Maandag 16/12/2019

'Volgend jaar vechten voor plek 10'

De Engelse titel leidt in Leicester niet tot onrealistische verwachtingen. Plaats tien, stelt de manager volgend seizoen voorop. En ondanks kassagerinkel blijft de transferpolitiek dezelfde: liever een nieuwe Mahrez dan een overbetaalde exoot.

De Thaise eigenaar Vichai Srivaddhanaprabha klopte zich op de borst. Er wordt straks geen sterkhouder verkocht. Zijn topschutter, Jamie Vardy, heeft al een nieuw contract tegen een weekloon van zo'n 95.000 euro - hij kocht prompt een blauwe Bentley. Met zijn artiest, Riyad Mahrez, lopen gesprekken over een gelijkaardige verbintenis. De Algerijn is van plan bij te tekenen, enkele anderen volgen wellicht. Enkel over N'Golo Kanté, de driedubbele long op het middenveld, bestaat er nog onduidelijkheid. De Fransman hoopt dat hij bij een bod van meer dan 36 miljoen euro mag vertrekken.

"Nee, nee, nee, ik wil niemand laten gaan", verklaarde manager Claudio Ranieri. "Enkel over spelers die echt ongelukkig zijn, ben ik bereid na te denken." De Italiaan noemde de onverwachte landstitel once in a lifetime. "Die titel hadden we in ons project niet ingecalculeerd. Volgend seizoen zullen we vechten voor de tiende plaats."

Een realistisch verwachtingspatroon. De trainer en zijn directie beseffen dat dit seizoen alle puzzelstukjes samenvielen met een team van afdankertjes, harde werkers en onbekende talenten. Juiste teamspirit, juiste transfers, juiste tactiek en nooit bepalende blessures of schorsingen. Ranieri kon haast wekelijks een beroep doen op dezelfde elf. Met de Champions League-campagne in het verschiet moet de kern in de breedte worden versterkt - de bank weegt licht. "We willen enkel spelers met de juiste mentaliteit. Knokkers", zei Ranieri.

Leicester speurt op Belgische markt

Het kampioenenelftal van Leicester kostte amper 33 miljoen euro. Ondanks inkomsten die boven de 150 miljoen zullen pieken, is de clubleiding niet zinnens af te stappen van haar zuinige prijs-kwaliteitstransferpolitiek. Op dure toppers wordt in eerste instantie niet gemikt, wel wordt er gespeurd naar de nieuwe Mahrez of Kanté, jongens met potentieel maar nog te groen voor de absolute top. Het echelon dat topclubs negeren.

Leicesters hoofdscout Steve Walsh reisde de voorbije maanden half Europa af op zoek naar pareltjes en dook ook regelmatig in de Jupiler Pro League op. Minstens twee Belgen noteerde hij in zijn boekje: Dennis Praet van Anderlecht en Thorgan Hazard van Borussia Mönchengladbach. Hij won informatie in over beide spelers, maar de kostprijs zal bepalen of ze ooit echt een target worden.

Dat Leicester de Belgische markt afschuimt, hoeft niet te verbazen. Belgen hebben over het Kanaal een uitstekende reputatie, wegens hun aanpassingsvermogen, voorbeeldige werkijver en weinig problemen buiten de lijnen. Bij de Foxes heette Ritchie De Laet een voorbeeldprof.

De Antwerpenaar, nu op uitleenbasis bij tweedeklasser Middlesbrough, speelde een half seizoen voor de kersverse landskampioen. De Laet mag dan al verhuurd worden sinds de winterstop, Vardy en co. zijn hem nog niet vergeten. "De groepschat op Whatsapp draaide op volle toeren", lacht de verdediger. "De titel winnen was een speciaal moment. Ik had vooral contact met Vardy, mijn dikke vriend in Leicester. Hij wenste mij trouwens succes voor onze wedstrijd van zaterdag. Als we winnen of een punt pakken tegen Brighton, stijgen we naar de Premier League. Of ik spijt heb dat ik vertrokken ben? Achteraf bekeken misschien wel. Hopelijk promoveren we met Middlesbrough. Het zou mooi zijn om twee keer in één seizoen te kunnen vieren."

Feestje in de kleedkamer

Ritchie De Laet heeft ook een hoge pet op van Claudio Ranieri, de succescoach van Leicester. Nog geen landstitel gewonnen in zijn nochtans rijkgevulde carrière, niet bij Juventus, Inter Milaan of andere Chelsea's. Wel bij Leicester, godbetert. "Hij heeft goed ingespeeld op de chemie die er al was. De jongens hangen allemaal goed aan mekaar, het is een echte vriendengroep. En Ranieri zelf deed er alles aan om de sfeer ontspannen te houden. Hij is vriendelijk, bereikbaar en het gaat er los aan toe op training. Hij maakt zelfs geregeld een grapje. Alles om de druk af te houden. Zoals je hem ziet op televisie, zo is hij ook in het echte leven."

De Italiaanse coach heeft onze landgenoot niet opgegeven. "Ik heb nog een tweejarig contract en ze verwachten gewoon dat ik terugkom in de voorbereiding. Ranieri gelooft nog in mij. (lacht) Toch als ik de assistent mag geloven. Ik ga ervoor zorgen dat ik tegen de zomer in topvorm ben. Ik moet mijn kans grijpen. Maar nu focus ik op de wedstrijd van zaterdag tegen Brighton. Wij spelen om half twee en Leicester om half zes. Na onze match spring ik onmiddellijk in de auto en rijd ik naar Leicester. Ik ga mee een feestje bouwen in de kleedkamer. Ik heb toch ook mijn steentje bijgedragen, hé? Ik voel me ook kampioen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234