Zaterdag 22/01/2022

'Vrienden? Nee, wij zijn collega's'

Mario De Clercq deed troonsafstand, Sven Nys en Bart Wellens grepen de macht

Rond vier uur morgenmiddag trekken de veldrijders voor de laatste keer de remmen dicht en breekt voor de meesten een periode van rust aan. In Oostmalle wordt definitief een punt gezet achter het veldritseizoen 2002-2003. Een seizoen waarin Mario De Clercq troonsafstand moest doen. Wellens en Nys grepen definitief de macht. Ex-wereldkampioen Mario De Clercq en huidig wereldkampioen Bart Wellens doen hun zeg over de troonstrijd.

TONY LANDUYT

Sven Nys hoeft vandaag eigenlijk niet meer dan acte de présence te geven in de slotmanche van de Superprestige in Vorselaar, de thuishaven van wereldkampioen Bart Wellens. Voor Nys is de buit al binnen sinds Harnes, twee weken geleden. En naast de Superprestige kan hij morgen in Oostmalle ook eindlaureaat worden van de Gazet van Antwerpen-trofee. Vorige week in Hoogerheide, in de slotwedstrijd van de wereldbeker, verdeelden Nys en Wellens mooi de prijzen. Nys won de wedstrijd en Wellens pakte de eindwinst. Voor Wellens moet het vandaag wel een bijzondere dag zijn. Hij fietst voor eigen publiek in de regenboogtrui.

De Clercq: "Ik denk dat het moeilijk zal zijn om Wellens in zijn thuiswedstrijd van de winst te houden. Vorige week waren Nys en Wellens opeens bondgenoten. Wellens was duidelijk tevreden met zijn tweede plaats in Hoogerheide. Die gaf zekerheid over eindwinst in de wereldbeker. Het kon hem niet veel schelen dat Nys de zege pakte. Ik denk dat Wellens nu een cadeau zal krijgen van Nys."

Wellens: "Dat geloof je toch niet. Overwinningen worden toch zomaar niet weggegeven. Wie Nys kent, weet dat hij ambitieus genoeg is om zelf te winnen."

Nys werd Belgisch kampioen, won de Superprestige en is met zeventien overwinningen zegekoning. Wellens pakte de twee mooiste truien: wereldkampioen en wereldbeker. Waar was Mario De Clercq?

Mario De Clercq: "Ik ben nog altijd de beste na Nys en Wellens. Dat vind ik een hele eer. Toegegeven, de tijd voor troonsafstand is aangebroken. Niet abnormaal toch. Voor niemand is het eeuwige leven weggelegd. Indien dat het geval was, zaten we nu nog met Roland Liboton en Eric De Vlaeminck. Op een bepaald moment moet je afstand kunnen nemen en aanvaarden dat er beteren zijn."

Bart Wellens: "De laatste tijd hoor ik regelmatig dat de aflossing van de wacht is geschied. Het komt bij mij over alsof De Clercq de laatste jaren het Belgische veldrijden in zijn eentje heeft gered. Sven en ik staan toch al meerdere jaren mee aan de top. Begrijp me niet verkeerd, Mario heeft zijn verdienste. Hij is absolute top geweest en hij is nog altijd een kwade klant. We moeten nog altijd tot het uiterste gaan om hem te kunnen kloppen. Wat hij in korte tijd laten zien heeft, verdient respect. Maar de leeftijd heeft duidelijk toegeslagen bij hem. Buiten de Superprestige-wedstrijd in Diegem heeft hij dit seizoen niets gewonnen. Sven en ik leven nu van roem en rijkdom. Maar over afzienbare tijd worden wij met hetzelfde fenomeen geconfronteerd. Ook voor ons komt er een tijd van gaan."

Betaalt Mario De Clercq de tol van de leeftijd?

De Clercq: "Het is mijn enige excuus.Ik word over twee weken 37. Fysiek lig ik niet veel onder, maar die jongens zijn vinniger, explosiever. Het scheelde nooit niet veel, maar genoeg om te verliezen. Al van bij het begin van het seizoen voelde ik het aankomen dat ik over mijn hoogtepunt heen was. Vorig jaar was ik bijzonder gedreven om een derde keer wereldkampioen te worden. Ik wist dat dit een van mijn laatste kansen zou zijn en ik heb ze met beide handen gegrepen. Maar onmiddellijk na Zolder besefte ik dat het niet makkelijk zou zijn om mijn regenboogtrui nog volledig eer aan te doen. Maar ik vind het helemaal geen schande voor die twee te moeten buigen."

Er scheelde altijd wel iets. Het werd een seizoen van vallen en opstaan. Op cruciale momenten maakte je fatale slippers.

De Clercq: "Ik voelde me vaak 3 of 4 procent minder dan Nys en Wellens. Om die mannen te kunnen volgen, ga je bijgevolg nog meer risico's nemen. Ik werd vaak onder druk gezet en dan maak je fouten. Maar goed, ik maak me geen verwijten. Integendeel, het geeft een goed gevoel dat ik nog altijd de confrontatie met Nys en Wellens durf aan te gaan. Bovendien mag je niet vergeten dat ik, voor ik me volop op het veldrijden stortte, al een lange wegcarrière achter de rug had. Nu nog rijd ik in wegkoersen constant op kop voor ploegmaats. Dat heb ik nog niet te veel crossers zien doen."

Wellens: "De wegcarrière van De Clercq is verleden tijd. Ik rijd ook mijn wegkoersen en deins er niet voor terug om vanaf de eerste kilometers in de aanval te gaan."

Ben je niet te laat definitief naar het veld gestapt?

De Clercq: "Neen, maar ik had wel slimmer moeten zijn en weg en veld meer moeten combineren. Na het veldritseizoen had ik onmiddellijk moeten overschakelen op de weg tot eind april. In de zomermaanden bakte ik er toch nooit erg veel van. Maar ja, hoe gaat dat. Je verdient je boterham als wegrenner en de rest is ondergeschikt."

Nys probeert ook veld en weg te combineren. Hij wordt nu wegrenner tot Parijs-Roubaix.

De Clercq: "We zullen dit voorjaar snel weten hoe Nys als wegrenner geëvolueerd is. Maar ik zie hem nooit volop voor de weg kiezen. Zijn mogelijkheden liggen in het veld. Meer dan op de weg."

Wellens: "Ik hoop voor Sven dat hij ook daar slaagt. Hij reed twee keer Parijs-Roubaix, in voor hem gunstige omstandigheden. Twee keer lag de hel er nat bij en door zijn technische bagage is een veldrijder dan bevoordeeld. Maar ik wil hem toch eens graag in andere omstandigheden zien rijden. Twee jaar geleden reed hij lange tijd mee in de kopgroep. Iedereen zei: 'Knap werk van Nys.' Men vergeet echter dat hij maar gewoon moest meefietsen, zonder veel werk op te knappen. Ook de prestatie van Boonen vorig jaar in Parijs-Roubaix moet niet overschat worden. Boonen kreeg de kans om op een economische manier door de hel te rijden. Weinigen kenden hem. Dit jaar zal het zo makkelijk niet gaan."

En Wellens?

Wellens: "Voor mij is het duidelijk, ik ben veldrijder en zal dat altijd blijven. Nochtans had ik mogelijkheden als wegrenner, zo bleek. Ik legde ooit zeer positieve tests af, maar ik heb nooit veel voor een wegcarrière gevoeld. Tijdens de zomermaanden rijd ik op de weg, omdat dat nu eenmaal de ideale voorbereiding is voor het veldritseizoen. Maar mij zul je nooit Parijs-Roubaix zien rijden. Ik hou trouwens niet van kasseien."

Met Nys en Wellens zit het Belgische veldrijden nog voor jaren goed. Wie gaat die twee in de weg rijden?

De Clercq: "Als ze zich goed blijven verzorgen, moeten ze op zijn minst nog acht jaar aan de top kunnen meedraaien en zie ik de regenboogtrui nog vaak naar België komen. En kijk niet alleen naar Nys en Wellens. Ben Berden zal nog progressie maken en ook Tom Vannoppen en Sven Vanthourenhout kunnen op een WK verrassen."

In het buitenland zit toch ook veel jong talent?

De Clercq: "Vooral Nederland heeft goede jongeren. Vraag is of ze blijven voortdoen als veldrijder en niet naar de weg zullen overschakelen."

Wellens: "Ik moet nog altijd zien of die jeugd zal doorgroeien en het zal maken bij de profs. Als junior reden Sven Nys en ik onmiddellijk mee met de grote jongens. Dat kan niet gezegd van de huidige jeugd. Als zij al eens meefietsen in een A-cross, eindigen ze al snel op vier minuten."

Wie gaat de macht grijpen: Wellens of Nys?

De Clercq: "Ik denk dat hun carrière parallel zal lopen. Veel zal afhangen van de aard van de omlopen. Wellens is explosiever. Nys is dan weer de man van de lastige stukken. Hij heeft enorme progressie gemaakt bij het kracht zetten vanuit het zadel."

Wellens: "Klopt. Ik heb alle wedstrijden op video opgenomen en aandachtig bestudeerd. Na een bocht zie je Nys nauwelijks recht op de pedalen staan. Hij demarreert vanuit het zadel. Moet je kunnen."

Nys heeft nog al eens kritiek op jouw manier van rijden. Te defensief vindt hij.

De Clercq: "Trek ik me niets van aan. Als hij kritiek heeft, is dat een teken dat hij bang is van mij. Ik roei met de riemen die ik heb. Als ik niet kan wegkomen, dan probeer ik bij te blijven en reken ik op mijn spurt. Ik probeer de concurrentie zolang mogelijk onder druk te zetten door te volgen en haar af te maken in de sprint."

Zijn jullie vrienden?

De Clercq: "We zijn collega's."

Wellens: "We zijn allen ambitieus en willen altijd en overal winnen. Dan kun je moeilijk vrienden zijn."

Hoe lang zien we De Clercq nog in competitie?

De Clercq: "In principe doe ik er nog één seizoen bij. Maar het zou misschien kunnen dat ik zondag mijn laatste cross rijd. Alles zal ervan afhangen hoe straks de voorbereiding op het nieuwe seizoen verloopt. Tussen maart en de eerste cross liggen zes maanden. Als je 26 bent, is een half jaar niets. Als je 37 bent, is dat heel lang. De vraag is: hoe zal ik recupereren van de drie, vier rittenkoersen die ik in de aanloop naar het nieuwe seizoen zal rijden. Hoe dan ook zal ik geen jaar te veel rijden. Hooguit één cross. Aanmodderen is aan mij niet besteed. Daarvoor ben ik te ambitieus en win ik nog te graag. Eenmaal dat niet meer kan, gaan de remmen voorgoed dicht. Ik heb een zeker niveau bereikt. De jeugd kijkt naar me op en ik wil dat ze dat beeld van mij behouden. Bovendien gaat mijn gezondheid boven alles. Als ik voel dat ik over mijn toeren draai, is het afgelopen."

Je bent nu al met de reconversie bezig?

De Clercq: "Er zijn plannen om met Eric De Vlaeminck een soort veldritschool op te richten. Eric en ik krijgen constant jongeren aan de lijn die om raad vragen. Zo rijpte bij Eric het idee om straks geïnteresseerde jongeren te gaan begeleiden. Ik heb ervaring. Het zou dom zijn om die niet door te geven."

Wellens: "Een goede zaak voor het veldrijden en de jeugd. Het lijkt een geschikte bezigheid voor Mario. Als je ziet hoe de jeugd naar hem opkijkt, weet je genoeg. Voor een cross heeft hij regelmatig jongeren in zijn buurt die hem om raad vragen. Nee, de ervaring van Mario kan de jeugd alleen maar ten goede komen."

Mario De Clercq: 'Ik ben nog altijd de beste... na Nys en Wellens'Bart Wellens: 'Troonsafstand? Net alsof De Clercq de voorbije jaren in zijn eentje het Belgische veldrijden heeft gered'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234