Donderdag 22/04/2021

Robots

Walt, de robot die al lachend assisteert

Dit is Walt, de cobot die samenwerkt met de fabrieksarbeiders van Audi. Beeld Eric de Mildt
Dit is Walt, de cobot die samenwerkt met de fabrieksarbeiders van Audi.Beeld Eric de Mildt

Het lied 'Robots' van The Flight of the Conchords bevestigt het doembeeld dat we allemaal kennen. The humans are dead. We no longer say yes. We say affirmative. Maar er is ook Walt, de robot die maar al te graag samenwerkt via handgebaren.

Wie door de assemblagelijn van een autoconstructeur als Audi wandelt, voelt dat samenwerking tussen mens en machine niet helemaal gesmeerd loopt. Het technologische gevaarte zit in kooien gevangen om ongevallen te vermijden. Alles is strikt afgelijnd, overal staan signalisatieborden om je erop te wijzen dat je als mens maar beter op je hoede kan zijn in de fabriek. Je zou voor minder schrik krijgen van robots.

Midden in die machinale jungle staat er sinds enkele maanden een exemplaar dat niet afgeschermd wordt. Hij kreeg zelfs een naam: Walt. Al noemen zijn menselijke collega's hem liever baby Geert. Walt is een collaboratieve robot, of een cobot. Hij is het resultaat van het Claxon-project waarin onder andere Imec, Audi en Robovision onderzochten hoe de verhouding tussen mens en de nieuwste generatie industriële robot er zou kunnen uitzien.

Walt helpt – met een sympathieke glimlach – door verstevegingsplaatjes voor de carrosserie te lijmen. “Hij kan secuurder lijmen dan wij”, geeft Jürgen Bousard, teamcoördinator bij Audi, grif toe. Bovendien doet hij dat een stuk sneller.

In tegenstelling tot de apocalyptische hysterie die rond robots hangt, is het wantrouwen van arbeiders in de Audifabriek reëel. Voor elke robotarm die je in de assemblagelijn ziet, zijn er heel wat mensenjobs gesneuveld. “Toen we ons project twee jaar geleden kwamen voorstellen aan de fabrieksarbeiders, werd ik als de vijand gezien”, vertelt Bram Vanderborght, robotica-expert aan de VUB.

Links of rechts?

Ondertussen worden medewerkers van het Claxon-project hartelijk ontvangen door de arbeiders. Walt maakt ondertussen volledig deel uit van het team. Al bevestigen verschillende teamleden dat baby Geert nog vooral het voorwerp van spot is.

De operatoren van Audi geven Walt instructies door middel van handgebaren. De cobot werd uitgerust met warmtesensoren en 3D- en kleurencamera's waardoor hij constant zijn omgeving in de gaten kan houden. Door de zwaaiarmen uit te rusten met flexibele gewrichten is de kans kleiner dat hij collega's verwondt.

Walt reageert op handgebaren. Beeld Eric de Mildt
Walt reageert op handgebaren.Beeld Eric de Mildt

Wanneer er verstevigingsstukken voor een tweedeursmodel moeten gelijmd worden, steekt een arbeider simpelweg twee vingers op. Nadien vraagt Walt nog even bevestiging. Even de duim in de lucht steken en Walt slaat aan het lijmen. “Dankzij de technologie van deep learning kan Walt de gezichten van collega's herkennen en de instructies interpreteren”, vult Tim Waegeman van Robovision aan.

Het komt erop neer dat Walt constant bijleert op basis van foto's van instructies die zijn collega's geven. Hoe meer foto's hij te zien krijgt, hoe beter hij de gebaren interpreteert. Bij de demonstratie steekt een van de operatoren zijn linker hand op, waarop Walt niet reageert. “We hebben hem tot nu toe enkel gebaren van rechterhanden aangeleerd”, legt Waegeman uit.

Voor Walt is een linker- of rechterduim op dit moment nog een wereld van verschil. Niet moeilijk dat de vrolijke robot soms wat uitgelachen wordt. “Bij dit prototype is de meerwaarde van de handgebaren nog beperkt”, weet Vanderborght, “maar in andere stukken van de assemblagelijn, waar fysiek belastende arbeid aan te pas komt, kan deze technologie fabrieksarbeiders ondersteunen.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234