Maandag 14/06/2021

Recordverlies

Waarom Tesla's zo traag van de band rollen? Een pluisjesbot

Elon Musk omschreef de hachelijke situatie bij Tesla als een 'production hell'. Beeld REUTERS
Elon Musk omschreef de hachelijke situatie bij Tesla als een 'production hell'.Beeld REUTERS

Tesla maakt 5.400 euro per minuut verlies, berekende Bloomberg, en de productielijn van de Model 3-auto raakt maar niet op toerental. Gelukkig kent oprichter Elon Musk de oorzaak. Hij wijst een 'flufferbot', of pluisjesbot, als schuldige aan.

Model 3 is Tesla's eerste wagen voor de massa, maar het bedrijf worstelt met de levering van ongeveer 450.000 bestellingen. Zo bouwde Tesla in de eerste vier maanden van 2018 slechts 9.766 wagens, terwijl het er 2.500 per week had willen fabriceren. Doordat er nauwelijks Models 3's van de band rollen, druppelt het geld slechts binnen. In het eerste kwartaal van dit jaar leed Tesla een recordverlies van 622 miljoen euro.

Woensdag organiseerde Musk naar aanleiding van de cijfers een inbelronde. Maar de CEO had weinig zin om vragen van analisten over die tegenvallende kwartaalcijfers te beantwoorden. Toen iemand hem vroeg hoeveel van de 450.000 klanten daadwerkelijk waren overgegaan tot het samenstellen van hun auto (een indicatie dat ze werkelijk van plan zijn hun voorschot van 1.000 dollar om te zetten in een aankoop), noemde Musk de vraag ‘zo vreselijk saai’ dat hij geen zin had er antwoord op te geven. Ook een andere analist, die vragen stelde over Tesla’s behoefte aan meer geld, werd afgekapt.

Vorige maand omschreef Musk de hachelijke situatie als een "production hell" en gaf hij toe dat een overmatige afhankelijkheid van automatisering in ieder geval een deel van het probleem is. "Mensen zijn ondergewaardeerd", schreef hij toen in een tweet.

Pluisjesbot

De automatisering binnen het autobedrijf ging opvallend ver, zo blijkt uit een – ludieke – inkijk die Musk woensdag telefonisch gaf aan beleggers. "We zijn te ver gegaan en hebben een aantal gekke dingen geautomatiseerd", zei hij. Musk gaf het voorbeeld van een glasvezelmat, ontworpen om ruis van batterijen te isoleren.

"Deze matten bestaan eigenlijk uit pluisjes. Dus probeerden we de plaatsing en hechting van pluis aan het batterijpakket te automatiseren. Dat is belachelijk." Het bedrijf ontwierp een 'flufferbot'. "Een ongelooflijk moeilijke machine om aan het werk te krijgen", vertelt Musk. "De gecompliceerde bot had een visiesysteem om pluisjes op de accu te leggen, maar de productielijn bleef stilvallen omdat de bot de foute pluisjes oppikte, of ze op de foute plek plaatste."

Musk is naar eigen zeggen tot de conclusie gekomen dat machines niet goed zijn in het oppikken van pluisjes. "Menselijke handen zijn veel beter om dat te doen." Bovendien blijken de pluisjes helemaal niet nodig. Tesla testte een auto zowel met als zonder de glasvezelbatterij-isolatie en vond "geen verandering in het geluid in de cabine". Het lot van de flufferbot was bezegeld.

Designgeneralisatie

Musk gaf ook een voorbeeld van wat hij 'overgeneralizing the design' van de Model 3 noemt. Tesla heeft plannen voor een tweemotorige versie van de Model 3 met vierwielaandrijving. Maar op dit moment produceert het alleen auto's met een enkele motor en achterwielaandrijving. Toch bouwde het bedrijf alvast accupacks met zowel voor- als achterpoorten, de nutteloze voorpoorten werden afgesloten met een verzegelde plaat.

"Het voegde kosten en productiepersoneel toe, voor iets dat niet nodig is", legt Musk uit. Tijdens het telefoongesprek suggereerde hij dat Tesla gestopt is met het installeren van een voorpoort aan de accu's.

Mede hierdoor verloopt de productielijn volgens Musk heel wat sneller. "We zien een radicale verbetering in de productie van batterijpakketten" Terwijl het samenstellen van zo'n pakket tot enkele weken geleden nog 7 uur in beslag nam, zou Tesla het nu kunnen in minder dan 17 minuten.

Aanklacht

Hoewel het erop lijkt dat Tesla dit jaar niet in de buurt komt van het oorspronkelijke doel van Musk om 450.000 Model 3-auto's te bouwen, hoopt het bedrijf toch een ander doel te bereiken: het bouwen van 5.000 Model 3's per week in de komende twee maanden. Dat ritme zou nodig zijn om de geldstroom te keren. Tot nu is 2.270 voertuigen per week het meest dat Tesla heeft gebouwd.

Lukt dat niet, dan zal het concern mogelijk opnieuw geld moeten halen bij investeerders. Intussen hangt het bedrijf een miljardenclaim boven het hoofd. De Amerikaanse vrachtwagenfabrikant Nikola eist twee miljard dollar van Tesla. Nikola claimt dat Tesla hun ontwerp voor elektrische trucks gestolen heeft. Een woordvoerder van Tesla reageerde ontspannen op de aantijging: "Het is overduidelijk dat de aanklacht iedere grond mist.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234