Zondag 17/11/2019

Vrouwen aan de macht

U hebt nog nooit van de Amerikaanse tv-reeks 'Big Little Lies' gehoord? Tijd om daar verandering in te brengen. Al was het maar omdat de serie het perfecte voorbeeld is van hoe vrouwen als Nicole Kidman en Reese Witherspoon vandaag voor diversiteit zorgen in Hollywood.

Het is de ochtend na de Golden Globes, en de meeste sterren hebben Beverly Hills alweer verlaten. Maar actrice Nicole Kidman is er nog steeds, in de kantoren van HBO, voor nog een laatste vergadering voor ze naar haar boerderij in Nashville vertrekt. De meeting betreft Big Little Lies, een serie die ze samen met Reese Witherspoon produceert en waarin ze beiden ook een rol vertolken. De reeks is gebaseerd op de bestseller van Liane Moriarty, en vertelt het verhaal van vijf vrouwen in een chique woonwijk in Monterey, Californië. De sociale satire begint met een onfortuinlijk incident op de eerste schooldag, waardoor de ouders meteen lijnrecht tegenover elkaar komen te staan.

Het eerste agendapunt op de meeting is de marketingcampagne van Big Little Lies. Hoe kunnen zowel de humor als het drama van de serie juist worden weergegeven? HBO heeft op dat moment al de teaser gelanceerd, en langs Sunset Strip in LA staan enorme billboards met de woorden 'It's a Wonderful Life'. Maar dan wel met een f die wegglijdt uit het woord 'Life'.

Kidman wil dat huiselijk geweld, dat naast moord wellicht het donkerste thema in het verhaal is, voldoende belangstelling krijgt, en niet wordt ondergesneeuwd door het soms bizarre melodrama. "We willen het probleem een correcte plaats geven en de discussie erover aanwakkeren."

Simpelweg gelukkig zijn

Len Amato, de directeur van HBO Films, zegt dat het erg lastig is om de juiste balans te vinden. "Als je slechts een fragment van de serie te zien krijgt, kan het lijken alsof het onderwerp nogal eenduidig wordt voorgesteld." Hij voegt eraan toe dat het "niet de bedoeling om de nieuwe Desperate Housewives in de markt te zetten. Daar was niets mis mee, maar deze reeks heeft een compleet ander doel voor ogen."

Dit soort vergaderingen zijn tegenwoordig dagelijkse kost voor Kidman. In 2010 maakte ze met haar eigen productiemaatschappij Rabbit Hole, een lowbudgetfilm waarin ze een moeder speelt die de dood van haar kind probeert te verwerken. De film werd een onverwachte hit. Kidman: "'Mijn God,' dacht ik, 'ik kan dit echt!'"

De film gaf de actrice een reeks nieuwe mogelijkheden in een wereld die vrouwen die de 'ongelukkige' leeftijd van veertig hebben bereikt, doorgaans weinig kansen biedt. Zelfs niet vrouwen zoals Kidman, die ooit een Oscar kregen. Zelf de artistieke en zakelijke leiding in handen nemen is vandaag in Hollywood de enige manier om complexe verhalen over volwassen vrouwen gemaakt te krijgen.

De vergaderzaal is in de ban van Kidman. Ze komt bijzonder ontspannen over, en maakt zelfs het occasionele grapje. Haar Australische accent valt op doordat we haar vooral kennen van niet-Australische personages.

Na de vergadering vertelt ze dat ze geen echt plan heeft uitgestippeld voor haar carrière, behalve het geven van voorrang aan materiaal dat haar echt interesseert, en samenwerken met getalenteerde schrijvers en regisseurs. Ook al zijn die niet bekend. Kidman blijft ook acteren in films die ze niet zelf produceert. "Maar enkel in dingen waardoor ik echt gepassioneerd ben. Anders kan ik evengoed thuisblijven."

Het is echter logisch dat Big Little Lies een HBO-serie is geworden, en geen langspeelfilm. Grote filmsterren als Natalie Portman, Daniel Craig en Bradley Cooper kiezen er steeds vaker voor om hun projecten te slijten aan alternatieve producenten als HBO, Netflix en Amazon. "Eigenlijk maken we dat onderscheid niet meer", zei Reese Witherspoon in een interview. "Beide werelden lopen vandaag in elkaar over. Wat is tegenwoordig televisie, en wat is film?"

Kidman vertelt dat ze was aangetrokken tot de roman van Moriarty door zijn brede waaier aan emoties, zijn sterke vrouwelijke personages en "omdat het net zozeer gaat over vrouwen die elkaar naar het leven staan, als over hun vriendschappen." Celeste, haar personage, lijkt het perfecte leven te leiden. Met inbegrip van een knappe, jongere echtgenoot (Alexander Skarsgård). Maar naarmate de reeks vordert, blijkt het allemaal maar schone schijn te zijn.

Witherspoon was de roman op het spoor gekomen en heeft die toen doorgeschoven naar Kidman. "Ik doe mee als jij meedoet", zei die. Het antwoord: "Ja! Nu moeten we enkel nog de rechten bemachtigen." Dat betekende dat ze Liane Moriarty thuis in Australië moesten overtuigen om hen de exclusieve rechten te verkopen. Omdat Kidman er toch op vakantie ging, besloten zij en Moriarty af te spreken in Sydney.

Moriarty zegt dat ze geen al te hoge verwachten had over hun ontmoeting. "Er was al eerder interesse getoond in een van mijn boeken, en andere auteurs hadden me gewaarschuwd dat ik pas enthousiast mocht worden op de eerste officiële draaidag. Maar Nicole zei: 'Als ik ervoor wil gaan, mag je echt wel enthousiast worden, want ik koop de rechten niet zomaar.'"

Witherspoon contacteerde vervolgens regisseur Jean-Marc Vallée, en Ally McBeal-bedenker David E. Kelley werd aangezocht om het script te schrijven. Dat was de start van een exclusief vrouwelijke samenwerking die Kidman zelf vergeleek met die van het groepje mannelijke topacteurs dat samen hun schouders onder Ocean's Eleven hadden gezet.

Kidman en Witherspoon besloten hun adresboekjes door te nemen, "en voor we het wisten had Laura Dern toegezegd, die gelijk voorstelde om Shailene Woodley te contacteren." "Ik overtuig die wel", zei ze tegen Kidman.

Enorme mogelijkheden

Als directeur van HBO ontmoet Len Amato voortdurend sterren die hun projecten komen pitchen. Veel topacteurs hebben tegenwoordig hun eigen productiehuizen, maar volgens Amato varieert hun toewijding en engagement heel erg. "Niet alle grote sterren zijn zo ongelooflijk betrokken als Nicole en Reese bij Big Little Lies. Het is vrij ongewoon dat een grote filmster, die ook nog eens producent is, mee rond de tafel zit, en echt zijn of haar huiswerk doet. Het betekent daarom des te meer wanneer een dergelijk project wordt gestuurd door mensen die het echt hebben opgestart, alle onderdelen hebben samengebracht, en ook bereid zijn zichzelf als acteurs in te zetten."

De twee vrouwen waren betrokken bij de beslissingen over locaties en het budget, maar hielpen ook bij het uitdiepen van de personages, en namen deel aan alle meetings over het scenario. "Het is belangrijk dat er veel ideeën op tafel liggen", zegt Kidman. "Als acteur kun je daar niet aan bijdragen, maar als producent moet je daar gewoon bij zijn."

Kidman is van mening dat de evolutie die televisie heeft doorgemaakt enorme mogelijkheden creëerde voor zowel acteurs als producenten. "Er zijn zo veel prachtige verhalen die nog moeten worden verteld, en zo veel getalenteerde mensen", zegt ze. "We hadden Big Little Lies waarschijnlijk nooit kunnen verwezenlijken als we het niet voor televisie hadden kunnen doen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234