Maandag 02/08/2021

Voetbal > West Ham staat vandaag in Engelse Cup Final

Vanaf jaren negentig werden skins marginaal fenomeen en herwon West Ham status van volksclub

Volks clubje in mondaine stad

De Hammers nemen het vanmiddag op tegen grootmacht Liverpool in de Cup Final. Het kleine West Ham is een echt volksclubje dat zijn imago heeft opgewaardeerd en ook in België een grote aanhang heeft. De Hammers zullen na een knap seizoen proberen de vierde FA Cup in hun bestaan in de wacht te slepen.

door Maarten Luts

Londen l Opmerkelijke prestatie van de Hammers, wetende dat ze vorig jaar maar nipt de promotie naar de Premier League verdienden via de nacompetitie. Na een knap seizoen zou winst op het heilige gras van het Millennium Stadium in Cardiff Oost-Londen helemaal op zijn kop zetten.

West Ham ontsproot uit een scheepsbouwbedrijf, en heeft daar de bijnamen 'the Hammers' en 'the Irons' aan te danken. De club is genesteld in het armste gedeelte van Londen. Newham, de Londense deelgemeente waar Upton Park, de thuisbasis van de Hammers, gelegen is, telt onder haar 140.000 inwoners bijna 12 procent werklozen, dubbel zoveel als het Londense gemiddelde.

Onder de working classbevolking zijn er veel etnische minderheden. Niet minder dan 60 procent is van buitenlandse origine, wat Newham tot gemeente met de grootste culturele diversiteit van Engeland maakt. Vooral de Aziatische gemeenschap is in groten getale vertegenwoordigd, wat ook te merken is aan de vele Pakistaanse en Indische winkeltjes in de omgeving van het stadion.

De supporters van de Hammers hebben de laatste jaren hun reputatie wat opgekrikt, want de West Hamaanhang stond ooit bekend om zijn extreem rechtse sympathieën. In de jaren zeventig waren er geregeld racistische aanvallen op Aziatische burgers en supporters vanwege West Hamhooligans. Later infiltreerden ook de skinheads in de Irons, de harde kern van West Ham.

De gemeenschap en de club deden vanaf de jaren negentig hun uiterste best om die bedenkelijke reputatie weg te werken. Er werd actie ondernomen om het racisme uit het stadion te weren en projecten opgezet waardoor de Aziatische jeugd van Newham nauwer betrokken werd bij voetbalclub West Ham. En met succes: de skins werden een marginaal fenomeen en West Ham herwon zijn status als volksclub waar de hele Newhamgemeenschap mee meeleeft.

Rond de millenniumwisseling dreigde veel van dat imago-oplapwerk teniet gedaan te worden. West Ham kwam terecht in een storm van controverse nadat het met Paulo Di Canio en Lee Bowyer twee bad boys had aangetrokken. Vooral het binnenhalen van Bowyer in 2003 deed veel stof opwaaien. Bowyer was in het Engelse voetbal persona non grata geworden wegens een aanklacht voor een racistische aanval op de Aziatische student Sarfraz Najeib.

West Ham zat sportief echter in slechte papieren en trok de verguisde speler aan in de hoop zo nog aan de degradatie te ontsnappen. Tot grote onvrede van de etnische minderhedengemeenschap die in deze zet een impliciete aanvaarding van Bowyers daden zag. West Ham degradeerde, Bowyer vertrok al aan het einde van zijn eerste seizoen bij West Ham en de onrust onder de supporters ebde weg. Tegenwoordig is de club grotendeels gezuiverd van de extreem rechtse ideeën, al worden rond het stadion nog duchtig boekjes van het ICF (naar de gelijknamige rechtse hooligangroepering Inter City Firm) verspreid met een extreem rechts gedachtegoed.

Ook in België zijn er voetballiefhebbers die gek zijn van West Ham. De 'Belgian Irons' is een supportersvereniging van West Ham die geregeld wedstrijden van de Hammers bijwoont. Guy Buelens is de stichter en de man die alles in goede banen leidt. Sinds hij Anderlecht in 1976 op de Heizel West Ham in de finale van Europacup III zag kloppen op televisie, heeft hij de Engelse club in zijn hart gesloten.

In 1997, met de wedstrijd tussen het Sheffield Wednesday van Marc Degryse en West Ham, begon Buelens georganiseerd naar de wedstrijden te trekken. Sindsdien gaat hij een tiental keren per seizoen met een bus vol uitzinnige Belgische West Hamsupporters naar Upton Park. "De sfeer daar is echt onbeschrijfelijk. Het is een prachtig stadion tussen de woonhuizen waar je als supporter pal op het veld zit", aldus een enthousiaste Buelens.

"Je moet het meegemaakt hebben om het te kunnen uitleggen. De ambiance in de bus, het plunderen van de lokale fanshop, het meebrullen van het clublied 'Blowing bubbles', tot het traditiegetrouwe bezoekje aan The Millers Well, onze Londense stamkroeg, achteraf. Ik kan het iedereen aanraden", aldus Jos Verschueren, die ook al jaren meegaat.

Voor de Cup Final konden de Belgian Irons jammer genoeg geen tickets vastkrijgen. De abonnees van West Ham kregen voorrang en bestelden massaal een zitje voor de big game tegen Liverpool. "Winnen of verliezen, we spelen Europees en volgend jaar zijn we er opnieuw bij", garandeert Buelens.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234