Zaterdag 27/02/2021

Waar zit het griepvirus H7N9?

Sinds het nieuwe griepvirus H7N9 in China tientallen dodelijke slachtoffers maakte begin dit jaar, is het heel stil geworden rond de variant. De vrees bestaat dat het deze winter weer opduikt.

"Het grootste punt van discussie is nu: waar is het virus naartoe?", zegt Peter Horby, voormalig directeur van de Oxford University Clinical Research Unit in de Vietnamese hoofdstad Hanoi. "Op basis van wat we weten over griepvirussen in gevogelte zou het virus zich ondertussen over heel China en de rest van de regio verspreid moeten hebben. Maar het blijkt erg, erg moeilijk te vinden."

Op enkele sporadische gevallen na is de golf van nieuwe besmettingen echter stilgevallen. Dat is een verrassing, geeft Horby toe, al heeft hij wel een idee hoe het komt: "De tijdelijke sluiting van belangrijke vogelmarkten in China is blijkbaar bijzonder effectief geweest om de verspreiding in te dijken."

Een van de grote voorstanders van die aanpak is Malik Peiris, viroloog van de Universiteit van Hongkong. "Uit onderzoek weten we dat er slechts nu en dan nieuwe griepvirussen de vogelmarkten bereiken", legt hij uit. "Maar eenmaal als ze er zijn, blijven ze de ronde doen. Daarom introduceerden we hier al in 2001 rustdagen, waarop de vogelmarkten helemaal ontruimd en proper gemaakt worden."

Dat bleek uitstekend te werken, want het aantal menselijke besmettingen liep sterk terug. "Dat was dus het beste wat we op het Chinese vasteland konden doen", vertelt Peiris. "Vogels met H7N9 worden namelijk niet ziek, en alle vogels in heel China elimineren is uiteraard onrealistisch."

Of het virus daarmee ook echt weg is, betwijfelt Horby. "Ik kan moeilijk geloven dat het sluiten van enkele vogelmarkten in en rond de grote steden het probleem heeft uitgeroeid. Het virus zit daar dus nog ergens, op de boerderijen. De verspreiding is afgeremd, maar de bron is niet weg."

Maar hoewel er wel pogingen ondernomen worden, is op grote schaal boerderijen bezoeken om dieren te testen logistiek niet evident, geven alle onderzoekers toe. Dus bestaat de vrees dat het virus deze winter weer opduikt. Ook besmettingen met H5N1 vertonen een zeker seizoengebonden patroon. "Het is afwachten", voorspelt Horby.

De voorbereidingen voor de seizoensgriepvaccins mogen dan in volle gang zijn, een H7N9-vaccin is nog niet voor morgen. "Het virus is verkrijgbaar in een vorm die bruikbaar is voor de productie van vaccins. Die worden nu getest bij proefdieren. Voor grootschalige productie is het te vroeg."

Dit artikel kwam tot stand met de steun van Fonds Pascal Decroos

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234