Zondag 16/05/2021

Wetenschap

Waarom Australië mogelijk de helft van al zijn koala's moet doden

null Beeld belga
Beeld belga

Met hun zachte pels en schattige snoet zijn koala's een graag geziene diersoort bij de gemiddelde toerist down under. Wat velen onder hen echter niet weten is dat ongeveer een op twee van de knuffeldieren drager is van een pijnlijke en slepende ziekte die uiteindelijk tot de dood zal leiden. De naam van dat onaardige beestje? Chlamydia.

"Ongeveer de helft van de totale koalapopulatie is op dit moment al geïnfecteerd", zegt David Wilson, professor infectieziekten aan het Burnet Instituut in Melbourne aan de BBC. In sommige kleinere ingesloten groepen zou dat aantal zelfs oplopen tot 80 procent.

De gevolgen van chlamydia voor koala's zijn rampzalig - en in weinig te vergelijken met die van de menselijke variant. Voor geïnfecteerde dieren ziet de lijdensweg er ongeveer als volgt uit: blindheid, onvruchtbaarheid, en een zeer pijnlijke ontsteking van de urinebuis, waarbij die gaandeweg uitzet. Tenzij de ziekte in een zeer vroeg stadium gevat en onmiddellijk behandeld wordt met antibiotica, heeft chlamydia voor koala's altijd de dood tot gevolg.

Dat de ziekte bij het lieve dier zo moeilijk behandelbaar is, heeft te maken met de samenstelling van hun spijsverteringsstelsel: dat zit namelijk vol bacteriën die nodig zijn voor het verteren van eucalyptusbladeren, maar die daarnaast ook zeer slecht blijken te reageren op antibiotica.

Doden om te redden

Om de geïnfecteerde dieren niet nodeloos te laten lijden - en meteen ook de gezonde helft van de koala-populatie te beschermen - stelt Wilson dan ook voor om de dieren in kwestie te euthanaseren. "Het klinkt controversieel, maar om het uitsterven van de koala's als een soort te voorkomen, stel ik voor ongeveer de helft van hen te doden", zegt hij aan BBC. "De besmette dieren waarbij de ziekte al te ver gevorderd is om nog met succes te kunnen behandelen, doorstaan helse pijnen. Bovendien geven ze de ziekte nog door aan gezonde dieren ook." Daarom is euthanaseren volgens Wilson in deze gevallen dan ook "de enige humane oplossing".

Niet iedereen is echter even happig om dat voorstel ook in werkelijkheid om te zetten. Verschillende Australische veeartsen zijn dan ook druk in de weer het immuunsysteem van koala's beter in kaart te brengen. Op die manier hopen de onderzoekers uiteindelijk een nieuw vaccin te kunnen ontwikkelen, dat de besmette dieren - ook in een iets verder gevorderd stadium - van hun ziekte kan genezen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234