Zondag 28/02/2021

VS vrezen voor 'tweede golf' van aanslagen

Twee van de mannen die het vliegtuig kaapten dat zich te pletter vloog op het Pentagon, werden gezocht door de Amerikaanse autoriteiten. Ze stonden sinds augustus geseind door het Federal Bureau of Investigation als 'vennoten van Osama bin Laden'. De man die vorige week woensdag in New York op de JFK-luchthaven is aangehouden met een vals pilotenbewijs zou eveneens 'banden hebben' met Bin Laden en diens broer. De arrestatie van de man verhoogt bij de speurders de vrees 'dat er nieuwe aanslagen zijn gepland'.

Washington / Brussel

The New York Times / Eigen berichtgeving

Maarten Rabaey

Khalid al-Mihdhar en Nawaf al-Hamzi gebruikten vorige week dinsdag hun eigen naam om vliegtuigtickets te kopen om aan boord te gaan van American Airlines vlucht 77. Kort daarna stegen ze op van Dulles International Airport en stortten neer op het Pentagon, waar nu al 189 doden werden geteld. Hadden de autoriteiten de identiteitspapieren gecontroleerd van de passagiers, dan hadden ze mogelijk de moordende aanslag kunnen verijdelen, zo blijkt nu: Al-Mihdhar en Al-Hamzi stonden sinds augustus geseind door het FBI.

In augustus stelden inlichtingenagenten de Immigration and Naturalization Service (INS) op de hoogte dat ze "niet toegelaten mochten worden in de VS". Het FBI kreeg daarop te horen dat ze al in het land waren, maar slaagde er niet in ze op te sporen. Beiden werden ervan verdacht terroristen te zijn die banden hadden met Osama bin Laden, die voor de aanslagen op VS-ambassades in 1998 op de FBI-'most wanted-lijst' prijkt.

De twee zouden vorig jaar al in de VS hebben verbleven. In september 2000 huurden Al-Mihdhar en Al-Hamzi volgens The Los Angeles Times al kamers bij een gepensioneerde professor in San Diego. Volgens de laatste gegevens van de onderzoekers van het FBI leefden ze recentelijk op adressen in Florida, Californië en New Jersey.

Hoewel duidelijk blijkt dat de overheid faalde in het signaleren van de twee Bin Laden-volgelingen, verklaarde minister van Justitie John Ashcroft zaterdag dat het onderzoek "een zekere vorm van duidelijkheid" aan het scheppen is, door het bij elkaar puzzelen van de levens en recente bewegingen van de negentien vermeende kapers en tientallen mogelijke medeplichtigen in de VS.

Maar de eerste lijnen van de samenzwering mogen dan duidelijk worden; de Amerikaanse autoriteiten blijven bezorgd over de vele blinde vlekken in het onderzoek. Ze zijn vooral bevreesd dat nog andere kamikazes-in-spe op vrije voeten zijn. Ze zeggen dat ze sporen volgen waaruit zou blijken dat er ook kapers aan boord waren van andere vluchten, maar hun acties niet uitvoerden, of wachtten om in een 'tweede golf' toe te slaan. Er werd met name vastgesteld dat sommige kapers die een vliegopleiding volgden in Florida daar vergezeld werden door medeplichtigen die spoorloos zijn. Het onderzoek heeft wel nog geen concrete andere doelwitten kunnen bepalen.

De onrust bij de speurders wordt bepaald door de arrestatie van een verdachte, afgelopen donderdag op de luchthaven JFK in New York. De man werd aangehouden als material witness, na te zijn betrapt met een valse pilotenlicentie.

Een hoge politieambtenaar zegt nu dat de man, wiens identiteit niet is vrijgegeven, een "directe link" had met Bin Laden en een van zijn broers. De arrestant, afkomstig uit Boston, weigert mee te werken aan het onderzoek. Hij wordt verdacht banden te hebben met mensen die vermoedelijk betrokken zijn bij de kapingen.

Het aantal vermeende medeplichtigen neemt overigens snel toe. Iedereen die mogelijk banden had met een kaper wordt opgespoord. De autoriteiten hebben al een lijst vrijgegeven van een honderdtal mensen. Er zijn op tientallen adressen in meerdere deelstaten al huiszoekingen verricht. Er werd in New York ook al een tweede aanhoudingsbevel uitgeschreven voor een tweede, niet nader geïdentificeerde persoon.

De autoriteiten zijn ook op zoek naar Moataz al-Hallak, een geestelijke wiens naam opdook bij de processen over de aanslagen tegen VS-ambassades in Afrika. De voormalige imam van de Islamic Society of Arlington, Texas, was een vriend van Wadih el-Hage, een volgeling van Bin Laden die afgelopen lente veroordeeld werd voor de ambassadeaanslagen. Al-Hallaks advocaat zegt dat iemand beweerde dat zijn cliënt "verscheidene dagen voor de WTC-aanslag zei 'dat er een bomaanslag zou zijn, en hij er niet bij wou zijn'."

De meeste mensen die worden opgepakt bleken tot dusver echter niets te maken te hebben met de bloedige zelfmoordaanslagen. Vijfentwintig 'vermeende terroristen' die al werden geïnterpelleerd bleken uiteindelijk gewoon niet in orde te zijn met hun migratiepapieren. Geen enkele van deze mensen werd aangeklaagd, maar worden wel ondervraagd. Onder hen vertonen de speurders het meeste interesse voor twee mannen die woensdag waren opgepakt bij een routinecontrole in een Amtrak-treinstation in Fort Worth, Texas. Ayub Ali Khan (51) en Mohammed Jaweed Azmath (47) zijn verdacht omdat ze vijfduizend dollar en breekmesjes bij zich hadden. De kapers aan boord van de vliegtuigen die zich dinsdag te pletter vlogen gebruikten breekmesjes als wapen.

In de marge van het onderzoek verklaarde de Amerikaanse vice-president Dick Cheney ondertussen dat president George W. Bush meteen na de aanslagen op het World Trade Center en het Pentagon Amerikaanse militaire piloten de opdracht gaf vliegtuigen die naar Washington zouden vliegen te onderscheppen en indien nodig neer te schieten. Hij beaamde op NBC dat het "een verschrikkelijke beslissing" is, maar zei dat de VS het besluit zouden hebben uitgevoerd als daarmee aanslagen voorkomen hadden kunnen worden. "Maar dat bleek niet nodig."

Vice-president Dick Cheney: 'Bush gaf opdracht gekaapte vliegtuigen neer te schieten, maar dat bleek niet nodig'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234