Woensdag 03/03/2021

PortretFrançois Fornieri

Waals topman François Fornieri vloog te dicht bij de zon

François Fornieri in betere tijden. Beeld BELGAIMAGE
François Fornieri in betere tijden.Beeld BELGAIMAGE

Flamboyant, strak in het pak en liefhebber van het goede leven. De Waalse zakenman François Fornieri (58) werd bewonderd voor zijn successen. Vandaag zit hij in de cel in het kader van het steeds meer uitdijende Nethys-schandaal, waarin ook de voormalige PS-topper Stéphane Moreau werd opgepakt.

De Luikse topondernemer François Fornieri, CEO van het beursgenoteerde farmabedrijf Mithra, is gisteren gearresteerd. De aanhouding is een uitloper van de Nethys-affaire, een fraudezaak rond de gelijknamige Luikse intercommunale die voorheen als Publifin een hele bedrijvengroep omvatte. Vanochtend werd ook voormalig Nethys-topman Stéphane Moreau opgepakt voor ondervraging en gearresteerd. Moreau, ooit een van de machtigste socialistische kopstukken in het Luikse, is vandaag persona non grata in politieke kringen. De voormalige PS-topper werd eind 2019 aan de deur gezet bij de Luikse intercommunale holding.

Dat gebeurde na een wekenlange schandaalsfeer rond de stiekeme verkoop van participaties als telecombedrijf VOO, groenestroomproducent Elicio en IT-bedrijf Win. Nethys, in handen van de Luikse gemeenten, verkocht in 2019 in alle stilte die activiteiten. Opvallend detail: de gemeentelijke aandeelhouders waren niet op de hoogte van die deals. François Fornieri bleek de spil te zijn in het onverkwikkelijke verhaal. Hij was overnemer van Elicio en Win, maar tegelijk droeg hij het petje van verkoper, als bestuurder bij Nethys. Nog een saillant detail: Stéphane Moreau zou de nieuwe topman worden van Win en Elicio. Toen de Waalse regering er lucht van kreeg, barstte de bom. Alle verkopen werden geannuleerd, en Fornieri trok zich terug.

Zonnekoning

Fornieri keurde eerder ook al de ontslagvergoedingen goed voor het toenmalige management van de Luikse intercommunale. Hij zat het remuneratiecomité voor dat voor ruim 15 miljoen euro aan omstreden vergoedingen liet passeren voor Stéphane Moreau, directielid Bénédicte Bayer en voormalig financieel directeur Pol Heyse. Ook zij verschenen voor onderzoeksrechter Frédéric Frenay. Tegelijk werd ook Pierre Meyers aangehouden. Meyers was jarenlang financieel directeur van de Waalse staalgroep Cockerill-Sambre en is ondervoorzitter van de Luikse wapenproducent FN Herstal. Hij zetelde met Fornieri in dat remuneratiecomité. Het ziet ernaar uit dat het hele net rond voormalig zonnekoning Stéphane Moreau zich sluit. François Fornieri lijkt zijn vingers te hebben verbrand aan die lucratieve bron.

Formeel luidt de aanklacht tegen Fornieri ‘verduistering bij het uitoefenen van een publieke functie en misbruik van vennootschapsgoederen’. Vorig jaar kwam de bewonderde Waalse zakenman ook al in opspraak door een vermoeden van handel met voorkennis. De beurswaakhond FSMA opende een onderzoek. Fornieri schreeuwt intussen zijn onschuld uit en gaat in beroep tegen zijn aanhouding. Hij zit in de gevangenis van Lantin. Dinsdag verschijnt hij voor de raadkamer, die over een eventuele verdere aanhouding zal beslissen.

Vriend van Coucke

Bij ons is François Fornieri niet zo’n klinkende naam, maar in Wallonië is hij een eminent figuur. De verzinnebeelding van de Amerikaanse droom op Waalse leest. Als kind van een migratiegezin – zijn Italiaanse grootouders kwamen naar België om in de steenkoolmijnen te gaan werken – werkte hij zich op tot de absolute top. Zijn vader was een ploegbaas in de staalindustrie. Fornieri groeide op in een sociale woning in Grâce- Hollogne. Vaders droom, lasser worden, was niks voor hem. Fornieri ging studeren aan de Luikse universiteit en behaalde het diploma van chemisch ingenieur. Hij richtte in 1999 zijn eigen farmabedrijfje op. Met Mithra Pharmaceuticals verkocht hij generieke geneesmiddelen en anticonceptiepillen. Dat was de basis voor het huidige Mithra, dat een beurswaarde – pre corona – van ruim een miljard euro had. 

De vergelijking met de Vlaamse zakenman Marc Coucke, die met Omega Pharma een gelijkaardige stunt uithaalde, ligt voor het grijpen. Sterker, de twee zijn goede vrienden. Coucke is de peter van de zoon van Fornieri. Coucke is tevens aandeelhouder bij Mithra. Tijdens een etentje in een Gents restaurant schudden de twee de handen: Coucke investeerde 40 miljoen euro in Mithra en werd in ruil voorzitter van de raad van bestuur. “Entre gens d’honneur, parole vaut contrat”, zei François Fornieri daar ooit over. Naar verluidt zou de relatie tussen beide gens d’honneur ondertussen fel bekoeld zijn. Coucke ziet door de beurscapriolen, onder invloed van de schandalen, ettelijke miljoenen van zijn investering verdampen. Maar ook de hele schandaalsfeer kan Coucke missen als kiespijn.

In 2011 werd François Fornieri,  liefhebber van kunst en snelle wagens, nog door de het Franstalige magazine Trends-Tendances uitgeroepen tot Manager van het Jaar. Hij werd opgenomen in de Waalse haute finance, met een breed netwerk van zakenlui en politici. Fornieri wilde iets terugdoen voor Luik en even zag het ernaar uit dat hij voetbalclub Standard financieel zou reanimeren. Het bleef bij een loge in het voetbalstadion. In het centrum van Luik renoveerde hij wel het Hôtel de Bocholtz, een historisch pand. 

Dat Wallonië  met zijn aanhouding op zijn grondvesten davert, komt ook omdat de man in vele kringen tentakels heeft. Zo sponsort hij al jaren verschillende muziek- en culturele evenementen. Ook het bekende cultuurfestival Les Ardentes kon op zijn steun rekenen. Dat deed hij samen met zijn goede vriend Luciano D’Onofrio, een van de machtigste mannen in het Belgische voetbal. 

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234