Zaterdag 19/10/2019

Vriendelijk dametje blijkt ivoorkoningin

Een 66-jarige Chinese vrouw is volgens justitie in Tanzania de koningin van de illegale handel in ivoor in Oost-Afrika. Vandaag staat ze voor de rechter.

Ze lijkt op het eerste gezicht een vriendelijk Chinees dametje, maar volgens de Tanzaniaanse justitie is Yang Fenglan (66) de ivoorkoningin van Oost-Afrika en al veertien jaar de spil tussen de olifantenstropers in het veld en hun afzetmarkt in het Verre Oosten. De Chinese is daarmee medeverantwoordelijk voor de olifantenslachting in Tanzania, waar tussen 2009 en 2014 meer dan 60 procent van de populatie werd gedood.

De 66-jarige Yang werd geboren in Peking, maar woont al tientallen jaren in Tanzania. Ze studeerde in de jaren zestig als een van de eerste Chinezen Swahili, om een baan te kunnen krijgen bij de Tanzania-Zambia Railway, die door China werd aangelegd. Ze ging na haar afstuderen bij het bouwproject aan de slag als tolk. Yang ontmoette er ook haar echtgenoot, die er als arbeider werkte.

Toen de spoorlijn in 1975 voltooid was, gingen de twee terug naar China, waar Yang een baan kreeg bij het ministerie van Handel. In de jaren negentig liftte ze mee op de opkomende markteconomie en keerde ze terug naar Tanzania om voor zichzelf te beginnen. Ze huurde in de diplomatenwijk van Dar es Salaam een gebouw van twee verdiepingen, vestigde een Chinees restaurant op de begane grond en een handelsbedrijf op de eerste, Beijing Great Wall Investment.

Geld en wapens

Het restaurant, Beijing Restaurant, inmiddels door haar dochter gerund, is tot op de dag van vandaag populair bij Chinese en Afrikaanse zakenlieden. Maar dat succes is voor moeder niet het belangrijkste, zei ze in 2014 tegen de China Daily. Het is vooral ook "een plek waar Chinezen en Tanzanianen kunnen communiceren, vrienden maken en informatie uitwisselen".

Yang bemiddelde voortdurend tussen China en Tanzania. Ze was betrokken bij een internationale handelsbeurs die jaarlijks in Dar es Salaam wordt gehouden en voor veel Chinese ondernemers de springplank naar Tanzania werd. In 2012 werd ze secretaris-generaal van de Tanzania China Africa Business Council. Ze begon ook een plantage die pepers en jackfruit naar China exporteert.

Ze weet dat ze met pensioen zou moeten gaan, bekende Yang tegenover de China Daily, maar piekert daar niet over zolang ze met haar talenkennis en netwerk Chinezen en Tanzanianen kan helpen. "Ik ben zelf de beste illustratie voor de Chinees-Tanzaniaanse vriendschap." Dat zij de vriendschap ook nog op een andere, criminele manier gestalte gaf, valt uit de kolommen van het Chinese dagblad niet op te maken.

Oktober vorig jaar werd Yang, die een jaar lang door een taskforce van de politie was gevolgd, na een spectaculaire autoachtervolging gearresteerd en in staat van beschuldiging gesteld. Volgens justitie heeft ze tussen 2000 en 2014 706 slagtanden, bijna 1,9 ton, met een waarde van 2,5 miljoen dollar, Tanzania uitgesmokkeld. Ze kan dertig jaar cel krijgen.

De autoriteiten denken dat Yang veertien jaar lang de spil is geweest tussen de stropers en de internationale ivoorhandelaars. Zij zou de stropers geld en wapens hebben gegeven voor hun expedities, het ivoor hebben opgekocht en dat aan de ivoorhandel hebben doorverkocht. Yang zelf ontkent alles. Het twee weken geleden uitgestelde proces begint vandaag.

Natuurbeschermers zijn blij met de berechting van deze grote vis. "Yang is een van de grotere spelers", zegt Andrea Crosta van de onderzoeksgroep Elephant Action League. "Ze wordt nu aangeklaagd vanwege die 700 slagtanden, maar dat is alleen de partij waarvoor ze keihard bewijs hebben. De taskforce heeft aanwijzingen voor nog veel grotere hoeveelheden gesmokkeld ivoor."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234