Zaterdag 11/07/2020

Voortvluchtig moordkoppel opgespoord in Zimbabwe

Na bijna twee jaar heeft het gerecht in Brugge eindelijk opnieuw een spoor naar Jean-Claude LaCote, de 43-jarige meester-oplichter die in 1996 in De Haan een Britse zakenman vermoordde. LaCote sloeg samen met zijn vrouw Hilde Vanacker op de vlucht en is nu boven water gekomen in Zimbabwe. Binnen enkele maanden moeten ze samen terechtstaan voor het assisenhof in Brugge.

Na twee jaar spoor naar moordverdachte en meester-oplichter Jean-Claude LaCote

Het is niet omdat Jean-Claude LaCote gezien werd in Zimbabwe dat hij ook persoonlijk zal terechtstaan op zijn proces. ‘Of hij nu in Zuid-Afrika zit of in Zimbabwe, die landen leveren zogoed als zeker niet uit. Eigenlijk helpt dit ons dus niets vooruit’, zegt Jean-Marie Berkvens, procureur des Konings in Brugge.

Op 23 mei 2006 vonden wandelaars het lijk van Marcus Mitchell (44) in een sparrenbosje in De Haan. De Britse zakenman werd vermoord met twee kogels in het hoofd. Op zijn borst lag een niet-gebruikte kogel. Het leek wel een maffiamoord. Bizar, vonden de speurders. Want Marcus Mitchell was een man uit één stuk die nog nooit in zijn leven iets oneerlijks had gedaan. Zijn vrouw leidde de politie naar Jean-Claude LaCote, een Canadees-Ivoriaanse man uit Knokke met wie haar echtgenoot een firma zou stichten. Mitchell had daarvoor 45 miljoen Belgische frank geleend bij twee vrienden met de belofte dat hij het geld drie weken later zou teruggeven. Maar Mitchell ontdekte snel dat hij was bedot. De laatste keer dat ze haar man aan de telefoon had, zei Marcus Mitchell paniekerig: “Ik ga nu het geld terughalen.”

Vier dagen na de moord pakte de politie Jean-Claude LaCote en zijn vrouw Hilde Vanacker op. Bij gebrek aan bewijzen en na een vurig pleidooi van hun advocaat Pierre Chevalier werd LaCote in september 1996 door de Kamer van Inbeschuldigingstelling van Gent vrijgelaten. LaCote verdween met de noorderzon, eerst naar Canada en later naar Zuid-Afrika. Daar werd LaCote een nationale beroemdheid als maker van de docudramareeks over de politie Duty Calls. Tot hij ook in Zuid-Afrika in de gevangenis belandde na een reeks oplichtingen en een ontvoering.

Ondertussen zat het Brugse gerecht niet stil. Uit de analyse van de gsm’s van Vanacker en LaCote bleek dat ze allebei in De Haan waren op het moment van de moord op Mitchell. De speurders vonden ook de man terug die twee dagen voor de moord een vuurwapen verkocht aan LaCote. Brugge vraagt al sinds 1998 aan Zuid-Afrika de uitlevering van LaCote en Vanacker. Zuid-Afrika ging daar echter nooit op in. Het land speelde LaCote zelfs kwijt. Want in april 2008 ontsnapte hij met behulp van vier nepagenten uit de Sun City Prison van Johannesburg. Sindsdien ontbrak elk spoor. Bronnen bij het parket van Brugge bevestigen nu dat ze eindelijk weten waar LaCote en zijn vrouw zich schuilhouden: in Zimbabwe. Details over hun leven daar raakten niet bekend.

De advocaat van Hilde Vanacker bevestigde gisteren dat hij het nieuws opving in de wandelgangen van het justitiepaleis. “Maar via mijn cliënte zelf ben ik daar nooit van op de hoogte gebracht”, zegt meester Kris Vincke. Zijn laatste contact met haar dateert al van maanden terug. “Ze stuurde me een mail nadat ze had vernomen dat ze doorverwezen werd naar assisen. Ze heeft toen niet gezegd waar ze zich ophield. Ik heb het haar ook niet gevraagd. Omdat het duidelijk was dat ze niet gevonden wil worden.” Toch zegt de advocaat dat hij haar heeft aangeraden om naar ons land terug te keren. “Ik heb haar meegedeeld dat, als ze ooit een kans wil maken op het proces, dat ze dan best persoonlijk verschijnt. Ik heb haar niet meer gehoord.” Zowel LaCote als Vanacker ontkennen hun betrokkenheid bij de moord.

Jean-Claude LaCote sprokkelde op enkele jaren tijd meer dan tien veroordelingen. Onder andere voor drugshandel en wapenbezit. Maar vooral voor oplichtingen. Een bakker uit Mulhouse was de eerste die door LaCote opgelicht werd en 25 miljoen frank aan diamanten verloor. Volgende landen vragen zijn uitlevering: België, Zwitserland, Frankrijk, Luxem-burg en Nederland.

Jean-Claude LaCote is ook de nagel aan de doodskist van zijn voormalig advocaat Pierre Chevalier. Chevalier werd eind 2007 door het gerecht in Brussel in verdenking gesteld van witwassen, schriftvervalsing en heling. Het gerecht meent dat Chevalier hand- en spandiensten bewees aan LaCote, onder meer omdat een deel van het misdaadgeld van LaCote op rekeningen van Chevalier stond. Chevalier heeft altijd volgehouden dat hij niet wist dat LaCote een oplichter was. Bij zijn oplichtingen in het buitenland maakte LaCote wel vaker gebruik van stromannen die in zijn plaats een rekening openden. Vaak waren dat advocaten. Zo kon LaCote zijn oplichtingsgeld gemakkelijk door- sluizen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234