Dinsdag 19/11/2019

Wanneer je kind in Disney-zinnen gaat spreken

Niemand dacht dat de autistische Owen Suskind ooit zou kunnen praten. Tot hij plots in volzinnen sprak. Geen gewone zinnen, wel citaten uit tekenfilms. Life, Animated won de documentaireprijs op Sundance en zit in de selectie van Docville.

Life, Animated vertrok uit een boek van de Amerikaanse journalist Ron Suskind. Zijn vrouw en hij kregen twee zonen. Alles ging goed, tot de jongste op zijn derde werd gediagnosticeerd met autisme. Owen stopte met spreken, er kwam alleen brabbeltaal uit.

Een jaar ging voorbij en het gezin Suskind keek samen naar The Little Mermaid. "Owen begon te mompelen", zegt vader Ron in de documentairefilm. "Het klonk als 'I want juice'. Maar toen we hem een bekertje sap gaven, sloeg hij het weg. En dan kwam dat moment in de film waar zeemeermin Ariël iets moet afstaan aan de zeeheks Ursula. Owen nam de afstandsbediening en spoelde het fragment terug: 'Just your voice!'"

Plots begon het te dagen wat Owen écht zei. Drie symbolische woorden na een jaar van stilte. Maar de dokters relativeerden. Waarschijnlijk leed de jongen aan echolalie, een dwangmatig herhalen van dingen die hij hoorde. En Owen bleef zwijgen.

Tot het kantelpunt, drie jaar later. Totaal onverwacht sprak Owen op zijn zevende een eerste échte volzin uit. "Zijn broer Walt was net negen geworden en had zijn verjaardag gevierd met zijn vrienden", zegt Ron. "Wanneer de kinderen vertrokken, werd Walt huilerig. Owen zag het gebeuren en keek ons aan. Uit het niets sprak hij: 'Walt wil niet groot worden, net als Mowgli en Peter Pan.' En hij liep weer weg."

Ron volgde zijn zoon naar de slaapkamer en nam de handpop van Iago, de sidekick van Jafar uit Aladdin. "Ik trok de pop over mijn hand en Owen keek alsof hij een oude vriend terugzag. Waarop ik vroeg, met het stemmetje van Iago: 'Hoe is het eigenlijk om jou te zijn?'"

'Niet goed', antwoordde Owen. 'Ik heb geen vrienden.' Ron: "Ik vroeg hem: 'Wanneer zijn jij en ik goede vrienden geworden?' Hij zei: 'Toen we naar Aladdin keken. Jij deed me lachen.' En we spraken. Dat was de eerste conversatie die ik met mijn zoon had."

Zo kwam het inzicht. Owen gebruikte scènes uit zowat vijftig Disney-films om de wereld om hem heen betekenis te geven.

Vandaag is Owen 25 jaar en nog steeds gebruikt hij tekenfilms om zijn gevoelens te uiten. In de documentaire blikt Roger Ross Williams terug met het gezin, en registreert hij hoe ze nu in het leven staan.

Life, Animated gaat over loslaten. Williams was erbij toen Owen alleen ging wonen, en toont hoe hij verwonderd blijft kijken naar Dumbo. Een film over een outcast. Alsof Dumbo hem leert waarom hij zelf zo bijzonder is.

Toch blijven de Suskinds bezorgd om hun jongste. Maar zoals Ron het samenvat: "Wie beslist wat een betekenisvol leven is?" Life, Animated is een hartverwarmend portret en een terechte winnaar van filmfestival Sundance.

Life, Animated speelt op 30/04 en 04/05 in STUK. Docville.be

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234