Dinsdag 21/05/2019

Economie

Waar naartoe met de cryptomunt?

Zhao Changpeng, CEO van Binance, de grootste cryptomuntbeurs ter wereld, trok een bermuda om aan te kondigden dat zijn bedrijf in Bermuda actief zou worden en er 15 miljoen dollar zou investeren. Beeld RV Bermuda Department of Communications

Hedgefondsen vestigen zich graag op de Kaaimaneilanden. Grote Amerikaanse bedrijven hebben meestal hun domicilie in Delaware. En onlinepokerbedrijven zijn vaak thuis in Gibraltar of op Malta. Nu barst een strijd los om de favoriete thuishaven te worden voor cryptomuntbedrijven die willen ontsnappen aan de onzekere regelgeving in Amerika en Azië.

Kleine landen en gebieden zoals Bermuda, Malta, Gibraltar en Liechtenstein hebben wetten goedgekeurd of in de steigers staan die ze aantrekkelijk moeten maken voor cryptomuntbedrijven en -projecten. Malta keurde op 4 juli drie wetten goed waardoor bedrijven makkelijk nieuwe cryptomunten kunnen uitgeven en bestaande kunnen verhandelen. In Bermuda nam het parlement een wet aan waardoor start-ups die met cryptomunten komen snel goedkeuring kunnen krijgen van de minister van Financiën.

“We zijn met 65.000 inwoners, op 50 vierkante kilometer, maar we hebben een zeer geavanceerde economie”, zei E. David Burt, de premier van Bermuda, in mei in een interview tijdens een conferentie over cryptovaluta in New York, waar hij bedrijven warm probeerde te maken voor de charmes van het eiland. “We willen Bermuda profileren als een incubator voor deze industrie.”

De strijd om cryptomuntbedrijven binnen te halen maakt deel uit van een ruimere inspanning van overheden om een nieuwe industrie, die vorig jaar enorm groeide, tegemoet te treden. Een cryptomuntcentrum worden biedt vele potentiële voordelen, zoals banen en belastinginkomsten.

Maar er hangen ook risico’s aan vast. Hacking en oplichting zijn schering en inslag. Dat wordt nog in de hand gewerkt door de door bitcoin geïntroduceerde onderliggende technologie, de blockchain, die het mogelijk maakt geld over te maken zonder de goedkeuring van overheidsagentschappen of bestaande financiële instellingen. En de cryptomunten kun je bezwaarlijk stabiel noemen: de meeste stuikten in 2018 in elkaar nadat ze vorig jaar hoge toppen hadden geschoren.

Dat hackers graag cryptomunten gebruiken werd deze maand bevestigd toen het ministerie van Justitie in de VS meldde dat het twaalf Russische spionnen vervolgt voor het hacken van het Democratic National Committee. Ze gebruikten vooral bitcoin om hun werk te financieren.

Een bitcoinfarm in Quebec. Beeld AFP

Sommige landen zijn danig beducht voor de volatiliteit van de munt en de onzekerheid. In China verbood de regering handel met cryptomunten en de uitgave van nieuwe munten na een stormloop waarbij veel mensen al hun spaargeld in de weegschaal hadden geworpen. De Japanse autoriteiten legden dit jaar een paar cryptomuntbeurzen plat nadat een van de grootste gehackt was.

In de VS waarschuwde Jay Clayton, hoofd van de Securities and Exchange Commission, dat de meeste bedrijven die geld verdiend hebben aan de verkoop van cryptomunten wellicht de wet niet gevolgd hebben. Anderzijds zijn zijn diensten ook niet erg duidelijk geweest over de precieze scheidingslijn tussen wettige en onwettige projecten.

In het gat dat zo ontstond, springen kleinere landen om een cryptovrijhaven te creëren. Hun inspanningen hebben nu al effect: tientallen bedrijven – waaronder het grootste handelsplatform ter wereld – hebben plannen aangekondigd om kantoren op te richten in de kleine rechtsgebieden die cryptovriendelijke wetten hebben aangenomen.

Bermuda lijkt de dans te leiden. Het keurde niet alleen een wet goed om nieuwe valuta snel goedgekeurd te krijgen, maar heeft ook een wet in de steigers staan die de deur opent voor handelsplatformen en aanverwante diensten voor cryptomunten. Burt stelde dat zijn regering hetzelfde pad bewandelt als bij de verzekeringssector destijds, waarin het een grote speler is geworden.

De maatregelen van Bermuda hebben Will McDonough aangetrokken, de uitgever van een nieuwe cryptomunt genaamd iCash. Hij verwees naar Bermuda’s ervaring met internationale financiën en de bereidheid van de overheid om naar de verzuchtingen van zijn bedrijf te luisteren. “Het grootste probleem van blockchainbedrijven is onzekerheid over het regelgevend kader”, zegt McDonough, een voormalige vicepresident van Goldman Sachs. “Markten die de regels duidelijk hebben gemaakt, merken nu dat ze veel bedrijven aantrekken die volgens die regels willen spelen.”

Gokken

McDonough wil 35 miljoen dollar ophalen door iCash-tokens te verkopen aan investeerders in de hele wereld. Oorspronkelijk waren iCash-tokens een betaalwijze voor een online gokwebsite. Zijn bedrijf blijft gevestigd in Florida, maar zal ook een kantoor en een hoofd operaties in Bermuda hebben, zoals het eiland eist.

Andere bedrijven zoeken het elders. Binance, de grootste cryptomuntbeurs ter wereld, ging op zoek naar een nieuwe locatie toen Japan het dit jaar sloot omdat ze zonder licentie opereerde. Het handelsplatform, waarvan geweten is dat het flirt met de grenzen van het toelaatbare, meldde in maart dat het nieuwe kantoren, met honderden werknemers, opent op Malta vanwege de gunstige wetten in het land. Waarop Joseph Muscat, de premier van Malta, meteen het feliciteerde met een tweet waarin hij stelde dat het eiland de intentie heeft “een voorloper in de wetgeving voor op blockchain gebaseerde bedrijven” te worden.

Malta heeft de intentie een voorloper in de wetgeving voor op blockchain gebaseerde bedrijven te worden. Beeld REUTERS

Maar een maand later reisde de CEO van Binance, Zhao Changpeng, naar Bermuda. Hij kondigde aan dat zijn bedrijf ook daar actief zou worden en er 15 miljoen dollar zou investeren.

Veel landen die nieuwe wetten uitvaardigen, stellen dat het niet hun bedoeling is illegale activiteiten aan te trekken. Albert Isola, de financiënminister van Gibraltar, oppert dat zijn regering het gewoon is moeilijke beslissingen te nemen, aangezien het land al 25 jaar bezig is met het reguleren van gokbedrijven. “Voor elke licentie die we toekenden, hebben we er tien geweigerd”, zegt hij. “Als je je richt op een nieuwe sector, is het heel verleidelijk grote namen aan te trekken. Maar het moeten wel goede namen zijn. En dus moet je bereid zijn neen te zeggen, ook al zijn het grote namen.”

Online gokken is goed voor 3.000 banen in Gibraltar, ongeveer 10 procent van de populatie. Blockchain opent vergelijkbare mogelijkheden, denkt Isola. Hij noemt het “de volgende grote piste voor het bedrijfsleven”.

Obstakels

Gibraltar heeft bijna wetten rond die het mogelijk maken voor bedrijven om cryptomunten uit te geven en te verhandelen. Intussen hebben al 35 firma’s licenties aangevraagd om blockchainactiviteiten te ontwikkelen.

Ook Liechtenstein laat zich niet onbetuigd: een nieuwe blockchainwet staat bedrijven toe tokens te verkopen.

In de VS hebben de staten Wyoming en Delaware wetgeving uitgevaardigd die blockchainbedrijven tegemoet wil komen, ook al zijn ze niet per se tuk op firma’s die handelen in cryptomunten. In 2014 creëerde New York BitLicense, dat aanvankelijk bedrijven naar de staat haalde maar tegenwoordig beschouwd wordt als een obstakel vanwege de vele vereisten en het trage goedkeuringsproces.

In Zwitserland richt het kanton Zug zich op cryptobedrijven. Het noemt zichzelf Crypto Valley. De verantwoordelijke, Guido Bulgheroni, woonde de cryptomuntconferentie in mei waarop ook Burt aanwezig was bij. Tijdens een receptie van Crypto Valley zei hij dat zijn eerste job erin bestaat te verzekeren dat iedereen met een cryptoproject zich welkom voelt in Zug. “Hoeveel andere rechtsgebieden hebben dat?”, zei hij.   

In het stadhuis van Zug, Zwitserland, worden bitcoins aanvaard. Beeld REUTERS
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.