Woensdag 22/09/2021

'Voor het bouwverlof waren hier honderd arbeiders op de werf'

'Eerst was er een vreemd soort gerommel, alsof er iets aan het opborrelen was. Daarna volgde de knal.' De weinige arbeiders in de Gellingse industriezone wisten meteen waar ze aan toe waren. 'Rennen in de tegenovergestelde richting van de ontploffing. En hopen dat de hitte ons niet te pakken kreeg. Want dat was het ergste. Samen met de aanblik van de zwaar verbrande slachtoffers achteraf.'

Gellingen

Van onze verslaggever

Hannes Cattebeke

Een verkeersbord op 300 meter van de ontploffing. Het knipperlicht hangt er als gesmolten kaas bij. "De hitte was enorm", getuigt de bedrijfsleider van drukkerij Cirepa. Direct na de knal vluchtte hij met enkele van zijn werknemers naar buiten. "Gewoon weg van de plaats van het onheil. Veel denk je niet op zo'n moment. We zijn binnengelopen in een ander bedrijf. Alleen de muren van de fabrieken boden een beetje bescherming tegen de warmtegolf." Ook daar was de straling van de vuurzee na een tijdje te fel. "Dan maar door de velden naar het dichtstbijgelegen dorp gelopen. Daar waren al gewonden aangekomen. Een zwaar verbrande man deed mij onmiddellijk aan het brandende napalm-meisje denken van op die wereldberoemde foto uit Vietnam. Zijn slip was het enige wat hij nog aan had. De stukken vel hingen los van zijn lichaam."

Een leverancier van de drukkerij had de bedrijfsleider 's morgens al gevraagd wat al die brandweerwagens te betekenen hadden. "Maar ik had me daar geen vragen bij gesteld. Het gebeurt wel vaker dat ze hier een oefening houden. Tien minuten nadien begon de aarde te beven." Over een zaak zijn de kijklustigen aan de rand van de industriezone het eens: de vakantieperiode heeft tientallen mensenlevens gered. "Op de werf van Diamant Boart waren net voor het verlof op bepaalde momenten honderd bouwvakkers aan de slag. Weinigen van hen hadden deze ramp overleefd", vertelt een bewoonster.

Enkele arbeiders vragen zich af waarom ze na de eerste kleine explosie niet geëvacueerd werden. "Nu mag ik al uren niet naar het gebouw omdat er nog steeds ontploffingsgevaar heerst, maar vanmorgen had daar blijkbaar niemand aan gedacht. Iedereen is hier gebleven ondanks een lek in een van de grootste pijpleidingen van het land. Daar komt nog een staartje aan."

De invalswegen in de wijde omgeving van de industriezone bleven tot in de late namiddag dicht. De vlaggen in de omliggende dorpjes hangen ondertussen halfstok, ook daar waar ze 's morgens nog een kermis aankondigden. Op de speelplaats van het basisschooltje in Gellingen schrobben medewerkers van het Rode Kruis hun tent proper. In de aanpalende weide staan nog enkele legerhelikopters. "Alle slachtoffers zijn van hieruit naar ziekenhuizen overgevlogen", zucht een brandweerman. In zijn lange carrière heeft hij nog nooit zoveel zwaar verbrande mensen bij elkaar gezien. "En zeker niet met zoveel collega's."

Iets verderop, in de brandweerkazerne van Aat heerst verslagenheid. Het korps rouwt om de dood van vijf collega's. Voor hen zit het bluswerk erop. Het crisiscentrum besliste om niet langer mensen van Aat naar de krater te sturen. Tussen het puin zoeken de identificatiediensten op dat moment immers nog naar drie collega's, onder wie de commandant. Enkele familieleden van zwaargewonde brandweerlui zoeken troost bij elkaar en wachten op psychologische bijstand. In hun ogen schuilt onzekerheid. Zelfs adjudant Michel Sauvage weet in de vooravond nog steeds niet wat er exact gebeurd is. "Onze collega's zijn naar daar getrokken om een gaslek te dichten. Maar een tweede explosie heeft hen compleet weggevaagd. Tegen een dergelijke ontploffing staan wij machteloos. Dat is vandaag op een bijzonder pijnlijke manier duidelijk geworden."

Ooggetuigen uit het dorp bevestigen dat blussen kort na het inferno niets uithaalde. "Rond negen uur voelden wij de hitte tot in onze woonkamer. Voor de hulpdiensten zat er niets anders op dan te wachten tot de vlammen vanzelf milderden. Alles bleef nog een tijdje daveren."

'Net als het brandende napalm-meisje. De stukken vel hingen los van zijn lichaam'Arbeiders vragen zich af waarom ze na eerste kleine explosie niet geëvacueerd werden

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234