jaar is net te kort om alles mee te geven."

Harde leerschool

Dat dit een harde leerschool is, blijkt ook het aantal studenten. Starten die in het eerste jaar nog met 450, dan zijn ze in het derde jaar nog met een honderdtal. “Er is geen toelatingsproef, maar het eerste jaar is wel een selectiejaar”, zegt Leenknegt.

Wat je dan kunt doen met het professionele bachelordiploma, waarmee je deze school na drie jaar verlaat? De meeste studenten dromen natuurlijk van een carrière in de game-industrie, maar ook buiten die sector is er werk te vinden met deze technologie, bijvoorbeeld om virtual-realitymodellen te maken van bouwplannen zodat mensen zich effectief kunnen voorstellen hoe een gebouw er zal uitzien. En momenteel werkt DAE samen met het bedrijf Vyncke, dat over de hele wereld apparatuur levert voor biomassacentrales, om een VR-applicatie te ontwikkelen. Daarmee zouden ingenieurs in België kunnen meewerken aan machines, die in het buitenland zijn opgesteld.

Assassin's Creed

Al is de corebusiness van de school natuurlijk de games. Dat zie je ook aan de website van de DAE, waarop de ‘succesverhalen’ een prominente plaats krijgen. Een alumnus die het in de gamewereld al ver geschopt heeft is Joachim Coppens, die meewerkte aan de bekende gamereeks Assassin’s Creed. Voor Assassin’s Creed Chronicles hielp hij mee aan het ontwerpen van de landschappen. “Aan het DAE krijg je een bijzonder uitdagende opleiding waarbij er heel veel van jezelf moet komen," zegt hij, “en daardoor is ze zo goed: ook in de sector moet je eigen passie je drive blijven.”

Verbaasd dat de opleiding deze week de prestigieuze prijs heeft gewonnen, is Coppens niet. “Je ziet de school echt elk jaar beter worden."

Internationale studenten

Net als Coppens zijn er nog een aantal andere oud-studenten naar het buitenland getrokken, omdat de Vlaamse game-industrie vooralsnog erg klein is. Hoewel de grote studio’s in ons land als Larian – onder gamers bekend van de Divinity-serie – internationaal wel hoog aangeschreven zijn, werken er slechts een 450 mensen in de sector. Maar die zijn samen wel goed voor een jaarlijkse omzet van 224 miljoen euro.

Of de opleiding dan ook kan meesurfen op het succes van de kleine Vlaamse gamebedrijven is niet duidelijk. Maar dat de reputatie van de opleiding al langer verder reikte dan onze landsgrenzen blijkt ook uit het grote aantal internationale studenten, die nu met 150 zijn. Al moet Leenknegt wel toegeven dat de lage kostprijs ook een rol speelt. Internationale studenten betalen vaak het normale Belgische inschrijvingsgeld.

Rik Leenknegt, opleidingscoördinator en medeoprichter van de Digital Arts and Entertainment-opleiding. Beeld Thomas Sweertvaegher

“Als je ons vergelijkt met Amerikaanse opleidingen die gauw 90.000 dollar (omgerekend 76.500 euro, YVM) kosten, zijn wij spotgoedkoop”, zegt Leenknegt. “Daarom zijn er zelfs Canadezen die liever hier komen studeren dan in de VS.”

De internationale studenten komen in totaal uit 25 landen. De Slovaakse Dominika Bariakova heeft haar keuze gemaakt na deze opleiding eerst met andere te vergelijken. Zij is vooral aangetrokken door de artistieke kant van het ontwerpen, vertelt ze, waarop ze even haar portfolio met haar grafische projecten toont met daarin een Ford Mustang en een levensechte Romeinse gladiator.

De Vlaming Matthias Van Enis was gewoon langsgelopen op de opendeurdag, toen hij besloot dat dit iets voor hem zou worden. Hij is vooral gepassioneerd door het ontwikkelen van game engines: de motor waarop computerspelletjes draaien. “Ik vind de sfeer op de campus fenomenaal”, zegt hij. “In het middelbaar was ik zowat een nerd, omdat ik zoveel met games bezig was. Maar hier zijn we allemaal nerds onder elkaar.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234