Zaterdag 18/01/2020

Postuum

Volksheld met gouden swing

► Robert Palmer put een bal op de Olympic Country Club in San Francisco, in 1966. De Amerikaan won zeven major-toernooien en was de eerste golfer die meer dan 1 miljoen dollar bij elkaar sloeg. Beeld AP

De golfwereld treurt om het overlijden van Arnold Palmer (87) als de bokswereld eerder dit jaar om dat van Muhammad Ali. De Amerikaan maakte zijn sport populair bij het grote publiek en is terecht 'The King of Golf'.

Aan Arnold Palmer is te danken dat golfers zoals Tiger Woods miljardair kunnen worden. De Noord-Ierse topspeler Rory McIlroy noemde Palmer "de man die de weg plaveide voor ons". "Zonder hem zouden we niet om de haast obscene bedragen spelen die nu in golf omgaan."

Palmer overleed zondag op 87-jarige leeftijd. De Amerikaan had al een tijdje problemen met zijn hart. Hij maakte eind de jaren 50, 60 en 70 deel uit van de zogenoemde Grote Drie, samen met zijn landgenoot Jack Nicklaus en de Zuid-Afrikaan Gary Player.

Palmer had van de drie de meeste flair en het meest charisma en was daardoor de publiekslieveling. Zijn grote grijns, zijn informele houding, zijn presentatie op de baan (broek omhoogtrekken, sigaret uittrappen en daarna de bal zo dicht mogelijk bij de vlag slaan), en de rivaliteit met Nicklaus en Player werkten als een magneet op het grote publiek, dat dankzij de introductie van de televisie kon worden bereikt.

Golf werd daardoor in de VS van een elitesport een volkssport. Tiger Woods noemde de bijnaam 'The King' terecht. "Zonder Palmer zou golf niet zo populair zijn geweest als het nu is. Hij maakte met zijn spel en zijn flair van golf een televisiesport."

Tiger Woods. Beeld AP

Palmer zou 62 PGA-toernooien winnen en zeven majors (vier keer de Masters, twee keer de Britse Open en een keer de US Open). In 1961 richtte hij zijn eigen bedrijf Arnold Palmer Enterprises op dat zijn merk - bekend van het logo van een kleurige paraplu - wereldwijd moest uitbaten.

Eigen cocktail

In de jaren 60 bestelde hij een keer zijn favoriete cocktail van ijsthee met limonade. Een vrouw aan een tafeltje verderop hoorde het en zei tegen de serveerster: "Ik wil die Arnold Palmer-drank." Nu is deze cocktail een van de meest succesvolle drankjes in de VS.

Palmer was de eerste golfer met een eigen supporterslegioen (Arnie's Army) en een eigen privéjet. Hij was de eerste golfer die meer dan 1 miljoen dollar aan prijzengeld verdiende. Zijn bedrijf zou behalve kleding en golfspullen meer dan driehonderd golfcourses in de wereld ontwerpen. Inmiddels heeft Palmer zijn eigen jaarlijkse proftoernooi: Arnold Palmer Invitational.

Hij was de zoon van een greenkeeper op een golfbaan bij de staalstad Pittsburgh. In 1955 werd hij prof en hij zou tot 2006 officiële toernooien spelen. Daarna mocht hij aan de vooravond van de Masters nog een rondje spelen met Nicklaus en Player. Vorig jaar was de laatste keer.

Amerikaans president Barack Obama bedankte Palmer via Twitter voor de "mooie herinneringen".

Jack Nicklaus twitterde gisteren: "Arnold oversteeg zijn sport. Hij was meer dan een groot golfer, hij was een icoon, een legende, een pionier. Hij bracht de sport op een hoger niveau, vrijwel in zijn eentje. Hij was de koning van onze sport en dat zal hij altijd blijven."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234