Vrijdag 17/09/2021

Verkiezingen VS

Wat als... Melania Trump first lady wordt?

Wanneer Trump weer eens over zijn toeren raakt, brengt Melania hem tot rust. Misschien wel haar belangrijkste taak. Beeld afp
Wanneer Trump weer eens over zijn toeren raakt, brengt Melania hem tot rust. Misschien wel haar belangrijkste taak.Beeld afp

Aan de zijde van de luidruchtige Donald Trump staat een frêle schoonheid die weinig zegt. Mogelijk wordt Melania Trump de volgende first lady. Is zij de enige die The Donald tot bedaren kan brengen?

Melania Trump (45) staat te fronsen in haar penthouse, helemaal bovenaan in de Trump Tower in New York. Ze kijkt uit over Manhattan en Central Park. Indrukwekkend zicht, maar er is iets in het panorama dat Melania stoort: een toren die nog eens twintig verdiepingen hóger reikt. "Die is te hoog, het ziet er bijna gevaarlijk uit", zucht ze. "Het is te veel."

De scène, die beschreven staat in modemagazine Harper's Bazaar, doet een beetje duizelen. Daar staat Melania dan in een dakappartement waar de overdaad in de dikke lagen tegen de muren plakt. Haar echtgenoot, Republikeins presidentskandidaat Donald J. Trump (69), toont zich extreem in zijn grofheid en zijn eigenwaan. Zelfs de omvergewaaide rietkraag die hij bij wijze van kapsel op zijn kop duldt, is extreem. Maar voor Melania is een andere wolkenkrabber "too much". Hoe bestaat het dat ze die ironie niet opmerkt?

Laat ons niet te hard zijn voor mevrouw Trump. Zij leeft in een luchtbel, een bubbel waar The Donald niet de bullebak is die wij graag van hem maken. Ver weg van de massabijeenkomsten waar Trump zijn aanhangers toeschreeuwt, vormen Melania en Donald samen met hun zoon Barron (10) een knus gezinnetje. "We zijn gelukkig en ik heb mijn handen vol met mijn twee jongens - my big boy and my little boy!"

Melania is Trumps derde vrouw, na het Tsjechische model Ivana Zelnícková en de actrice Marla Maples. Ze werd geboren als Melanija Knavs in wat nu Slovenië is. Papa was autohandelaar, mama modeontwerpster en dochter werd model. Haar carrière bracht haar eerst naar Milaan, in 1996 trok ze als Melania Knauss naar New York. Twee jaar later kwam ze Donald Trump tegen, die net verlost was van Maples. De vastgoedtycoon gaf haar alle nummers waarop ze hem kon bereiken, ze belde en de twee begonnen af te spreken.

The New York Times was er in 1999 als eerste bij om Melania dé vraag te stellen: wat voor een first lady ze zou zijn als Donald het ooit zou schoppen tot president? "Ik zou heel traditioneel zijn. Zoals Betty Ford of Jackie Kennedy. Ik zou mijn man ondersteunen", antwoordde ze. Een jaar later zou Trump via de Reform Party een eerste halfslachtige poging wagen als presidentskandidaat, dus toen al had het koppel zijn blik gericht op het Witte Huis. Een American dream die kan tellen voor een meisje van 29 dat zich nog moest laten naturaliseren tot Amerikaanse.

null Beeld photo_news
Beeld photo_news

Tijdens de jaren onder George W. Bush was Trump weer Democraat, maar liep hij vooral in de kijker als showbizzfiguur en ondernemer, gretig pronkend met Melania aan zijn zijde. Melania pochte tegen radioster Howard Stern dat hun seksleven geweldig was en om de luisteraar een idee te geven van haar lijf, viel ze naakt te bewonderen in de Britse editie van GQ Magazine. De setting voor de fotoshoot was de gepersonaliseerde Boeing 727 van haar vriendje. 'Gepersonaliseerd' betekent bij Trump niet alleen dat hij zijn naam zo groot en zo breed mogelijk op de romp laat plakken, maar ook dat je je in je zeteltje kunt vastklikken met gouden gespen.

Bloempotfunctie

Nu, zestien jaar later, branden conservatieve activisten de hoogopgeleide first lady Michelle Obama af omdat ze het waagt om mouwloze jurkjes te dragen, maar dat Melania toen paddenmoedernaakt met haar rondingen lag te pronken, is geen punt. Dat is nu eenmaal wat modellen toen om de kost te verdienen.

Op het huwelijk van Melania en Donald in 2005 waren voormalig president Bill Clinton en zijn vrouw Hillary (toen al senator) welkome gasten. De Clintons schransten mee van de gargantueske taart - 25 kilogram chocoladetruffel, bedekt met 3.000 rozen, alstublieft! - en dat het nu wat ongemakkelijk is dat Hillary de tegenstander zal worden van Donald, ontkent Melania: "Niets persoonlijks. It's all business."

null Beeld reuters
Beeld reuters

Over Hillary's acht jaren als first lady doet Melania wijselijk geen uitspraken. Hillary blijft de grote uitzondering onder de first lady's, zij is de enige die een eigen politieke carrière heeft uitgebouwd. "Ze is senator en minister van Buitenlandse Zaken geweest en de ironie van het lot is dat ze de rollen kan omkeren. Haar man Bill maakt veel kans om de allereerste first husband te worden", zegt Jo De Poorter, presentator van VTM-programma Royalty en communicatietrainer.

Van Rosalynn Carter, de first lady van Jimmy, is bekend dat ze doodleuk aanschoof op vergaderingen met ministers. Achter de schermen masseerde Nancy Reagan de Koude Oorlog uit de wereld. Zulke dames vulden hun 'mandaat' zeer politiek in, terwijl Barbara en Laura Bush goedmoedig glimlachend op de achtergrond bleven.

"De first lady heeft geen institutioneel recht, geen enkel. In de Amerikaanse grondwet staat daar geen enkele verwijzing naar", zegt Bart Kerremans, Amerika-kenner aan de KU Leuven. "Een bloempotfunctie? Dat zijn úw woorden! (lacht) Formeel heeft ze geen enkele rol, zij is gewoon de echtgenote van de president."

Toch merkt Jo De Poorter op dat de rol van de first lady de jongste jaren officiëler wordt. "De first lady heeft nu een eigen dienst en secretariaat. President Barack Obama ziet in dat zijn vrouw belangrijk is, dat hij via haar invloed heeft op het volk", zegt De Poorter.

De vermenging tussen het gezin en de functie van de president is ook onvermijdelijk doordat de first family in het Witte Huis woont. "Men verwácht dat een first lady een rol speelt", zegt Kerremans.

Dus, Melania, wat zal het worden? "Als het gebeurt, zullen we het er dan wel over hebben. Ik bekijk het van dag tot dag", zegt ze tegen Harper's Bazaar. Zelfs de vraag aan welke first lady ze een voorbeeld zou willen nemen, laat ze tegenwoordig op een koude steen vallen: "Daar wil ik het niet over hebben."

Vakkundig omzeilt Melania iedere bananenschil die op haar pad wordt gelegd, ze houdt zich ver van de controverse. Ze zegt zo weinig dat je je afvraagt óf ze wel iets te zeggen heeft. Voor één iemand is de vraag stellen het antwoord geven: Ivana, de eerste echtgenote van Trump, met wie hij samen was van eind de jaren 70 tot begin de jaren 90. "Mijn ex zou een fantastische president zijn, maar wat gaat hij doen met zijn derde vrouw?", chargeerde Ivana. "Ze kan niet spreken, ze kan geen speech geven, ze wil er helemaal niet bij betrokken worden."

Alleen wanneer je Melania vraagt naar Trumps vorige vrouwen, vervaagt haar glimlach. "We zien elkaar niet. Dat was zijn vorig leven", zegt ze. "Ik heb ervoor gekozen om in het publiek geen politieke verklaringen af te leggen, want dat is de job van mijn echtgenoot. In mijn privéleven ben ik heel politiek. Ik weet van A tot Z waar mijn man mee bezig is, maar ik doe niet mee aan de campagne. Dat is mijn keuze, ik ben mezelf en ik denk dat Donald daarvan houdt. Tijdens debatten sta ik altijd klaar om hem te steunen."

null Beeld afp
Beeld afp

Toch is het onwaarschijnlijk dat Melania en Donald gezellig politieke standpunten zitten af te toetsen, want Trump pakt niet zozeer uit met splijtende politieke inzichten, wel met smerige en vernederende persoonlijke aanvallen. Hij laat de bal rollen en schiet vrolijk op de man of de vrouw. Terughoudendheid om paus Franciscus, zangeres Cher of tv-presentatrice Megyn Kelly onderuit te schoffelen toont hij niet. De lijst van mensen die huilend in een hoekje belandden, is lang.

Desondanks blijft Melania erbij dat president Donald een goede zaak zou zijn voor de VS. Dat hij migranten schoffeert terwijl zij er zelf één is? "Ik heb de regels gevolgd. Het is nooit in me opgekomen om hier te blijven zonder de juiste verblijfsvergunningen. Je moet de regels en de wet volgen", verklaart de vrouw, die in 2006 Amerikaans staatsburger werd.

Dat haar echtgenoot zo graag gore praat verkoopt over vrouwen, wuift Melania weg. Haar Donald een vrouwenhater? Ze tuit haar lippen en schudt het hoofd. "Hij behandelt vrouwen als gelijken", sust ze. "Het gaat niet over mannen of vrouwen, maar over mensen."

Electoraal surplus

Tijdens tv-debatten lijkt The Donald zich te moeten inhouden om zijn tegenstrevers niet met huid en haar op te schrokken, maar Melania benadrukt dat ze in de beslotenheid van hun penthouse hoffelijk van mening kunnen verschillen. "Hij luistert altijd naar mijn mening en soms volgt hij die, soms niet. Dat is goed in een gezonde relatie", zegt ze in Harper's Bazaar. "Ik ben geen jaknikker. Het doet er niet toe met wie je getrouwd bent, je moet je eigen leven leiden. Ik wil Donald niet veranderen en hij mij niet." Tegen Fox News zei ze: "We maken geen ruzie. We zijn het soms niet eens, maar dat is oké."

null Beeld reuters
Beeld reuters

Wanneer Trump nog maar eens over zijn toeren geraakt, is het Melania die hem tot rust brengt - misschien wel haar belangrijkste taak binnen hun huwelijk. "Ik denk dat meneer Trump iemand als Melania kan gebruiken om zijn harde en cassante imago te verzachten. Dat zou niet slecht zijn voor hem", zegt De Poorter. "Donald laat maar weinig ruimte naast zich, maar zodra hij echt kandidaat is voor de Republikeinse Partij, zullen ze zich meer tonen als koppel. Nu zoekt hij nog de controverse op, na de nominatie zal hij meer naar het midden opschuiven en dan kan zijn vrouw dienen als verzachtende omstandigheid."

Nu al beklemtoont dat Melania dat haar 'big boy' perfect weet hoe alles in elkaar steekt en dat hij een sterk onderhandelaar is met een groot hart. Zou het, dat ze zich na de Republikeinse conventie ontpopt tot het geheime wapen van Trumps campagne? Nu verdeelt ze haar tijd nog tussen de opvoeding van zoon Barron en het politieke circus, dat zou weleens kunnen veranderen zodra Trump de nominatie te pakken heeft. "Ik weet niet wat de bezigheden zijn van Melania Trump - of het nu juwelen kiezen of nagels lakken is - maar de verkiezingsstrijd zal in het najaar een voltijdse bezigheid worden", voorspelt De Poorter.

Bart Kerremans is niet overtuigd van het electorale surplus dat Melania Trump kan bieden. "Ik heb haar één keer bezig gehoord, na de primary in South Carolina. Wat opviel, was dat haar Engels erg slecht was. Ik wil niemand beoordelen op basis van twee zinnen en ik weet verder helemaal niets van die vrouw, maar mocht ik kandidaat zijn, zou ik haar toch niet als troef uitspelen", lacht hij. "De wereld van Trump draait rond Trump, hij zal niet de behoefte hebben om iemand anders naar voren te schuiven."

null Beeld photo_news
Beeld photo_news

De Amerikaanse pers lijkt niet te struikelen over haar Oost-Europese tongval. "Met zo'n accent tover je roereieren om tot kaviaar", zwijmelde The New York Times. Straks gaan de politiek commentatoren in de machtigste republiek ter wereld nog dromen van prinsessen in sprookjeskastelen. Melania kan in ieder geval de eerste presidentsvrouw worden wier moedertaal niet het Engels is - alleen in 1825 werd al eens een first lady uit Europa geïmporteerd, maar dat was de Engelse Louisa Adams.

Haar exotische accent zou Melania net dat extra tikkeltje glamour kunnen geven dat al haar voorgangsters misten om onbeschroomd naast onze Europese koninginnen en prinsessen te staan, al relativeert Kerremans meteen: "Een first lady is geen surrogaat voor een echte koningin. Sommigen spelen wel een rol die een beetje in de buurt komt, zoals Jacqueline Kennedy indertijd, maar evengoed zijn ze een oma zoals Barbara Bush."

"Hoe glamoureuzer en eleganter de first lady, hoe meer ze in dezelfde hoek zit als bijvoorbeeld de Britse koninklijke familie", zegt De Poorter. Bij die vergelijking komt spontaan een pittige terzijde bovendrijven: bij de dood van prinses Diana in 1997 merkte Trump op dat het hem speet dat hij Lady Di nooit had kunnen verleiden, zo'n fantastische vrouw vond hij haar.

Geen kinderjuf

We keren terug naar de Trump Tower, naar de penthouse die uitkijkt over Manhattan. Op 200 meter boven de begane oppervlakte bevindt zich een spiegelzaal in de stijl van Versailles. Er staat een fontein in wit marmer, over de plafonds vliegen handgeschilderde cherubijntjes. In een hoek staat een mini-Mercedes met Barrons naam op de nummerplaat. Of Trump verkozen geraakt of niet, zijn gemalin leeft nu al als een vorstin.

Tegenover de buitenwereld houdt Melania de schijn op dat ze zoveel tijd steekt in haar zoon om hem een normale opvoeding te geven. Ze presenteert zich haast als een ploetermoeder. Zij moest de pampers verversen, The Donald haalde er vrolijk zijn neus voor op. "Helemaal geen probleem mee, we kennen onze rol. Ik doe het allemaal zelf", pocht ze, om er terloops bij te vermelden: "We hebben geen kinderjuf, alleen een kok en een assistent."

Je zou haast medelijden krijgen dat Trumps koningin er alleen voor staat terwijl hij zijn tegenstanders verrot gaat schelden. Maar, hoop je dan, misschien dat Melania een positieve invloed heeft op Barron, zodat die geen aardje naar zijn vaartje krijgt? Vergeet het maar. "Barron speelt de baas over iedereen. Hij heeft kinderjuffen en huishoudsters ontslagen en dan neem hij ze weer in dienst. Echt heel schattig. Verrukkelijk", citeerde Bloomberg Melania. Een allerenigst ettertje wordt die Barron.

Melania stapte in de zakenwereld toen haar zoontje naar school begon te gaan. Ze doet iets met huidcrème (op basis van kaviaar) en juwelen. Louter bezigheidstherapie is het niet: bij zakelijke conflicten spant ze meteen een rechtszaak aan voor een paar tientallen miljoenen dollars.

null Beeld photo_news
Beeld photo_news

"Omdat ze zo mooi is, verwachten we niet dat ze zo slim is", zei journaliste Barbara Walters nadat ze Melania had geïnterviewd. De Britse journaliste Tina Brown schetste al een gelijkaardig beeld: "Onder de fabelachtige schijn zit Melania's kracht: ze begrijpt haar rol. Ze zal niet de fout maken, zoals Ivana deed, om te concurreren met het merk Trump." Tegelijk begrijpt ze, in tegenstelling tot Marla Mapels, dat ze méér moet zijn dan een stuk versiering.

Tegen CNN-gezicht Anderson Cooper onthulde ze dat ze zich als first lady helemaal anders zal gedragen dan al haar voorgangsters. "We bevinden ons in de 21ste eeuw. Ik zal vrouwen en kinderen helpen, zij zijn de toekomst", zei Melania. Dat klinkt bijna alsof ze in de voetsporen wil treden van Michelle Obama, maar haar eigenlijke plannen zijn een stuk braver: een stuk of twee liefdadigheidsorganisaties ondersteunen.

Witte Huis te bescheiden

Iedere ochtend geniet Melania Trump zonder complexen van het uitzicht op Central Park. Haar huishouden en haar zaakjes heeft ze netjes op orde, en daar is ze trots op. Waarom zou ze plots een politieke agenda uit haar mouw schudden? Als Sloveense twintiger arriveerde ze in New York met een droom, ondertussen heeft ze haar koninkrijkje geclaimd, aan de zijde van haar steenrijke tiran. Je zou je kunnen afvragen of het Witte Huis niet te bescheiden is voor dit koningskoppel.

"Melania Trump zal erop achteruitgaan qua woon- en leefomstandigheden wanneer ze verhuist naar 1600 Pennsylvania Avenue in Washington", beaamt De Poorter. "Nu leeft ze rijkelijk, maar je intrek nemen in het Witte Huis heeft veel meer te maken met prestige, macht en eerzucht dan met comfort."

Wie weet, misschien zullen we Melania ooit nog dankbaar zijn wanneer The Donald loopt te briesen dat hij een of ander Arabisch staatje per direct plat zal gooien. Dan kan zij haar handen op zijn schouders leggen en zoetjes in zijn oor fluisteren met haar Oost-Europese accentje: "Ssjt, rustig, big boy. Kom, laten we naar de slaapkamer gaan."

In de grondwet hoeven niet te veel details te staan over dat soort invloed, maar laten we hopen dat Melania Trump het temperament van haar man zal kunnen smoren wanneer hij te hard van stapel loopt.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234