Donderdag 26/11/2020

Waar alles scheef en krom is

Patagonië binnenstebuiten

Once in a lifetime-sensaties op het randje van de wereld. De adembenemende en onvergetelijke kant van Patagonië. Welkom in zuidelijk Chili waar de aarde vers geschapen lijkt te zijn en niks is wat het lijkt.

Door Debbie Pappyn / foto's David De Vleeschauwer

Het is de soort weg die je soms in films te zien krijgt. Een rechte, monotone baan die lijkt dood te lopen tegen een horizon van eindeloze steppe, met daarboven een wolkenspel dat elke minuut verandert. Links ijsblauwe meren. Rechts de besneeuwde Andes. De stevige jeep die zijn passagiers naar het minihavenstadje Puerto Natalas brengt, schudt nu en dan heen en weer door een ambitieuze zuidenwind die over de steppe guurt. Wanneer in de verte een onweer losbarst, zet de chauffeur snel zonnebril af en ruitenwissers aan. "Welkom in Patagonië", zegt hij mededeelzaam, "waar het weer even veranderlijk is als het landschap en het temperament van Moeder Natuur zelf."

Moeder Natuur is zichtbaar nog lang niet klaar met dit stukje aarde. Spitse bergketens, actieve en grommende vulkanen, rotsformaties die het werk lijken van een kunstenaar en gouden, eindeloze steppes. Alleen in Patagonië reiken de gletsjers tot aan de hemel om dan in ijsblauwe meren neer te storten. En enkel de eenzame gaucho op zijn paard geeft blijk van een menselijk bestaan. "Zie je die zwartgeblakerde, dode bomen?" vraagt de chauffeur. "Het lijkt alsof er brand is geweest maar de bomen vallen zomaar om omdat de aarde te ondiep is en de wortels niet lang genoeg kunnen groeien. De bomen hebben als het ware geen grip op dit nieuwe land. De rest doet de wind wel."

Ruimtetherapie

Patagonië is een land van contrasten. Van de uitgestrekte pampas gaat het richting Puerto Natales. Bedrijvigheid alom. In de kleine haven meren vissersbootjes af en aan terwijl de grote containerschepen wachten op hun lading. Het kleine vissersdorpje ziet er bizar uit met zijn gekleurde, stalen platen tegen de huisjes maar bezit een gezonde dosis charme. Logeren doe je in het stijlvolle designhotel Indigo met zicht op de Lago de Seno de Ultima Esperanza. Vroeger was dit een van de vele jeugdherbergen die nu slim is verbouwd. Dit hotel is de perfecte uitvalsbasis voor wie de streek op eigen houtje wil ontdekken en elke avond in het stadje iets wil gaan eten in een van de typische, kleine restaurantjes. Een van de favorieten is La Picada de Carlitos waar Carlo samen met la familia zijn gasten bedient. Zelfs tijdens het laagseizoen zit het nokvol met de plaatselijke bevolking die zich te goed doet aan gerechten zoals gegrild lam en stoofpotjes. Genereuze porties voor een zacht prijsje, luide en gesticulerende bediening en de typische sfeer maken La Picada de Carlitos een absolute must. Wat verder weg van het dorpje bevindt zich het modernistisch aandoende hotel Remota dat minder afgelegen is dan de naam laat vermoeden. De architectuur is geïnspireerd op de waarneming dat in Patagonië alles scheef en krom staat door de sterke wind. Maar zelfs met dit gure weer gaat het er binnen erg gemoedelijk en warm aan toe. Remota is bekend als aanbieder van uitstappen die anders dan anders zijn. "Patagonië is zoveel meer dan het Torres del Paine Nationaal Park", zegt Mattias die verantwoordelijk is voor alle excursies en activiteiten. "We nemen onze gasten mee naar plaatsen die onbekend zijn, soms te paard, te voet, met de mountainbike,... weg van de gebaande paden." Enkele gasten zitten bij het haardvuur door de metershoge ramen naar buiten te kijken. Veel moeite moet je hier niet doen om verrast te zijn. Het landschap doet wel zijn werk en het steeds veranderende weer bepaalt de rest.

Dat dit een plek is waar enkel en alleen maar doorgewinterde avonturiers op afkomen, is niet juist. Patagonië mag dan het bijna einde van de wereld zijn, meer en meer toeristen vinden hun weg naar deze triangel van wildernis, gletsjers en gebergte in zuidelijk Chili. De meesten komen voor het door de Unesco beschermde bioreservaat Torres del Paine, of om de wereldberoemde gletsjers in Argentijns Patagonië te zien. Maar zuidelijk Patagonië heeft gelukkig nog een andere kant. Die van lege, eenzame steppes waar échte boerderijen met tienduizenden schappen het landschap bepalen. Of authentieke vissershaventjes zoals Puerto Natales waar ook buiten het toeristische seizoen nog leven is. Wie slim is, slaat dit échte Patagonië niet over en combineert het met de blockbuster Torres del Paine.

In de uitgestrekte Chileense pampa, vlakbij de grens met Argentinië, draven in de verte enkele huasos, lokale cowboys. Hun piepkleine silhouetten staan in schril contrast met de machtige Andes op de achtergrond. Dit is letterlijk en figuurlijk de andere kant van het wereldberoemde Torres del Paine Nationaal Park. Geen toerist te zien. Enkel miljoenen schapen die toebehoren aan de estancias die her en der in dit weidse landschap verspreid liggen. Een ervan is de Hacienda Cerro Guido met meer dan 100.000 hectare grond gevangen tussen het park en de Sierra Baguales. De estancia ziet er nog net zo uit als in 1920. Piekfijn wit geschilderde houten gebouwen met zinken dak. Antieken meubelen binnenin en wie logeert in het ouderlijke huis, krijgt er een open haard in de kamer bij. Horacio, de jonge manager van de lodge, staat ondanks de snijdende wind op de uitkijk van zijn veranda. "Dit is ruimtetherapie", zegt hij. "Zelfs na al die tijd blijf ik nog steeds onder de indruk van de vergezichten en het weer dat bepaalt hoe alles eruitziet." Horacio draagt een dikke, traditionele trui gemaakt van de lokale wol en op zijn kaken zit een gezonde blos van het buitenleven. "Kijk, de bagueños komen terug." Horacio wijst naar de stofwolk. "Net op tijd voor de parilla." De estancia maakt vanavond een speciaal diner klaar met lam uit Patagonië dat urenlang op een speciale manier wordt gegrild. Dit is Patagonië ten voeten uit. Enkele andere gasten die de ganse dag paard zijn gaan rijden in de Sierra Baguales komen net op tijd aan. De wijnen die geserveerd worden, zijn Chileens en de groenten komen bijna allemaal uit de eigen moestuin naast de estancia. Deze boerderij is bijna net zo zelfvoorzienend als honderd jaar geleden. Enkel de satellietontvanger die zelfs draadloos internet mogelijk maakt, doet vermoeden dat de harde pionierstijd achter ons ligt.

De horens van zuidelijk Chili

"Hebben jullie de 'W' gedaan?" vraagt een Amerikaanse vrouw in sportieve outfit 's avonds in de bar van het hotel. "Wij vonden het zo fantastisch dat we volgend jaar terugkomen." Spreken over de 'W' is in Patagonië net zo gewoon als spreken over het steeds veranderende weer. De 'W' (spreek uit dubbel joe) is een uitdagende trekking van verschillende dagen in het Torres del Paine Nationaal Park die iedere hiker die zichzelf serieus neemt ooit gedaan moet hebben. Tijdens het hoogseizoen zie je langs deze route soms een stoet van hightech-fleeces en Goretex voorbij marcheren. Piekfijn uitgerust en klaar voor elke hoogte of temperatuurwissel. De trek kreeg deze naam mee omdat de route in feite een W-vorm aflegt, langs de torens (los torres), de horens (los cuernos) en de Glacier Grey. Het Torres del Paine-reservaat kan, ondanks zijn grootte van 242.242 hectare, soms wat overbevolkt aanvoelen. Vorig jaar bezochten meer dan 130.000 toeristen het park. Busjes vol met bezoekers op weg naar de torens, de gletsjer of de een of andere accommodatie. Want logeren kan je hier ook in het park. Van campings waar het in het hoogseizoen soms drummen is voor een plaatsje, vrij comfortabele refugios voor wie wil hiken zonder kampeergerief te moeten meezeulen, tot de meer luxueuze hotels in het park. Een van de laatste aanvullingen in het rijtje is EcoCamp. Dit groene kamp ligt diep verscholen in het park. Minimale impact op het milieu maar des te meer impact op de bezoekers zelf. De tenten zijn ronde cilinders met een glazen dak waardoor je naar de sterrenhemel kan kijken. Lichtvervuiling heb je hier niet. De nachten zijn donker en de nachtelijke hemels vallen als een sjaal vol sterrenstof over de bezoeker. De enige beweging die je 's nachts soms opmerkt komt van de guanacos, een soort van lama, of van de vossen of struisvogels die hier vrij rondlopen. EcoCamp neemt zijn gasten mee op trekkings van vier tot zeven dagen en laat ze alle hoogtepunten van het park zien. Langs de soms nauwe routes in het park, die vervaarlijk draaien en slingeren langs ijsblauwe meren en puntige rotsen, kom je nu en dan een zwart, geblindeerd busje tegen. Dit is het vervoermiddel van een van de meest veelbesproken en gerenommeerde hotels van heel Zuid-Amerika. Explora is niet alleen de nummer één in het park maar scoort op alle internationale hotlists altijd goed. Mensen met centen (lees honeymooners en oudere koppels met budget en tijd) komen naar hier voor het mooiste uitzicht op het Pehoe-meer en de überluxueuze omgeving. Een parkwachter aan de uitgang van het reservaat zucht. Zonde dat logeren in het park zo duur is, vindt hij. En dat het parkbeheer een limiet zou moeten zetten op het aantal bezoekers. "Kom hierheen buiten de zomermaanden", zegt de wachter. "Het bezoekersaantal zakt en het weer valt nog altijd goed mee. Het laagseizoen begint hier zo rond eind maart en duurt tot eind oktober. Kom je in de herfst of de lente, dan krijg je even spectaculaire landschappen maar met minder toeristen en met nog meer ruimte om Patagonië écht te beleven." Zelfs op het einde van de wereld moet je blijkbaar al slim omgaan met de tijd. n

PRAKTISCH

Touroperator

Zuidelijk Patagonië is zowel individueel met een huurauto als in groep best te doen. De prijzen variëren sterk van de gekozen logies en van de manier van reizen. Deze reis werd georganiseerd door Zuid-Amerikaspecialist Cosmic Travel die je kan boeken bij de betere reisagent, www.cosmic-travel.be.

Vervoer

• Zeer comfortabel op Santiago de Chile vliegen doe je met de nieuwe verbinding van Swiss Airlines. Economy vliegen kan vanaf ongeveer 920 euro, taksen inclusief, www.swiss.com.

• Vanaf Santiago de Chile is het dan nog vier uur vliegen op Punta Arenas met LanChile dat comfortabele en veilige binnenlandse vluchten aanbiedt, www.lanchile.com.

• In Punta Arenas kan je een auto huren of met de bus naar Puerto Natales. Veel hotels zoals Remota en Explora organiseren gratis transfers. Wil je in Puerto Natales zelf een auto huren, dan zijn er in het dorpje genoeg reisbureaus die dit voor je kunnen regelen. Probeer in het laagseizoen de prijs te onderhandelen.

Hotels

Alle hotels kunnen individueel worden geboekt maar vaak krijgen touroperators betere tarieven.

• Hotel EcoCamp: vier dagen, alles inbegrepen (logies, volpension, transfer, trekkings) voor ongeveer 780 euro per persoon.

• Hotel Explora: vanaf ongeveer 1.720 euro per persoon voor vier nachten, alles inbegrepen (vervoer, volpension, dranken, excursies), www.explora.com .

• Hotel Remota: vanaf ongeveer 1.380 euro per persoon, voor vier nachten, alles inbegrepen, www.remota.cl .

• Estancia Cerro Guido: vanaf ongeveer 140 euro, voor een dubbele kamer met ontbijt.

• Hotel Indigo: vanaf ongeveer 100 euro voor een dubbele kamer, www.indigopatagonia.com.

Reisinformatie

• In Patagonië is het vrij veilig en is criminaliteit bijna onbestaande.

• Vergeet niet dat je in Patagonië de vier seizoenen in een dag kan meemaken. Een stevige windbreaker, een warme fleece, muts en handschoenen zijn een noodzaak. Ook comfortabele wandelschoenen zijn essentieel.

Weids Typisch voor Patagonië: een weids landschap waar in de verste verte geen toerist te bespeuren is.

Gletsjer Temperatuurschommelingen zijn in Patagonië de normaalste zaak. Van snikheet tot ijskoud op deze Glacier Grey.

Vreemde vorm De architectuur van het modernistisch aandoende hotel Remota is geïnspireerd op het geloof dat in Patagonië alles scheef en krom staat door de sterke wind.

Moeder Natuur is nog lang niet klaar met dit stukje aarde. Spitse bergketens, grommende vulkanen, lange rotsformaties en gletsjers wisselen elkaar af

Dat dit een plek is waar enkel doorgewinterde avonturiers op afkomen, klopt niet

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234